Evelyn Miralles: el poder de la realidad virtual al servicio de la NASA

[Latinos en tech 2015] Esta ingeniera venezolana usa la realidad virtual para asegurarse que los astronautas estén preparados para cualquier percance o reparación que tengan que hacer en el espacio.

La ingeniera venezolana Eveyln Miralles tiene 23 años trabajando en la NASA. NASA

Para la mayoría de las personas la realidad virtual es algo que ven en las películas de ciencia ficción. Pero para los ingenieros de la NASA las aplicaciones en la vida real de esta tecnología pueden marcar la diferencia entre la vida o la muerte.

No por nada, la Agencia Espacial Estadounidense (NASA por sus siglas en inglés) tiene más de 20 años probando -- y desarrollando -- hardware y software de realidad virtual para asistir a los astronautas en sus misiones al espacio. Y detrás de este esfuerzo está una ingeniera venezolana: Evelyn Miralles.

Miralles, 48, es la ingeniera líder del laboratorio de realidad virtual en las instalaciones de NASA en el Centro Espacial Johnson en Houston, Texas. Tiene a su cargo a cuatro ingenieros que se encargan de desarrollar tecnologías para entrenar a los astronautas que viajan al espacio.

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A esta oriunda de Caracas siempre le gustó el espacio, aunque eso no estaba en el horizonte en 1986, cuando llegó a EE.UU. con apenas 19 años. La oportunidad de trabajar en NASA se le presentó en 1992 tras haber obtenido dos títulos: uno en gráficas de computación de la Universidad Lamar en Houston (1990) y otro de informática de la Universidad de Houston (1992).

"Esa combinación [de carreras] fue lo que me ayudó a entrar a la NASA, pues buscaban a alguien con experiencia en gráficas", dice Miralles, dándose cuenta ahora que la agencia buscaba personas para programar gráficas en 3D. "Yo quería ser arquitecta y esto fue lo más parecido que encontré". Más recientemente, en 2012, Miralles obtuvo una maestría en gestión de tecnologías de la Universidad de Houston.

Miralles inició su carrera en NASA hace 23 años trabajando con un proyecto de simulación visual llamado IGOAL (Integrated Graphics Operations and Analysis Laboratory), donde programaba y ayudaba a crear videos y gráficas generadas por computadora para simular las diferentes perspectivas de una misión espacial, y en particular del cohete espacial.

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La ingeniera Evelyn Miralles, de la NASA, le pone las gafas de realidad virtual a un astronauta para empezar su entrenamiento en el Centro Espacial Johnson. NASA

"La tecnología estaba booming, sobre todo en el área gráfica", dijo Miralles a CNET en Español desde una conferencia de realidad virtual en San José, California a donde vino a probar las nuevas tecnologías en este campo. "Comenzamos a ver que era posible construir en tres dimensiones y como gráficos en una computadora artefactos como la nave espacial y el telescopio Hubble".

Cirugía al Hubble

NASA creó su laboratorio de realidad virtual en 1992 para entrenar mejor a los astronautas que usaban las simulaciones de IGOAL. Esta coordinación entre los departamentos se puso en práctica por primera vez un año después, en 1993, cuando los astronautas abordo de la nave espacial Endeavour (Misión STS-61) tuvieron que reparar el telescopio Hubble. Uno de sus lentes estaba tomando fotos borrosas, por lo que no podía mandar las fotos que se esperaban. Los astronautas tenían que salvar al Hubble esencialmente haciéndole cirugía correctiva en el espacio.

Miralles fue uno de esos ingenieros que ayudó a preparar a los astronautas antes de emprender una caminata espacial, jalar el telescopio hacia la nave y comenzar la reparación. Todo se había practicado antes con unas gafas y software de realidad virtual de la NASA.

Después de un par de años en IGOAL, Miralles se trasladó por completo al laboratorio del hardware de la realidad virtual donde ella y su equipo trabajan para construir las mejores gafas de realidad virtual posibles para entrenar a los astronautas de NASA. Estaban tan ocupados, que nadie sabía que existían. "Estábamos completamente sumergidos en esa labor", recuerda Miralles sobre aquellos primeros años.

"Fuimos aprendiendo con el tiempo, con cada tarea, a medida que los astronautas venían y decían 'sí esto está bien' o 'no, vamos a cambiar esto'", recuerda. "Los mismos astronautas fueron los que nos dieron las sugerencias".

Actualmente está en el espacio el astronauta estadounidense Scott Kelly, con quien Miralles trabajó y quien pasará un año abordo de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) -- un tiempo récord para un humano en el espacio -- para examinar los efectos de estar tanto tiempo fuera de la Tierra.

Marte: ¿próxima parada?

El último casco de realidad virtual que construyó el equipo de Miralles en 2011 es el mejor que ha probado a la fecha. Tiene un campo de visión de 120 grados y dos pantallas. "Estos son los mejores", dice sobre los equipos que tienen en el Centro Espacial Johnson. Sin embargo, NASA estaría considerando incorporar la tecnología de algunas gafas comerciales que lanzarán pronto al mercado -- como Oculus Rift o HTC Vive -- para usar con sus astronautas, aunque los estándares de la NASA son muy altos y está por verse cómo funcionarán.

Más allá de su trabajo en pos de la seguridad de los astronautas, Miralles también dedica una gran parte de su tiempo en ayudar a la próxima generación de ingenieros hispanos, impartiendo charlas en las escuelas intermedias porque "allí es donde los niños se van dando cuenta de sus capacidades", dice esta madre de dos hijas, una de 17 años y la otra de 13. "Tenemos que fortalecer la confianza de las niñas para que se reten a ellas mismas; para que sean curiosas, no tengan miedo a hacer preguntas y que cuestionen sus capacidades intelectuales".

Es esa curiosidad lo que anima a Miralles a preparase para su futuro reto: ayudar a la NASA a mandar astronautas a Marte, preparando por igual a los que van a salir a misiones como a los que ya trabajan en proyectos dentro de la ISS.

"Me gusta ayudarles a ir allá afuera", dice Miralles. "Es un trabajo muy satisfactorio".

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