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Móvil

¿Está Facebook creando un teléfono en secreto?

[Análisis] La ultrasecreta división de hardware de Facebook está reuniendo a un equipo de diseñadores e ingenieros especializados en teléfonos, entre ellos varios ex empleados de Google. ¿En qué están trabajando?

En un día nublado de mayo, en la aburrida luz fluorescente de una sala de conferencias de Google, Rafael "Rafa" Camargo, Richard Wooldridge y Blaise Bertrand le contaron a CNET sobre su plan para revolucionar el teléfono inteligente.

Ara, un smartphone tipo Lego con partes modulares, permitiría a los compradores insertar una cámara mejor, baterías adicionales o cualquier otro hardware creativo que un desarrollador pudiera inventar. Sería el primer teléfono diseñado totalmente por Google, aseguraron los tres.

Pero luego, el proyecto Ara fue abruptamente suspendido.

Ahora, esos tres mismos hombres trabajan para Building 8, una secreta nueva división de Facebook. Allí, se les ha unido una impresionante lista de pesos pesados con currículos que se leen como un quién es quién del mundo de la tecnología: Motorola, Tesla, Apple y Amazon, además de ese contingente de ex ejecutivos de Google.

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Rafael Camargo muestra un prototipo de Ara en 2015.

James Martin/CNET

Entonces, ¿qué es exactamente en lo que está trabajando este superequipo de diseñadores, ingenieros y expertos en fabricación? Nadie fuera de Menlo Park lo sabe con certeza, pero las contrataciones -- y por lo menos una adquisición bajo el radar -- parecen indicar dos cosas: es móvil y puede ser modular.

Sea lo que sea, construir hardware a esta escala representaría un gran cambio para Facebook. El primer intento de hardware de la compañía -- una empresa conjunta con HTC en 2013 que se conoció como el "teléfono de -- fue un fiasco, que terminó por venderse en 99 centavos de dólar semanas después de su debut. Desde entonces, la compañía ha hecho de todo, primero su compra de US$2,000 millones por el fabricante de auriculares VR Oculus en 2014, y ahora con lo que parece ser un esfuerzo de hardware mucho más ambicioso con Building 8.

Facebook no respondió de inmediato a una solicitud de CNET para hacer comentarios sobre este artículo.

¿Qué es Building 8?

Originalmente, parecía que el Building 8 era un sitio en donde que Facebook podría armar prototipos de un conjunto de nuevas tecnologías -- como cámaras de video de 360 grados -- y tratar de descubrir la manera más rápida de ponerlas en manos de los consumidores, generalmente a través de alianzas con otras empresas.

Building 8 no es un edificio en sí; las oficinas de Facebook en Menlo Park están numeradas del 10 al 20.

Google Maps

Eso fue lo que el CTO de Facebook, Mike Schroepfer, sugirió en una ocasión al Wall Street Journal. Y es lo que se supuso ampliamente cuando el presidente ejecutivo de Facebook, Mark Zuckerberg, anunció que había contratado a Regina Dugan, ex directora del brazo de investigación DARPA del Departamento de Defensa de Estados Unidos y del laboratorio de investigación ATAP (Tecnologías y Proyectos Avanzados) de Google para dirigir Building 8.

En una entrada de blog de abril de 2016, Zuckerberg sugirió que Building 8 perseguiría "la realidad aumentada y virtual, la inteligencia artificial, la conectividad y otras áreas importantes", lo que suena bastante científico, por supuesto. Sin embargo, las ofertas de trabajo de la división y las contrataciones recientes cuentan una historia ligeramente diferente, comenzando con la declaración de misión de Building 8 que se encuentra en la parte superior de cada una de las ofertas de empleo.

Esta es la declaración completa de la misión de Building 8:

Building 8 reúne a expertos de clase mundial para desarrollar y enviar productos innovadores en la intersección de hardware, software y contenido. Tenemos un claro mandato de enviar productos a escala. En particular, productos aparentemente imposibles que definen nuevas categorías que avanzan la misión de Facebook de conectar al mundo. El equipo del B8 aplicará el desarrollo innovador de estilo DARPA en la intersección de la ciencia y el desarrollo de productos. Funcionará con plazos agresivos y fijos, con un amplio uso de alianzas y asociaciones con universidades y empresas pequeñas y grandes.

Al parecer, Building 8 tiene todo que ver con el envío de hardware. Y será que "productos aparentemente imposibles" incluyan un ambicioso teléfono modular como Ara?

Se buscan: expertos en celulares

CNET analizó cerca de 50 publicaciones de empleo en Facebook, pasadas y presentes, y estudió docenas de perfiles de empleados en LinkedIn para ver el panorama general. Algo se hizo evidente muy pronto: Facebook no sólo está construyendo un laboratorio con la esperanza de crear unas cuantas startups.

