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Ciencia

El próximo 'rover' marciano de la NASA tendrá un helicóptero

El vehículo acompañaría a la misión Mars 2020 para sobrevolar el Planeta Rojo.

Esta ilustración muestra cómo se vería un helicóptero marciano. 

NASA

¿Helicópteros en Marte? ¡Sí!

La NASA dijo el viernes que enviaría "una aeronave autónoma de alas giratorias" junto a un rover en la misión Mars 2020. Y eso, como sabemos todos, equivale a un "helicóptero marciano".

Un prototipo de helicóptero marciano. 

Captura de pantalla por Amanda Kooser/CNET

La idea de un helicóptero espacial no es nueva. La NASA ha hablado de este vehículo desde 2015 y ha estado en desarrollo desde 2013. Pero no toda pieza de tecnología propuesta llega a ser parte de una misión. Pero este helicóptero lo pudo lograr. 

El diseño es suficientemente compacto para caber dentro del vientre del rover Mars 2020 para su viaje al Planeta Rojo. Una vez allí, el helicóptero usaría celdas solares para cargar sus baterías y operar su calentador integrado para combatir las frígidas temperaturas nocturnas. 

El helicóptero tendrá que lidiar con la delgada atmósfera marciana, por lo que es tanto liviano como poderoso. "Su fuselaje es del tamaño de una bola de softball, y sus hélices girarán a una velocidad de 3,000 rpm, unas 10 veces la velocidad de un helicóptero en la Tierra", dice la NASA

La NASA publicó un video animado del helicóptero sobrevolando Marte. Muestra pruebas de vuelo de cómo este vehículo operaría en una atmósfera marciana. 

Una vez que el helicóptero esté en Marte, la NASA planea enviarlo en una misión de prueba de 30 días.

"No contamos con un piloto y la Tierra se encuentra a varios minutos luz de distancia, por lo que no hay manera de dirigir esta misión con un control en tiempo real", dijo Mimi Aung, la directora de proyecto de Mars Helicopter. Por ello es que debe volar de manera autónoma una vez recibe las instrucciones. 

Si el helicóptero funciona, abrirá una nueva avenida para explorar el Planeta Rojo. De esta manera, llenaría algunos espacios en los datos recolectados por los rovers y el Mars Reconnaissance Orbiter

¿Es una locura volar un helicóptero en otro planeta? La NASA reconocío que es un desafío, diciendo que este es un "proyecto de alto riesgo, y de altas remuneraciones". El rover Mars 2020 está programado para lanzarse a mediados de 2020.