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Industria de la tecnología

Google cumple 20 años: Grandes avances, pero también mucha controversia

El motor de búsqueda más grande del mundo cumple dos décadas. El jefe de búsquedas de la compañía hace un recorrido por su historia.

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Miembros del equipo de búsquedas de Google (de izquierda a derecha): Ben Gomes, Shashi Thakur, David Bailey y Emily Moxley.

James Martin/CNET

Cuando Ben Gomes entró a trabajar a Google en 1999, un año después de la creación de la compañía, recuerda que el cofundador, Larry Page, le dijo desde el principio que a la hora de construir su servicio, la búsqueda debía ser expansiva, y debía ser muy rápida.

"La velocidad es lo más importante, probablemente tanto para nosotros como para el usuario", dijo Gomes en una entrevista la semana pasada para hablar sobre el aniversario de las búsquedas en Google.

El mensaje resonó, y es algo evidente siempre que buscas algo en Google. Escribe una consulta y el motor de búsqueda de Google, que oficialmente cumple 20 años el jueves, te muestra el número de resultados y el tiempo que tomó obtenerlos. Tiempo de búsqueda hoy: típicamente menos de medio segundo.

Hoy, Gomes se encarga de todas las búsquedas en Google. En una sala de conferencias anónima en el Googleplex de Mountain View, California, Gomes habló con nosotros sobre los primeros días y la misión de la compañía. Sentado frente a él está Emily Moxley, una veterana de Google que lidera la gestión de productos para la página de resultados de búsqueda. Ella también recuerda la obsesión de Page con la velocidad. "Larry siempre ha estado muy interesado en la latencia y en hacer las cosas realmente rápidas", dijo. "Hay historias de él jugando con demos y comenzando a contar los segundos a medida que salían los resultados"."

En el vestíbulo fuera de la sala de conferencias, una pantalla muestra los términos de búsqueda que están en tendencia en Google en tiempo real. A simple vista, los visitantes pueden ver por sí mismos lo bien que Google ha llegado a analizar y servir datos de búsqueda rápidamente.

Hoy en día, Google es el motor de búsqueda dominante en el planeta. Page y el cofundador, Sergey Brin, ayudaron a hacer del Internet (que en 1998 todavía era una mezcolanza de contenido disperso) una herramienta más útil y relevante para nosotros, las personas promedio. Su servicio de búsqueda puso información a nuestro alcance a través de una interfaz de usuario simple pero elegante que todavía está en uso hoy en día. Y se ha convertido en una parte muy importante en nuestras vidas. Hoy, los usuarios realizan más de 1,000 millones de búsquedas de Google cada día.

Para celebrar su 20 aniversario, Google presentó esta semana nuevas funciones destinadas a mejorar la búsqueda y aprovechar la forma en que las personas buscan cosas en línea. Las nuevas "tarjetas de actividad" te muestran búsquedas relacionadas y pasadas si estás haciendo algo por más tiempo, como planear un viaje para ir a acampar, por ejemplo. Una versión renovada de Google Fotos ahora te brinda más contexto alrededor de las imágenes en el motor de búsqueda, y el jueves, la compañía lanzó un nuevo doodle celebrando 20 años de búsquedas y una vista en Google Maps mostrando el garaje que Page y Brin alquilaron a Susan Wojcicki (ahora presidenta ejecutiva de YouTube) en los inicios de la empresa.

Sin embargo, a pesar del impacto positivo que ha tenido Google en nuestras vidas, también enfrenta ahora algunos de sus mayores desafíos. La empresa está luchando contra acusaciones de que su plataforma es utilizada para difundir noticias falsas. Está siendo criticada por un supuesto proyecto en China que entregaría una versión censurada de búsquedas, diseñada (según los rumores) para pasar la censura del gobierno chino. Además, se está defendiendo contra las acusaciones del presidente Donald Trump y los legisladores conservadores de que sus algoritmos de búsqueda son parciales.

Gomes no abordó ninguno de esos temas directamente, pero cuando le pregunté qué aprendió Google en 20 años de búsqueda, dijo que la compañía se está esforzando por mejorar.

"No nos hacemos ilusiones de que somos perfectos, pero estamos trabajando constantemente para mejorar las cosas", dijo Gomes. "Es un privilegio y una responsabilidad."