Facebook se asoció hace años con HTC para crear teléfonos, como el HTC ChaCha / Status de 2011. Todos fracasaron.

HTC

En cambio, Facebook está contratando más de una docena de jefes de lo que parecen ser una docena de distintos departamentos dentro del Building 8, incluyendo diseño industrial, ingeniería mecánica, ingeniería eléctrica, software de dispositivos, aplicaciones y servicios, fabricación, cadena de suministro e incluso servicio al cliente. A muchos de esos jefes de producto se les pide que contraten sus propios equipos desde cero.

En otras palabras, Facebook parece estar construyendo una organización que podría conceptualizar, diseñar, producir, enviar y vender hardware, e incluso tratar con los clientes después del hecho. (¿Quién necesita servicio al cliente y políticas de devolución para un prototipo?).

Sólo dos de los nuevos jefes de departamento de Facebook se dedican a "Skunkworks" (programas de desarrollo avanzado) y "Partnerships" (o alianzas), respectivamente, y algunas de las ofertas de trabajo piden experiencia en una amplia gama de disciplinas que podrían esperarse de un laboratorio de investigación.

Pero muchos de ellos piden personas con experiencia móvil -- en Android en particular.

Por ejemplo, esta oferta de trabajo para un arquitecto líder en sistemas de ingeniería eléctrica pide específicamente que el candidato tenga experiencia con procesadores y antenas móviles, y estos otros dos para un ingeniero de software de cámara o un ingeniero de software Kernel requieren cada uno cinco años de experiencia trabajando con procesadores móviles y un "entendimiento de Android".

Los jefes de software de producto, ingeniería de producto y hardware necesitan experiencia liderando equipos que hayan lanzado al mercado "teléfonos inteligentes (Android, iOS) y/o electrónica de consumo".

Hay también fuertes indicios de que el nuevo director de aplicaciones y servicios de software tendrá la tarea de desarrollar aplicaciones de Android para el hardware hará el Building 8.

Dos otros empleos mencionan específicamente la intención de Facebook de fabricar "convincentes productos al consumidor con base en la plataforma Android" y otro más insinúa incluso que Facebook podría vender accesorios para complementar sus productos.

Talento clave

Según sus páginas de LinkedIn, muchas de las contrataciones recientes de Building 8 apoyan la noción de que Facebook está trabajando en hardware de forma contundente:

  • Nathan Kelly, nuevo encargado de la cadena de suministro de Building 8. Anteriormente, ayudó a crear las cadenas de abasto de Sonos, Tesla, HP/Palm, Microsoft y Sony Ericsson, según su perfil en LinkedIn.
  • Rich Heley, nuevo encargado de manufactura, pasó una década en Apple trabajando en métodos para producir aluminio en masa para las carcasas del iPhone, iPad, iPod y iMac -- desde la primera MacBook Pro -- y luego trabajó tres años en Tesla, donde llegó a ser el vicepresidente de tecnología de producto.
  • Furhan Zafar dirigió previamente la cadena de suministro de Moto Maker de Motorola, una plataforma que permite a los consumidores elegir los distintos detalles de color de los botones y cubiertas de sus teléfonos.
  • Tim McCune, nuevo encargado de ingeniería de sistema de Building 8, pasó 17 años en Motorola y, también, un breve tiempo en Apple.
  • Richard Wooldridge, nuevo director general de operaciones, no sólo fue el encargado de la logística detrás del teléfono Ara de Google, sino que pasó cuatro años como cabeza de la cadena de suministro de Motorola, incluyendo el esfuerzo de Moto para construir una fábrica en Estados Unidos para el primer celular Moto X.
  • Rafael Camargo, nuevo líder de ingeniería de producto de Building 8, fue la cabeza del desarrollo del celular Ara de Google después de pasar un año y medio en el grupo de hardware Lab126 de Amazon trabajando en el Fire Phone de Amazon y 13 años en Motorola en proyectos de teléfonos tan conocidos como el Droid, RAZR e incluso el teléfono de tapita StarTAC.
  • Viresh Rustagi, nuevo líder de software para dispositivos de Building 8, también fue el encargado de software en Ara de Google, después de estar en el equipo de desarrollo de software de las tabletas Kindle Fire y cajas de streaming de Amazon por más de dos años, y 12 años trabajando en software para procesadores móviles en Broadcom.
  • Blaise Bertrand, nuevo jefe creativo de Facebook, pasó tres años diseñando en Motorola y 12 años en la firma de diseño IDEO, además de, más recientemente, siete meses en Google ATAP trabajando en el proyecto de Ara.

