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Industria de la tecnología

Google le hace cirugía profunda a Android

El software móvil del gigante de las búsquedas funciona ya en 2,000 millones de dispositivos. Su próxima meta: hacer que esos dispositivos se actualicen a la última versión -- y tratar de llegar a 1,000 millones más.

En 2006, Andy Rubin, quien creó el software para Android de Google, hizo una demostración temprana de su sistema operativo móvil a Hiroshi Lockheimer, un joven de 31 años que abandonó la universidad y al que esperaba contratar en Google.

Eso fue dos años antes del debut oficial de Android. La demostración se hizo en un teléfono voluminoso y poco sofisticado, el HTC Tornado, con una pequeña pantalla y 12 botones físicos para marcar. "No se parecía nada al Android de hoy", cuenta Lockheimer, ahora jefe de Android, en una sala de conferencias con una pared de cristal con vistas al campus de Google en Mountain View, California. "No estaba ni cerca de la [versión] 1.0 ... pero se sentía muy tentadora".

Android se ha convertido ya en el sistema operativo móvil más popular del planeta. El miércoles, durante la conferencia anual de desarrolladores I/O de Google, la compañía anunció que Android ahora funciona con 2,000 millones de dispositivos, frente a los 1,400 millones en 2015. (En comparación, el software iOS de Apple funciona con casi 1,700 millones de iPhones y iPads).

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Hiroshi Lockheimer, el jefe de Android, está tratando de luchar contra la fragmentación.

James Martin/CNET

Android no está sólo en los teléfonos. Lo encuentras también en los coches, relojes, televisores y, en la era de todo conectado a Internet, en dispositivos como cámaras de seguridad, frigoríficos y routers.

Es por eso que Google está alardeando sobre las nuevas cifras sobre cada una de las ramificaciones de Android. Android Auto, su software para el tablero de instrumentos del coche, funciona en 300 modelos, incluyendo los coches de Volvo y de Audi. Android Wear, un software adaptado a la tecnología portátil, está en casi 50 relojes, de marcas como Movado y Emporio Armani. Android TV cuenta con 1 millón de activaciones cada dos meses y tiene más de 3,000 aplicaciones de TV. Y Android Things, la plataforma de Google para el creciente "Internet de las cosas" tiene "miles" de desarrolladores en 60 países.

Difundir el evangelio de Android es crucial para Lockheimer y para el jefe de Google, Sundar Pichai, porque el sistema operativo es la puerta de enlace de los servicios de la compañía, incluyendo Google Maps, Gmail, YouTube y su icónico motor de búsqueda.

Para ampliar el alcance de Android, Google se fijó en todo: desde ganarse un lugar en tu sala de estar, hasta llegar a personas en países remotos, donde poblaciones enteras están apenas conectándose a Internet.

Pero incluso con el refinado currículum de Android, Lockheimer tiene un problema, especialmente cuando Google y Apple siguen luchando por la supremacía.

No se trata de poner Android en los teléfonos. Google ya domina en esa área. Casi nueve de cada 10 teléfonos inteligentes enviados a nivel mundial funcionan con Android.

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David Burke, vicepresidente de ingeniería para Android, dice que Project Treble es un "cambio profundo" para Android.

James Martin/CNET

El problema es conseguir que la versión más reciente de Android llegue a manos de las personas. Literalmente.

Si tienes un teléfono Android, es una probabilidad matemática que estás utilizando una versión antigua del software. Solamente cerca del 7 por ciento de todos los usuarios de Android tienen actualmente la versión más reciente, llamada Nougat, instalada en sus dispositivos. Un 82 por ciento de los propietarios de Android están en tres versiones más antiguas: Marshmallow, Lollipop y KitKat. El más antiguo de ellos, KitKat, fue lanzado en 2013. (En comparación, la versión más reciente de Apple de su software móvil, iOS 10, ha encontrado su camino en el 79 por ciento de todos los iPhones y iPads).

