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Exclusiva: Nike despide al grupo encargado de FuelBand

La compañía de ropa deportiva decidió enfocarse en el software y poner fin a su incursión en la informática de vestir, aunque por ahora no dejará de vender la Nike+ FuelBand SE.

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Nike Fuelband SEFoto de Crédito: Sarah Tew/CNET
Nike se prepara para darle fin a sus esfuerzos en el área de la informática de vestir. La compañía de ropa deportiva despidió esta semana a la mayor parte del equipo responsable del desarrollo de FuelBand – su pulsera medidora de actividad física –, según le dijo a CNET una persona con conocimiento de la situación.

“Al ser una empresa global, en un mundo acelerado, tenemos que alinear constantemente nuestros recursos con la prioridades del negocio”, Brian Strong, un portavoz de Nike, explicó en un email. “Al evolucionar nuestras prioridades en el área de deportes digitales, esperamos hacer cambios en el equipo, y habrán varios despidos. No comentamos sobre asuntos laborales a nivel individual”.

La compañía informó este jueves sobre los despidos a los 70 miembros del equipo – que forman parte de la división de deportes digitales, con 200 personas. Unas 30 personas trabajan en las oficinas de Nike en Hong Kong y el resto en la sede de Nike en Beaverton, Oregon.

El foco de este equipo era en áreas como diseño industrial, logística de manufactura, ingeniería eléctrica y hardware, además del diseño del interfaz. Los productos incluyen no solamente el FuelBand, sino también el reloj deportivo Nike+, entre otros productos.

De un 70 a 80 por ciento de los 70 miembros del equipo – casi 55 personas – fueron despedidos, dijo la persona, quien pidió mantener su anonimato por el carácter confidencial de la información. Algunos de los empleados actuales seguirán en la compañía hasta mayo. No está claro si algunos empleados pasarán a trabajar a otras divisiones de Nike. La división Nike Digital Tech, responsable del software para Internet, no se vio afectada.

Nike planeaba lanzar otra versión del FuelBand este otoño – un modelo más delgado –, pero canceló el proyecto y parece haber pospuesto todos los proyectos futuros del equipo de deportes digitales, añadió la persona.

Nike, sin embargo, no dejará de vender la segunda generación de FuelBand SE por ahora, según confirmó la empresa. “La Nike+ FuelBand sigue siendo una parte importante de nuestro negocio. Seguiremos mejorando el app de Nike+ FuelBand, lanzaremos nuevos colores METALUXE y venderemos y apoyaremos la Nike+ FuelBand SE en el futuro inmediato”, dijo Strong en un comentario posterior.

De hecho, la información sobre los despidos fue publicada hace una semana en la red social anónima Secret, que se dedica a los chismes de la industria de la tecnología. La declaración dice: “Los cretinos ejecutivos de Nike van a despedir a un montón del equipo de ingenieros que desarrollaron FuelBand y otras cosas de Nike+. Principalmente, debido a la negligencia de los ejecutivos, que gastaron mucho dinero y no sabían lo que hacían”.

Nike ya había tenido conversaciones serias – tras el lanzamiento de la segunda generación de su medidor, el FuelBand SE, en noviembre pasado –, sobre su posible salida del mercado de la informática de vestir. Pero, al final, la fabricante de zapatos deportivos decidió no salirse por completo de la tecnología y enfocarse exclusivamente en el software - o sea, las aplicaciones- , para hacer ejercicio, un cambio estratégico que podría beneficiar a la compañía a largo plazo, dijo un analista.

Hay mucha competencia en el mercado de las pulseras medidoras de actividad física. El ecosistema digital Nike+ depende menos de dispositivos como las bandas y más en los sensores de los teléfonos móviles. Por lo tanto, tiene menos y menos sentido que Nike siga fabricando hardware cuándo éste no impacta sus ingresos, especialmente con la entrada de compañías como Apple y Google al mercado.

La semana pasada, Nike anunció el lanzamiento de su laboratorio de tecnología Fuel Lab en San Francisco. El espacio de innovación se une a los demás centros de investigación de Nike, donde otras compañías podrán diseñar hardware que incorpora el software patentado de Nike, NikeFuel.

Básicamente, será una incubadora para los sucesores del FuelBand, con la condición de que integren Nike+, cuyo código la compañía piensa compartir públicamente este otoño.

Ahora que Nike dirige sus esfuerzos al software, evita también entrar en competencia directa contra el montón de dispositivos nuevos que han saturado el mercado. Por ejemplo, el anticipado Apple iWatch y otros que usarán el sistema operativo Android Wear de Google, diseñado exclusivamente para relojes y otras pulseras de la informática de vestir.

Con la entrada de Apple al segmento, Nike obtiene un posible socio. El presidente ejecutivo de Apple, Tim Cook, quién tenía un Nike FuelBand puesto durante el lanzamiento del iPad Mini en octubre de 2012, es miembro de la junta directiva de Nike desde hace nueve años. Esa relación ha beneficiado a ambos desde hace tiempo, y ayudó a Nike a entrar al mercado de la informática de vestir en 2006 con el sensor Nike+iPod en los zapatos para correr.

Esa asociación, según los analistas, sería genial. “Apple está en el negocio de fabricar hardware. Nike está en el negocio de los tenis para correr. No creo que Apple vea a Nike como competencia. Es probable que el hardware de Apple corra el software de Nike”, dijo Jim Duffy, un analista especializado en Nike de la firma Stifel, Nicolaus & Company. “Nike estaría contento con dejar que Apple venda dispositivos si éstos corren sus apps”.

“Asociarnos con empresas de tecnología líderes de la industria no es nada nuevo para Nike”, dijo Strong, de Nike. “Hemos estado trabajando con Apple para desarrollar productos desde 2006, cuando presentamos Nike+ Running, y Nike ha creado desde entonces apps de iOS incluyendo Nike+ Training Club, Nike+ FuelBand y Nike+ Move".

Por supuesto, es inevitable que la muñeca de Cook algún día porte un dispositivo hecho por Apple. Pero si ese dispositivo corre software de Nike, podría representar el futuro de la compañía deportiva en el mundo de la informática de vestir.

Nota del editor: esta información fue actualizada el 19 de abril para añadir comentarios de Nike sobre el futuro de la línea FuelBand SE y su colaboración con Apple.