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El Hubble rompe récord cósmico tras capturar la galaxia más lejana

El telescopio espacial Hubble ha hecho imágenes de una galaxia que está a 13,000 millones de años luz, unos 400 millones de años después del Big Bang.

Una tenue galaxia fotografiada por el telescopio espacial Hubble ha roto el récord de distancia de lo lejos que hemos visto en el espacio. GN-z11, como se le conoce, se encuentra en la dirección de la constelación de la Osa Mayor, unos 13,400 millones de años luz de distancia, una galaxia en su infancia sólo 400 millones de años después el universo llegó a existir.

Anteriormente, lo más lejos que habíamos visto en el espacio eran 13,200 millones de años luz, anunciado en octubre del año pasado. Para este último descubrimiento, un equipo internacional de investigadores empujó las capacidades del telescopio espacial Hubble a sus límites.

"Hemos dado un gran paso atrás en el tiempo, más allá de lo que pensamos que podríamos hacer con el Hubble. Vemos a GN-z11 en un momento en que el universo tenía sólo el 3 por ciento de su edad actual", dijo el investigador principal de la Universidad de Yale, Pascal Oesch.

Este manchón sin chiste es GN-z11, la galaxia más lejana que hemos visto.

NASA, ESA, P. Oesch (Yale University), G. Brammer (STScI), P. van Dokkum (Yale University), and G. Illingworth (University of California, Santa Cruz)

Las primeras galaxias se formaron tan temprano como 200 millones de años después del Big Bang, y las galaxias pueden vivir durante miles de millones de años. La Vía Láctea, por ejemplo, se cree que tiene al menos 13,200 millones de años. Esto hace de GN-z11 una galaxia bebé muy pequeñita de hecho.

Para determinar la edad de las galaxias, los astrónomos observan el desplazamiento al rojo, o el aumento de la longitud de onda en el extremo rojo del espectro. Cuanto mayor sea el valor de desplazamiento al rojo, menor es la frecuencia y la energía de los fotones de la onda, y qué tan vieja sea esa luz.

El récord anterior para la galaxia más lejana tenía un desplazamiento al rojo de 8.68, poniendo su distancia en alrededor de 13,200 millones de años luz. GN-Z11 tiene un desplazamiento al rojo de 11.1.

"Este es un logro extraordinario para el Hubble. Se consiguió batir todos los records de distancia que han mantenido durante años telescopios mucho más grandes en la Tierra", dijo Pieter van Dokkum, de la Universidad de Yale. "Este nuevo récord es probable que permanezca así hasta el lanzamiento del telescopio espacial James Webb".

Según los datos recogidos por Hubble y Spitzer, GN-z11 es bastante pequeña, alrededor de 25 veces más pequeña que la Vía Láctea. Sin embargo, está creciendo rápidamente, creando nuevas estrellas alrededor de 20 veces más rápido que la Vía Láctea. Este es el ritmo frenético de la formación de estrellas que hace que GN-z11 sea lo suficientemente brillante como para verla.

Esto también indica que las galaxias en los primeros años del universo pueden crecer muy rápidamente."Es sorprendente que una galaxia tan masiva existía sólo 200 o 300 millones de años después de que las primeras estrellas comenzaron a formarse. Se necesita un crecimiento muy rápido, produciendo estrellas a una velocidad enorme, para formar una galaxia que es mil millones de masas solares tan pronto", dijo Garth Illingworth de la Universidad de California, Santa Cruz.

La próxima generación de ambos telescopios orbitales y terrestres debería revelar aún más sobre los inicios del universo, incluyendo el telescopio espacial de la NASA James Webb, el reemplazo del Hubble que se espera sea lanzado en 2018; el Telescopio Giant Magellan, que espera ver la primera luz en 2025, y el Square Kilometre Array radiotelescopio, que verá la primera luz en 2020.

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