¿Dejará la FAA a los drones volar más lejos?

La agencia reguladora de Estados Unidos anunció que llevará a cabo pruebas con vehículos aéreos no tripulados que vuelen fuera del rango visual permitido por las regulaciones propuestas.

PrecisionHawk's fixed-wing drones for crop monitoring are part of an FAA program to evaluate whether the unmanned aircraft should be allowed to fly beyond the operator's sight.
El dron de PrecisionHawk que monitorizará las cosechas sin contar con supervisión visual del operador. PrecisionHawk

La Dirección Federal de Aviación de Estados Unidos (FAA, por sus siglas en inglés) está reconsiderando su oposición inicial para permitir que los drones vuelen sin que el operador los pueda ver.

Los drones, también conocidos como vehículos aéreos no tripulados (UAV, por sus siglas en inglés), son bastante populares en los círculos tecnológicos.

Tanto emprendedores como grandes empresas están usando drones para diversas tareas como tomar fotos de propiedades o filmar películas.

Pero algunos de sus otros usos, como revisar millas de tuberías o hacer entregas de paquetes, requieren que los drones vuelen más allá del rango de visión del operador. Eso no está permitido bajo el bosquejo de regulaciones de drones propuesto por la FAA en febrero.

Sin embargo, la FAA anunció esta semana una colaboración que da señales de que la agencia podría estar dispuesta a dejar que los drones vuelen más lejos. El proyecto evaluaría el desempeño de los drones operados sin estar a la vista del piloto con ayuda del fabricate de drones PrecisionHawk haciendo pruebas para monitorizar las cochechas y BNSF Railroad explorando lo que se requiere para controlar a los drones y usarlos para inspeccionar las vías de los trenes.

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Esto es un indicio de que la FAA está cambiando de opinión paulatinamente sobre las posibilidades empresariales de los drones. Su postura inicial tan conservadora -- por ejemplo, antes se requería que el operador tuviera una licencia de piloto -- se desvanece gradualmente. No están yendo tan lejos como para permitir que empresas como Amazon puedan usar los drones para hacer entrega de paquetes en zonas urbanas, pero parece ser que la FAA quiere ser una fuerza facilitadora y no opositora, ante la nueva tecnología.

"El gobierno no puede operar en el vacío", indicó en una declaración el secretario de Transporte de Estados Unidos, Anthony Foxx. "Alcanzaremos nuestra meta de integrar ampliamente a los UAVs de una manera segura más rápidamente si hacemos uso de los recursos y la experiencia de la industria", agregó.

La prueba de PrecisionHawk involucrará el sistema de la empresa denominado Low Altitude Tracking y Avoidance System (LATAS, por sus siglas en inglés), una especie de sistema de control de tráfico aéreo que incluye tecnología para rastrear a los drones y prevenir choques. La seguridad es la principal preocupación que tiene la FAA con respecto a los drones.

Amazon ha creado un gran alboroto sobre las medidas de seguridad de la FAA, trasladando cierta parte de su investigación de entregas con drones a otro país incluso después de que la FAA le concediera poco después una excepción a Amazon que le permite hacer pruebas con su tecnología y entrenar a los operadores.

Hoy en día, el uso comercial de los drones está prohibido al menos de que la FAA le conceda excepciones a la compañía interesada. El uso privado también está permitido, y compañías como DJI y Parrot están vendiendo productos relativamente baratos que dejan que las personas puedan grabar video desde el cielo.

The DJI S1000  octocopter drone can carry a high-end SLR for photo or video capture.
El DJI S1000. DJI

Se espera que se finalicen las regulaciones propuestas para septiembre de este año, pero muy pocos esperan que la FAA cumpla con esta fecha.

Una complicación: La FAA debe tomar en cuenta los comentarios del publico sobre las regulaciones propuestas y ha recibido más de 4,500 comentarios hasta el momento.

La FAA también anunció esta semana el app B4UFLY, que permite que los operadores de drones no comerciales puedan ver las áreas restringidas para dichos vehículos en el área circunvecina.