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Ciencia

La luna saturniana Encélado ofrece 'prometedora' pista de que es habitable

Los científicos han identificado complejas moléculas orgánicas en la helada luna de Saturno, uno de los elementos claves para albergar vida.

Ahora podemos decir que hay un lugar además de la Tierra en nuestro Sistema Solar que tiene todos los ingredientes que se necesitan para albergar vida. Y ese lugar se encuentra un poco más allá de los anillos de Saturno, en la luna Encélado, que aparenta ser solamente una gran bola de hielo que ronda las márgenes de nuestro sistema. 

Pero, las apariencias engañan. 

Bajo su carcasa de hielo yace un océano subterráneo que tiene una fuente de calor y donde se están llevando a cabo interesantes procesos químicos. El año pasado, los científicos usaron datos de la ya extinta nave espacial Cassini para determinar las piezas clave de la vida, incluyendo hidrógeno molecular, están presentes en el océano de Encélado. 

Ahora, un nuevo estudio ha encontrado moléculas orgánicas más complejas y de mayor tamaño en la luna. Esto representa un gran paso en la búsqueda de vida extraterrestre. 

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La nave Cassini de la NASA voló entre la columna de material de hielo que emana de la superficie de Encélado. 

NASA/JPL/Space Science Institute

"Demuestra que Encélado es un mundo habitable y que sería un lugar fantástico para vivir si eres un organismo vivo", dijo Christopher Glein, de Southwest Research Institute (SWRI). "Completa la lista de los ingredientes esenciales para albergar vida".

Glein es el coautor de un ensayo que detalla los nuevos hallazgos publicado en la revista Nature el miércoles. SWRI lidera el equipo que gestiona el espectrómetro de ión y masa neutral, que recogió datos del material escondido en el océano de Encélado cuando la nave espacial voló a través de una columna de material que emanaba de la superficie de Encélado. El instrumento también se fijó en el anillo E de Saturno, que está compuesto de los granos de hielo provenientes de la columna. 

Es aún muy pronto para saber qué procesos forman estos complejos compuestos orgánicos, que son 10 veces más pesados que el metano, según Glein. Podrían ser simplemente los restos que han quedado de la formación de Encélado y del resto del Sistema Solar. 

Pero hay explicaciones más emocionantes también.

"En un extremo del espectro, estos podrían ser los restos de las partes muertas de los organismos", dijo Glein. "Abarca una amplia gama de posibilidades y esa es la razón por la que debemos regresar para determinar cuán cerca estamos de cualquier lado del espectro".

Glein subrayó que aunque se puede considerar a Encélado habitable, aún no existe evidencia de que, de hecho, es habitable.

"Estamos aún muy lejos de poder contestar esta pregunta", dijo. 

El encontrar la respuesta requiere del envío de una nueva nave espacial con instrumentos modernos a Encélado para buscar evidencia de bioquímica alienígena. 

"Es una primera pista prometedora", dijo Glein. "Una futura nave espacial podría volar entre las columnas de Encélado y analizar esas complejas moléculas orgánicas usando un espectrómetro de masa de alta resolución para ayudarnos a determinar cómo se formaron".

La NASA está planeando un viaje a la luna Europa de Júpiter, que también tiene un océano subterráneo y columnas. Una nave llamada Enceladus Life Finder se ha propuesto a la NASA, pero la agencia espacial aún no se ha decidido a embarcarse en este proyecto. 

La NASA aún puede optar por enviar su propia misión a Encélado, pero quizá se le adelante alguna empresa privada. El grupo Breakthrough Initiatives está contemplando enviar una nave espacial al sistema de Saturno pronto. 

Y, claro, no debemos olvidarnos de Elon Musk, quien dijo que el cohete BFR de SpaceX podría llegar más allá de la Luna y de Marte.

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