Para los no iniciados, Google tiene un gusto dulce cuando se trata de nombrar los principales lanzamientos de Android. Están en orden alfabético, y todos tienen un nombrecillo dulce (KitKat es el caramelo favorito de Lockheimer). Ahora Google está compartiendo nuevos detalles sobre la próxima versión, que por ahora es apodado "Android O." El objetivo: conseguir que más gente adopte el software para que no acabe siendo más como "Android Ohhh sí, recuerdo cuando lo anunciaron, pero ¿qué pasó?

Parte del plan de Google es algo llamado Project Treble, que trata de eliminar algunos de los obstáculos entre los consumidores y las nuevas versiones de Android. "Treble es literalmente la cirugía más profunda que hemos hecho en Android a la fecha", dice David Burke, vicepresidente de ingeniería para Android. "Es un cambio bastante profundo."

Operación Android

Para entender la solución, primero tienes que entender el problema. Android sufre de una molesta condición que la industria llama fragmentación.

Aunque Google desarrolla el software, depende de los fabricantes de dispositivos y las compañías inalámbricas para que lo aprueben antes de que llegue a ti. Eso es porque normalmente añaden sus propias aplicaciones y software propio y tienen que probar todo antes de ponerlo en los teléfonos y otros gadgets.

Pero incluso antes de que el software llegue a los fabricantes de teléfonos como Samsung y LG, o a compañías como Verizon y AT&T, hace una parada técnica con los fabricantes de chips.

Uno de los objetivos de Project Treble son los fabricantes de chips, que incluyen empresas como Qualcomm. Los fabricantes de chips personalizan bits de código de Android para asegurarse de que el software funcione bien con sus procesadores. Esto puede ser complicado porque el código está intercalado en el marco de Android.

Al menos, así solía ser. Con Project Treble, Google separó el código particular del que los fabricantes de chips se preocupan para que sea más fácil para ellos encontrar todo en un solo lugar. Eso debe reducir la cantidad de tiempo que toma para que las actualizaciones lleguen desde los fabricantes de chips a los fabricantes del dispositivo.

"El objetivo aquí es, ¿podemos reducir el número de meses que pasan entre cuando sale una nueva versión de Android y cuando éste llega a los usuarios?", dice Burke. "En última instancia estamos tratando de hacerlo más fácil -- de engrasar las ruedas de todo el ecosistema".

Sin embargo, no es una solución perfecta. Si bien Project Treble se ocupa de la primera parte del oleoducto, los fabricantes de teléfonos y las operadoras todavía pueden tomar tanto tiempo como quieran antes de lanzar las actualizaciones de Android. Eso es porque los fabricantes de hardware podrían no encontrar rentable actualizar tu teléfono, explica Jan Dawson, analista principal de JackDaw Research. Si te cansas de tu software anticuado, podrías terminar comprando un teléfono nuevo. "Ellos tienen incentivos mixtos", dice.

Lockheimer cree que Project Treble es algo importantísimo, pero también tiene una visión templada de su impacto. "No significa que las actualizaciones automáticas van a suceder", dice. "Todavía hay trabajo por hacer y alguien tiene que hacer ese trabajo".

Signos vitales

Con Android O, que será lanzado oficialmente a finales de este verano, Google se centró en lo "fundamental", me dice Lockheimer. Eso es cosas como velocidad, rendimiento y duración de la batería. Google llama a estos algo así como "signos vitales", algo que es especialmente apto dada toda su charla sobre la "cirugía profunda" para Android.

Una cosa que Google hizo para conservar la vida de la batería de tu teléfono es limitar lo que los desarrolladores pueden hacer con las aplicaciones que se ejecutan en segundo plano. Como ejemplo, se ponen más restricciones sobre lo que una aplicación puede hacer con los servicios de ubicación o el lanzamiento en tareas específicas.

