El planeta Marte tuvo un océano más grande que el Ártico

Los científicos de NASA han analizado restos de agua en la atmósfera de Marte para determinar que el planeta tuvo un océano más grande que el océano Ártico en la Tierra.

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Foto de NASA/GSFC

La pregunta sobre la presencia de agua en Marte ha cambiado de "si hubo" agua a "¿cuánta agua hubo? Pues según la más reciente investigación de NASA, la respuesta es "mucha".

Después de dirigir un análisis del agua en la atmósfera del planeta rojo, el equipo de Geronimo Villanueva del centro Goddard Space Flight de NASA, determinó que no sólo una vez hubo un océano más grande que el océano Ártico ahí, sino que aprendieron la cantidad de agua que se perdió.

"Nuestro estudio provee un estimado sólido de la cantidad de agua que Marte tuvo alguna vez, determinando la cantidad de agua que se perdió al espacio", dijo Villanueva. "Con este trabajo, podemos entender mejor el historial del agua en Marte".

El volumen de este océano, que existió hace unos 4,300 millones de años, hubiera sido por lo menos 20 millones de kilómetros cúbicos (5 millones millas cúbicas). El océano Ártico tiene un volumen de un poco más de 18 millones de kilómetros cúbicos.

En Marte, este volumen hubiera sido suficiente para cubrir la superficie entera del planeta con una capa de líquido de 137 metros (450 pies) de profundidad -- sin embargo, la situación más probable es que el océano cubrió la mitad del hemisferio norte - los llanos norteños - que son casi el 19 por ciento de la superficie de Marte -- alcanzado una profundidad de 1.6 kilómetros (1 milla) en algunas partes.

El equipo usó el poderoso telescopio del Observatorio Europeo del Sur en Chile, el observatorio W.M. Keck y el telescopio infrarrojo de NASA en Hawai para examinar dos diferentes tipos de agua en la atmósfera de Marte: H2O, el componente principal del agua en la Tierra; y HDO, o "agua pesada", en donde los átomos son remplazados con un isótopo de hidrógeno llamado deuterio, que se puede encontrar en proporciones inusualmente altas sobre la superficie de Marte.

El equipo comparó el agua atrapada en un meteorito de Marte de hace 4,500 millones de años al agua en Marte actualmente, buscando diferencias en la proporción de HDO a H2O. Durante seis años, el equipo hizo un mapa de los niveles de H2O y HDO en Marte varias veces, produciendo imágenes globales de cada compuesto y su proporción.

Esto produjo mapas de los microclimas regionales de Marte y permitió al equipo medir los cambios atmosféricos en Marte entre el tiempo que el meteorito dejó al planeta y hoy -- que, en cambio, les permitió calcular que Marte perdió el 87 por ciento del volumen de su agua desde que existió el océano.

Ellos le pusieron particular atención a las capas permanentes de hielo en los polos norte y sur de Marte -- donde existen las depósitos de agua más grandes actualmente en el planeta. Se piensa que el agua en estas capas puede contener información sobre la evolución del agua en el planeta desde finales del período Noachian hace 3,700 millones de años hasta el presente.

Por medir los niveles de H2O y HDO en la atmósfera alrededor de las capas de hielo, el equipo pudo calcular cuánto de cada uno hay en cada capa de hielo. Eso, en cambio, les permitió calcular la cantidad de agua que Marte perdió durante los años.

"Al perder Marte tanta agua, el planeta probablemente estuvo mojado por más tiempo de lo que habíamos pensado anteriormente, sugiriendo que pudo haber sido habitable por más tiempo", dijo el segundo autor del estudio Michael Mumma.