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Ciencia

El próximo cohete de SpaceX podría lanzarse 100 veces

Elon Musk sueña con conquistar Marte reutilizando sus cohetes. Por el momento, nunca ha usado dos veces el mismo Falcon 9, pero eso está a punto de cambiar.

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Lanzamiento de un Falcon 9.

SpaceX

Lo creas o no, todos los cohetes SpaceX que has visto haciendo impresionantes aterrizajes en los últimos años son algo así como la versión beta del cohete Falcon 9. La versión final la podremos ver a finales de mes, cuando comenzará la verdadera revolución en viajes espaciales.

La semana pasada, SpaceX lanzó otras dos misiones exitosas Falcon 9, aunque no hubo aterrizajes dramáticos de los cohetes propulsores en una nave en el mar o en una pista de aterrizaje en la costa. En cambio, ambos cohetes, utilizados previamente, llegaron a la superficie del océano y se hundieron rápidamente paa siempre.

Entonces, ¿qué pasó con la gran idea de Elon Musk de reciclar cohetes para reducir los costos de llegar al espacio? ¿Por qué su compañía de pronto arroja sus cohetes en el mar como la NASA y como los demás han hecho durante décadas?

No te preocupes. Todo esto lleva a la versión final del cohete, el llamado "Bloque 5" Falcon 9 que está listo para hacer su debut a finales de mes. La compañía me confirmó el martes que espera lanzar el primer satélite de comunicaciones de Bangladesh, Bangabandhu-1, en un Block 5 Falcon 9 este mes. Aún no se sabe la ventana de lanzamiento exacta, aunque algunos sitios de la industria reportan que el 24 de abril es la fecha objetivo.

Los cohetes Falcon 9 que han volado más de una misión hasta el momento son todos Block 4, o los llamados modelos "Full Thrust". El modelo Block 5 es el que Musk considera ser la versión final del Falcon 9. Es un poco más poderoso que sus predecesores con algunas otras actualizaciones que ayudarán a tener un mejor control en el descenso y otros ajustes menores.

Sin embargo, la gran diferencia es que este modelo Falcon 9 es el que SpaceX espera volar una y otra vez. Y de nuevo y de nuevo. El plan es que el Falcon 9 Block 5 pueda lanzarse 10 veces sin necesidad de una renovación importante —solo recuperarlo, inspeccionarlo y enviarlo de nuevo a la plataforma de lanzamiento. Después de 10 vuelos, el cohete se renovaría y quedaría listo para otros 10 vuelos, para tener una una vida útil final de 100 lanzamiento por cohete.

Ese es el uso que Musk y SpaceX necesitan darle a sus cohetes para hacer posibles algunos de los audaces planes de Musk, como una gran colonia humana en Marte.   

SpaceX ha reutilizado un cohete Falcon 9 volado anteriormente 10 veces en el último año. Jessica Jensen, de SpaceX, dijo a periodistas en una conferencia de prensa de la NASA el domingo que la compañía planea aumentar esa cifra en un 50 por ciento durante el próximo año, gracias en parte a la adición de algunos cohetes del bloque 5 a su flota.

Los cohetes Falcon 9 que hemos visto en los últimos años, en realidad, están diseñados para hacer solo dos o tres vuelos, a lo más, y posiblemente necesitando una renovación entre cada lanzamiento.

En lugar de tratar de recuperar parte de su inventario de viejos Falcon 9, SpaceX ha optado por llevarlos al límite durante el reingreso a la atmósfera para recopilar información útil para la construcción de futuros cohetes. Eso es lo que se hizo con los últimos dos cohetes Falcon 9 que acabaron en el océano en días pasados.

La versión final del Falcon 9 que veremos este mes es también el cohete que SpaceX espera usar para transportar astronautas a la Estación Espacial Internacional durante este año. Pero primero es necesario conseguir al menos siete lanzamientos del Bloque 5 para certificarse ante la NASA.

Si todo va bien, la era de los cohetes reciclados, lanzamientos más frecuentes y un mayor acceso al cielo finalmente estarán realmente en marcha.