"Si tu batería se agota a las 4 p.m., no importa cuáles sean las características de tu teléfono", dice Stephanie Saad Cuthbertson, directora de gestión de productos para Android.

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Android O tiene un modo de picture-in-picture.

Google

Google dijo que trabajó estrechamente con los desarrolladores de aplicaciones para lograr un equilibrio entre lo que era bueno para la aplicación y lo que era bueno para los usuarios.

La compañía también está presentando una nueva función llamada Google Play Protect, que permitirá a la gente ver cómo Google usa el aprendizaje automático para escanear aplicaciones para asegurarse de que no dañarán tu teléfono con virus o malware.

Pero Google está tratando de arreglar más que sólo la plomería. Android O mostrará un montón de nuevas características a los 7,200 desarrolladores que se espera que asistan a I/O durante los próximos tres días.

Hay una nueva función inteligente de copiar y pegar que parece particularmente interesante. Cuando resaltas texto en un artículo o mensaje de texto, por ejemplo, Android detectará automáticamente si se trata de una dirección o un nombre propio. Si se trata de una dirección, el software resaltará toda la dirección, para que no lo hagas tú. Y en lugar de simplemente sugerir acciones como "copiar" o "seleccionar todo", puede sugerir un mapa. Si seleccionas un número de teléfono, verás el marcador de teléfono.

Google también está llevando las funciones de autocompletar a Android, similar a cómo funcionan en los navegadores. Si ingresas tu información de acceso en una aplicación, tu teléfono le preguntará si deseas guardar tu contraseña o nombre de usuario. La próxima vez que intentes acceder a una aplicación, se te dará la opción de rellenar automáticamente la información. (El cuadro de texto se convertirá en amarillo, igual que en el navegador Chrome de Google).

Otra característica es la función picture-in-picture, que estaba disponible para Android TV pero no en los teléfonos. No es sólo para videos. Burke dice que la compañía también está trabajando en una versión para Google Maps. Eso significa que puedes ver un pequeño mapa en la esquina de tu pantalla si quieres cambiar aplicaciones para, por ejemplo, reproducir una canción o buscar un restaurante en Yelp.

Sueños de la sala de estar

¿Podemos apagar las luces?

Estamos en una pequeña habitación en la oficina central de Google que se ha configurado para parecerse a una sala de estar. Hay un televisor, un sofá, una mesa de café y algunas lámparas de pie. Cuando el equipo de video de CNET se prepara para hacer video, uno de nuestros camarógrafos se preocupa de que la habitación está demasiado brillante.

Cuando pide bajar las luces, Sascha Prueter, directora de Android TV, dice: "En realidad, eso es una buena demo". "Apaga las luces", dice, hablando en un controlador para videojuegos. Las luces se apagan. Nuestro equipo está feliz.

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Android TV tiene una nueva interfaz que da prioridad a las películas y programas de TV.

James Martin/CNET

Es parte de las últimas actualizaciones de Android TV, el software de Google para decodificadores y otros dispositivos de TV, incluida la Nvidia Shield, que Prueter está usando para la demostración. Puede parecer un poco extraño pedirle a tu televisor que apague las luces, pero la compañía quiere que interacciones como ésta se conviertan en algo natural para ti.

Pichai dio a conocer el asistente digital de Google, llamado Assistant, en I/O del año pasado. Está diseñado para competir con Alexa de Amazon, Siri de Apple y Cortana de Microsoft. Assistant puede hacer cosas como reproducir canciones, darte información de vuelos o decirle el clima.

Con Assistant en Android TV (disponible este verano), podrás comprobar cosas como una cámara de seguridad conectada a Internet o usar tu voz para buscar un actor en YouTube.

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Cuando subrayas texto en Android, una nueva función te dará más opciones y no solo "copiar y pegar".

Google

La interfaz de usuario para Android TV está recibiendo una renovación también. El contenido estará al centro de todo ahora, mientras que antes tenías que abrir una aplicación primero. También verás una vista previa o un fragmento de un programa o película a medida que te desplazas por una lista de opciones y colocas el selector sobre un título en particular.