Estos ejecutivos de alto nivel parecen ser sólo el comienzo. Building 8 también ha contratado a varios ex empleados de Apple, incluyendo el reclutador ejecutivo, y actualmente está buscando a tres reclutadores más y un gerente de reclutamiento para expandir su nómina.

También vale la pena decir que, por ahora, todos estos esfuerzos de hardware parecen ser independientes de los que está ejecutando la propia Facebook: la empresa ya tiene su propio vicepresidente de hardware y cadena de suministro para ayudarle a crear sus centros de datos e infraestructura de redes. Oculus, la subsidiaria de realidad virtual de Facebook, también tiene su propio equipo de hardware separado, además de un brazo de investigación con sede en Seattle.

Reproduciendo: Mira esto: 10 cosas que sabemos del Project Ara de teléfonos modulares...
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¿Verá la luz el teléfono modular de Google?

Incluso cuando Facebook contrató a cuatro miembros clave del equipo de Ara para impulsar esfuerzos de manufactura y cadenas de suministros, e incluso cuando ya tiene a varios expertos de teléfonos en su nómina, no podemos decir con toda certeza que la empresa esté trabajando en un teléfono.

Esta nueva capacidad de Facebook en el espacio móvil podría orientarse hacia los procesadores móviles, antenas de radio y el sistema operativo Android, como audífonos, tabletas, relojes o dispositivos del hogar inteligente o del Internet de las cosas. O algo totalmente nuevo.

Pero, incluso de ser un teléfono, no sería necesariamente uno modular. Al no haber podido convencer a Google, el equipo puede haber desechado ya la idea.

Pero quizá no: en septiembre, un mes después de la cancelación de Ara, Building 8 compró una startup de hardware llamado Nascent Objects que, resulta, estaba desarrollando una plataforma modular de electrónicos de consumo.

En ese momento, Dugan, de Building 8, sugirió que la tecnología de Nascent se usaría para ejecutar prototipos rápidamente. "Imagínense diseñar, construir y distribuir productos de hardware en unas semanas. En vez de meses, o incluso años", Dugan escribió en su página de Facebook. "Juntos, esperamos crear hardware a una velocidad más parecida a la del software". Pero quizá Dugan quiso decir que la tecnología modular de Nascent permitiría a los propios consumidores crear su propio hardware, la misma idea que estaba detrás del teléfono modular de Ara.

En mayo, en esa sala de juntas de Google, la ambición detrás de Ara era enorme. "Queremos crear un ecosistema de hardware del tamaño del ecosistema de apps de software", dijo Camargo.

Wooldridge prometió que su equipo crearía hardware, daría apoyo técnico e incluso ayudaría a diseñadores externos a crear sus propios módulos certificados por las agencias regulatorias federales en EE.UU., para que cualquiera pudiera añadir una nueva función a su teléfono.

Un prototipo funcional de una cámara intercambiable, diseñada para el teléfono modular Ara de Google.

Sean Hollister/CNET

Bertrand explicó lo muy moderno que podría llegar a ser y lo atractivo que sería para marcas grandes el hecho de tener piezas decorativas de teléfono que el usuario pudiera ir intercambiando.

Ahora, están todas juntas de nuevo, dentro de una empresa que -- a diferencia de Google -- no estaría afectando su propio negocio compitiendo con socios dedicados al hardware de Android (Facebook es un app que hay que tener instalado en más de 1,000 millones de teléfonos, pero la empresa todavía no hace hardware telefónico).

Y están liderando una división que durante los próximos años tendrá acceso a "cientos de millones de dólares", según Zuckerberg.

El último giro

Es posible que las ambiciones de hacer hardware de Facebook nunca prosperen. Hay que tener en cuenta el secretismo alrededor del programa Project Titan de Apple, que supuestamente gastó millones en una alternativa de coche autónomo y, hasta el momento, sólo ha producido varias rondas de despidos y cambios estratégicos, según varios reportes.

Pero parece que al menos Facebook está siguiendo el mismo camino que su archienemigo, Snapchat. Hasta hace unos pocos meses, el app social de Snapchat era el único producto de esta empresa. Pero la marca se ha reinventado como empresa dedicada a las cámaras y ha sorprendido al mundo con Spectacles, un producto de hardware específico para Snapchat y que se había desarrollado en secreto (después de contratar furtivamente su propio grupo de expertos en tecnología de vestir).

Facebook tiene más usuarios que Snapchat, y más dinero y expertos en hardware. Si la empresa anuncia su propio teléfono -- o accesorio móvil -- durante el próximo año o dos, no sería muy sorprendente.

Nota del editor: La esposa de Sean trabaja para Facebook como coordinadora de proyectos de video entre empresas.

Si puedes hablar anónimamente sobre los proyectos de Facebook en Building 8, por favor ponte en contacto conmigo en sean.hollister@cbsinteractive.com.