Búsquedas bajo la lupa

Las críticas contra Google no han hecho más que aumentar. La semana pasada, el Wall Street Journal reportó que los empleados de Google habían considerado ajustar el motor de búsqueda para revelar contenido proinmigración después de que Trump impusiera el año pasado una prohibición a la inmigración de siete países de mayoría musulmana. En respuesta, el presidente ejecutivo de Google, Sundar Pichai, habría dicho a los empleados en un memorando: "Las noticias recientes hacen referencia a un correo electrónico interno para sugerir que comprometeríamos la integridad de los resultados de nuestra Búsqueda con un fin político. Esto es absolutamente falso.

Gran parte de las críticas más fuertes contra Google ha venido de Washington. El mes pasado, Trump acusó a Google de sesgo político y tener una inclinación liberal. Trump dijo en un tuit que los resultados de las búsquedas de Google han sido "arreglados" y que la compañía suprime las voces conservadoras. Trump también tuiteó un video afirmando que Google promovió cada año el discurso del Estado de la Unión del expresidente Barack Obama, pero no el suyo. Trump usó el hashtag #StopTheBias (algo así como "detengan la parcialidad").

Google rechazó el alegato del presidente, diciendo que su página de inicio promocionó el discurso de Trump en enero. La compañía también explicó que no promovió ni el discurso de Trump ni el de Obama desde sus primeros años en el cargo porque esos discursos técnicamente no se consideran como discursos del Estado de la Unión. Una captura de pantalla de Internet Archive, que mantiene un registro de lo que aparece en los dominios Web, respalda la explicación de Google.

Cuando pregunté sobre las acusaciones de parcialidad, Gomes no respondió directamente. Sólo dijo: "Estamos creando búsquedas para nuestros usuarios", dijo. "Estamos probando rigurosamente todos nuestros cambios para nuestros usuarios, para asegurarnos de brindarles a nuestros usuarios la información más relevante que conocemos. Y eso es lo que siempre hemos hecho".

Cuando le presioné un poco más, todavía no fue específico, pero sí dijo que Google tiene 10,000 "calificadores" en todo el mundo que evalúan la calidad de los resultados de búsqueda.

También le pregunté a Gomes sobre Project Dragonfly, un esfuerzo que se supone que hizo Google para construir un motor de búsqueda censurado para China, luego de que debió salir del país en 2010. En ese momento, Brin, que creció en la Unión Soviética, citó el "totalitarismo" de las políticas gubernamentales chinas como la razón para irse.

En respuesta, Gomes repitió lo que la compañía ya dijo sobre el proyecto: que el trabajo de Google con respecto a China es solo "exploratorio" y que la compañía "no está cerca" de lanzar allí un producto de búsqueda. (Sin embargo, el miércoles, Keith Enright, director de privacidad de Google, confirmó durante una audiencia con el Comité de Comercio del Senado que sí hay un Proyecto Dragonfly, pero no dio más detalles).

'Más complejo'

A pesar de que hay desafíos, todavía hay un sentido de orgullo por parte de Gomes y su equipo sobre haber convertido a Google Search en la poderosa herramienta que es hoy en día.

Gomes recuerda haber sido enviado para reparar físicamente servidores rotos en los primeros días. "Creo que arreglé menos tres servidores", dijo, riendo. "No es el mejor uso del tiempo de los ingenieros".

El equipo también recuerda los matices para mejorar el motor de búsqueda y los hitos en el camino. Gomes menciona avances para hacer que el servicio responda por los errores ortográficos de las personas. Shashi Thakur, vicepresidente de ingeniería, reflexiona sobre la importancia del Knowledge Graph (Gráfico de conocimiento), una red de información de Google sobre cómo se conectan las diferentes cosas. David Bailey, ingeniero principal de búsqueda de Google, habla sobre el lanzamiento de la "Búsqueda universal" en 2007, que llevó al motor de búsqueda más allá de sólo mostrar a los usuarios 10 enlaces azules, sino una combinación de listados, noticias, videos y fotos.

Y como el motor de búsqueda de Google ha evolucionado, también lo ha hecho la compañía.

"No se puede negar que Google se ha hecho más grande", dijo Bailey. "Se ha vuelto más complejo. Su papel en el mundo se ha vuelto más complejo. Estas cosas son desafiantes."