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Cultura tecnológica

Íñigo Quilez: La ciencia y magia detrás de la realidad virtual de Oculus

[Latinos en tech 2016] Este ingeniero vasco destacó en Pixar y ahora es el supervisor de efectos visuales de las películas animadas del Story Studio de Oculus.

En su perfil en LinkedIn, el donostiarra Íñigo Quilez se presenta con una sencilla frase, que no alude a su cargo o profesión. "I Do Things" (Yo creo cosas), se lee.

La frase no podría ser más exacta pues, en efecto, Quilez crea rocas, bosques y lluvia... en una computadora. Este ingeniero de 36 años es el supervisor de efectos visuales de Oculus Story Studio, el estudio de filmación de Oculus en San Francisco.

El Story Studio de Oculus fue creado con la misión de determinar lo que puede hacerse al filmar con la tecnología de realidad virtual, y luego compartir ese conocimiento con el resto de la industria.

Íñigo Quilez

Cortesía Oculus

Íñigo Quilez es el responsable de que los escenarios y ambientes de los cortometrajes de Oculus Story Studio luzcan verosímiles y fotorrealistas en experiencias de realidad virtual.

"El mayor desafío que enfrento a diario es el de aprender la manera de contar historias en la Realidad Virtual", dijo Quilez durante una entrevista telefónica con CNET en Español. "En una película normal las escenas se editan, hay transiciones para pasar de una secuencia a otra. Pero en la Realidad Virtual no hay cortes, la historia es fluida y sucede ante ti en tiempo real".

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Parte del trabajo de Quilez tiene que ver con garantizar que las luces y entornos se adapten y reaccionen con base a lo que hace un usuario. "En Oculus Story Studio presionamos constantemente a la tecnología para liderar el desarrollo de la Realidad Virtual", dice Quilez en perfecto inglés, uno de los cuatro idiomas que domina, junto con el español, el vasco y el francés.

Este ingeniero nacido en San Sebastián (Donostia, España) en 1979, es un convencido de que la Realidad Virtual es una tecnología con un potencial que va más allá de los videojuegos -- donde más se la promociona hoy en día -- para erigirse en una herramienta de aprendizaje, trabajo y nuevas formas de contar historias.

El propio Story Studio de Oculus produjo un video en el que explica cómo crean sus cortometrajes animados para la Realidad Virtual y en el que se ve a Quilez en las primeras imágenes, participando en las discusiones de grupo.

Introducing Oculus Story Studio from Story Studio on Vimeo.

"De niño era bueno con las matemáticas", cuenta Quilez a manera de explicar una de las razones detrás de su interés en la tecnología. En aquella época, usaba una PC -- "que tenía el aspecto de un horno microondas" -- en la que creaba programas en lenguaje Basic. "Pero no puedes vivir de las matemáticas, salvo que decidas convertirte en profesor en una universidad".

Por eso este maestro de los efectos visuales obtuvo una maestría en ingeniería de telecomunicación en la Universidad del País Vasco, en Bilbao (España), de la que egresó en 2003.

Tras obtener su título universitario, Quilez participó en dos proyectos que resultarían esenciales para su carrera: ingresó en la empresa VRcontext, en Bruselas, Bélgica, como Senior Research Engineer, que constituye su primer encuentro con la Realidad Virtual; y co-creó la página Web Shadertoy.

"En VRcontext descubrí que lo quería hacer era mezclar la tecnología con el entretenimiento y la ciencia", recuerda Quilez, quien laboró seis años en esta empresa belga. Pero fue en Shadertoy donde dio rienda suelta a su vena artística.

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Ejemplo del trabajo de Quilez en Shadertoy

Captura de pantalla: Gonzalo Jiménez/CNET

Shadertoy es una página Web que permite a los desarrolladores de código crear shaders en vivo. El sitio funciona como una comunidad, en la que los programadores encuentran inspiración y aprenden sobre el sombreado de figuras.

En el campo de los gráficos computarizados, un shader es un programa que es empleado para producir diferentes niveles de color en una imagen. Con los shaders se crean efectos especiales como, por ejemplo, iluminación, fuego y niebla.

El perfil de Quilez en Shadertoy es generoso en ejemplos de su trabajo en esta área.

Quilez recuerda con cierta nostalgia la época en la que colaboraba con Shadertoy. "Los martes en la noche los dedicaba a crear shaders, que es como dibujar con matemáticas. Fue una experiencia interesante la de compartir lo que aprendías y desarrollar una comunidad desde cero", evoca este ingeniero que ha publicado más de 100 artículos y tutoriales en su página Web personal.

De 'Brave' a 'Henry'

Esta experticia lo llevó a vivir a Estados Unidos en 2009, pues fue contratado ese año por el estudio de animación Pixar, donde trabajó cinco años como director técnico (Technical Director) de la empresa de animación en computadora, conocida por los éxitos Toy Story y Finding Nemo, entre otras, y adquirida por Disney en 2006. Allí, Quilez participó directamente en la creación de los efectos visuales de los largometrajes Brave (2012) y The Good Dinosaur (2015), así como en el corto animado Lava (2014).

"La primera responsabilidad que me dieron en Pixar fue la de desarrollar un modelo matemático que creara un bosque completo en Brave. Y en The Good Dinosaur el desafío estuvo en extender los paisajes y lograr lluvia, rocas y árboles que resultaran fotorrealistas", cuenta Quilez sobre su carrera en Pixar, por la que obtuvo el VES Award 2012 (dedicado a los efectos visuales) en la categoría Outstanding Created Environment in an Animated Feature Motion Picture.

'Henry' es un corto animado en Realidad Virtual

Oculus Story Studio

En diciembre de 2014 Quilez se desplazó a Oculus, donde se involucró directamente en los efectos del corto animado en Realidad Virtual Henry (2015), dirigido por el argentino Ramiro López Dau, seleccionado como uno de los Latinos en Tech 2015 por CNET en Español.

Henry obtuvo el pasado 8 de septiembre el Emmy 2016 a mejor Programa Interactivo Original, convirtiéndose en la segunda película en RV que gana el Emmy, y la primera vez que lo conquista Oculus.

"Mi deseo en el Story Studio de Oculus es que causemos el mayor impacto en el mundo de la Realidad Virtual. Si miras al erizo protagonista de Henry sientes que es una figura que respira. El reto es que los códigos y las fórmulas matemáticas den vida a historias que sean como sueños poderosos y se recuerden con el pasar de los años", vaticina Quilez.

En Quilez conviven en perfecta armonía el joven amante de las matemáticas con la sensibilidad del visionario, que abre caminos para los futuros desarrollos de la Realidad Virtual.