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Impresora 3D aterriza en la Estación Espacial Internacional

La impresora instalada en la caja de microgravedad es el primer paso para que la estación sea autosuficiente, al poder en un futuro fabricar herramientas y componentes desde el espacio.

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El comandante Barry Wilmore instalando la impresora 3D.Foto de NASA TV

Los astronautas de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) podrán experimentar pronto con el sistema de fabricación aditiva en microgravedad. Esto será posible con la instalación de la primera impresora en 3D en el espacio.

El comandante Barry Wilmore desenvolvió e instaló la impresora, que fue fabricada por Made in Space y es del tamaño de un pequeño horno de microondas, en una caja de microgravedad (conocida como Microgravity Science Glovebox) abordo del módulo Destiny de la estación espacial.

Este es un paso más hacia la autosuficiencia de la ISS: una impresora 3D capaz de funcionar en la microgravedad podrá ayudar a los astronautas a fabricar sus propios componentes y herramientas en la estación.

La impresora instalada en la caja de microgravedad servirá de prueba para que los astronautas analicen cómo funciona la impresión 3D en microgravedad, y si los objetos impresos son tan precisos como los que se imprimen en la Tierra. La impresora utilizará una materia prima de plástico de baja temperatura, mientras la caja de microgravedad protegerá a los astronautas de cualquier fallo potencial.

La primera fase del proceso de impresión incluye una serie de cupones de prueba de ingeniería. Se enviarán a la Tierra para que se les comparen con ejemplos de control hechos por la impresora en el Marshall Space Flight Center de la NASA en Huntsville, Alabama, antes de su viaje hacia el espacio.

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"Es un día muy emocionante para mí y para el equipo. Tuvimos que superar muchos desafíos técnicos para que la impresora 3D pudiese llegar a esta fase", dijo el ingeniero en jefe de Made in Space Mike Snyder. "Este experimento ha sido un muy ventajoso primer paso para que en un futuro se pueda fabricar una gran porción de materiales y de equipo en el espacio... algo que cambiará completamente nuestros métodos de exploración".

Wilmore realizó las primeras revisiones del sistema de la impresora para asegurarse de que está funcionando apropiadamente. Tanto el hardware como el software parecen estar funcionando de manera óptima.