Esta es sólo la última fase en el intento de la compañía por dominar tu sala de estar. Google ya tiene sus Chromecasts para streaming de video y audio, enrutadores Wi-Fi de Google para crear una red doméstica fuerte y Google Home, una bocina inteligente con Assistant incorporado. Home está destinada a competir con la Amazon Echo, que fue un éxito sorpresa cuando fue lanzada hace dos años.

Tu casa se está convirtiendo rápidamente en uno de los campos de batalla más feroces en el Silicon Valley. Además de la pelea entre Google y Amazon, Apple ofrece su software Homekit para iOS y se rumorea que está preparando su propia bocina inteligente. Microsoft acaba de anunciar que pondrá a Cortana en bocinas con la ayuda de fabricantes de dispositivos externos.

Y mientras Facebook no ha anunciado ningún plan para entrar en ese mercado, el propio Mark Zuckerberg gastó todo el año pasado construyendo su propio mayordomo digital, llamado Jarvis.

Añadir el Assistant de Google a Android TV es otro caballo de Troya para el ayudante digital. Prueter dijo que la compañía está trabajando incluso en versiones del servicio que funcionan cuando el televisor está apagado. De esta forma, puedes comprar una Google Home para tu cocina, pero usar Android TV en la sala de estar.

Si Google se sale con la suya, tú tendrás al fin de cuentas varios dispositivos en tu hogar, todos equipados con el ayudante digital. Puede resultar confuso - y molesto - si intentas hablar con un dispositivo diciendo el comando "OK Google" y luego activa cada otro dispositivo habilitado para Assistant.

Google está trabajando en una solución para ese problema, pero aún no está listo. Prueter dice que el software será capaz de deducir a qué dispositivo estás hablando midiendo cosas como claridad de voz y distancia.

Android Go

Google también tiene grandes planes en los mercados emergentes para ayudar a extender el alcance de Android. Con una nueva iniciativa, internamente apodada Android Go, está trabajando para que el software móvil atienda a las personas con teléfonos de nivel de entrada.

No es la primera vez que intenta apelar al mercado más amplio. Hace dos años, tuvo un esfuerzo similar llamado Android One. Pero ese se centró en el dispositivo en lugar del software. Android One se lanzó inicialmente en países como India, Indonesia y Filipinas, donde Google se asoció con fabricantes locales para fabricar teléfonos de calidad que también eran asequibles.

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Sameer Samat, vicepresidente de gestión de producto, dice que Android Go quiere hacer que Android funcione mejor con teléfonos básicos.

James Martin/CNET

Pero el enfoque ha cambiado desde entonces para abordar cuestiones tales como asegurarse de que los teléfonos Android obtengan actualizaciones regulares de seguridad, según Sameer Samat, vicepresidente de gestión de productos para Android y Google Play. Y el programa se centra ahora en toda la gama del mercado, no sólo el extremo inferior.

"Aunque el hardware es la mitad de la historia, el software también tiene que ser ajustado para las necesidades de los usuarios que tienen una limitada conectividad de datos", dice Samat.

La mayoría de las personas que usarán Android Go probablemente estarán en un plan de datos prepago. Por lo tanto, el software tiene un frente y un centro de control en el que puedes realizar un seguimiento de todos los datos que has utilizado y ver lo que todavía tienes disponible. También cuenta con una versión especial de la tienda Google Play que incluye aplicaciones que funcionan mejor con los teléfonos de nivel de entrada.

De todo lo que Android está anunciando este año, Lockheimer dice que Android Go es su favorito por lo que representa: Llevar informática a todo el mundo.

"Introducir una gran cantidad de gente nueva a teléfonos inteligentes de una buena manera es algo que es bastante emocionante", dice.

Algo muy parecido a cuando vio Android por primera vez en ese teléfono de HTC hace ya 11 años.