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Ciencia

Impresionantes imágenes del laberinto marciano en todo su esplendor

Mesetas, trincheras y deslizamientos de tierra en la región de Noctis Labyrinthus en Marte son claramente visibles en una nueva imagen de la nave espacial Mars Express.

¡Noctis Labyrinthus!

Puede que eso suene a una frase salida de la saga de Harry Potter, pero se trata de una región de Marte y quiere decir algo así como "el laberinto de la noche". Se trata de una región geológicamente diversa que encontramos en el costado occidental del Valles Marineris, un cañón muy profundo, cuya longitud es similar a la del territorio de Estados Unidos; que tiene una dramática caída de 7 kilómetros y ocupa un 20 por ciento de la circunferencia del Planeta Rojo.

La Agencia Espacial Europea (ESA por sus siglas en inglés) dio a conocer el jueves una serie de imágenes impresionantes de una parte de la región de Noctis Labyrinthus que fueron captadas por su nave Mars Express en julio de 2015.

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Los deslizamientos de tierra pueden verse bajando de la cima de una meseta marciana en esta imagen tomada por la cámara de alta resolución a bordo de la nave Mars Express de la ESA.

ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

En las imágenes, amplias mesetas planas conocidas como graben se destacan en medio de zanjas profundas. A partir de los lados de la fosa tectónica, los deslizamientos de tierra son claramente visibles, goteando desde grandes hendiduras.

La región que se muestra en la imagen mide aproximadamente 120 kilómetros de ancho (unas 75 millas).

La red laberíntica de mesetas y canales fue creada por la agitación geológica en una zona conocida como la región Tharis y causada por la actividad volcánica y el desplazamiento de la corteza del planeta. Tharis alberga al gigante volcán Olympus Mons de Marte, el volcán más grande conocido en el sistema solar.

"A medida que la corteza se hinchó en la provincia de Tharis se extendió además el terreno circundante, ocasionando fracturas de varios kilómetros de profundidad y dejando varados bloques dentro de las trincheras resultantes", dijo la ESA en un comunicado.

La ESA lanzó el Mars Express en junio de 2003 y éste entró en órbita alrededor del Planeta Rojo en diciembre del mismo año. La nave espacial expulsó un módulo de aterrizaje conocido como el Beagle 2 que debía explorar la superficie de Marte, pero el módulo de aterrizaje se perdió. Se volvió a dejar ver otra vez en enero de 2015 mediante la Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Aunque el módulo de aterrizaje no se desplegó correctamente, el orbitador ha continuado con su misión de proporcionar imágenes de alta resolución de Marte.