El aerocóptero Grease Lightning de la NASA en acción [video]

Con 10 hélices y una envergadura de 10 pies, el vehículo aéreo no tripulado de la NASA puede despegar como un helicóptero y volar como un avión.

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"Los aviones dirigidos por control remoto están mejorando las investigaciones científicas de la NASA y sirven como una plataforma para expandir el desarrollo de tecnología para aeronaves, y otras plataformas", dijo Mike Hitch, un funcionario de la oficina del director de la instalación Wallops Flight Facility de la NASA.Foto de NASA Langley/David C. Bowman

¡Mira hacia al cielo! Es una 'aviocóptero'. Es una 'helivioneta'. Es un ... bueno, ¿qué es exactamente?

Si hubieras estado recientemente cerca de la base militar a dos horas de distancia del centro de investigación de la NASA en Langley, Virginia, ésa sería una de las preguntas que fácilmente te vendrían a la mente. Ahí es donde un equipo de investigadores de la NASA ha puesto en marcha vuelos de prueba del Grease Lightning (o por su nombre menos sexy, GL-10), un vehículo aéreo no tripulado eléctrico (UAV por sus siglas en inglés), que cuenta con ocho hélices a lo largo de sus 10 pies (3 metros) de envergadura y otras dos en la cola.

Estas hélices, junto con una estructura de ala que gira, permiten al Grease Lightning levantarse y flotar como un helicóptero y luego volar a lo largo como un avión normal. El vehículo, que es probablemente el avión a control remoto más impresionante que existe, muestra sus movimientos en el siguiente video que fue publicado por el Centro de Investigación en Langley de la NASA.

Entonces, ¿qué quiere NASA con un aerocóptero?

"Tenemos un par de opciones de cómo este concepto podría ser util," dijo Bill Fredericks, un ingeniero aeroespacial en Langley, en un comunicado. "Podría ser utilizado para la entrega de paquetes pequeños o el despegue y aterrizaje vertical, la vigilancia a largo plazo de la agricultura, la cartografía y otras aplicaciones. Una versión mucho más grande de lo que estamos probando ahora también sería un buen tamaño como un vehículo aéreo personal que puede transportar a cuatro personas".

Una versión más grande tendría una envergadura de 20 pies o 6 metros.

Si bien Grease Lightning ya ha hecho vuelos y demostrado sus poderes como helicóptero, ésta es la primera vez que ha hecho la exitosa transición a modo de avión en vuelo. Al volar como un avión, cada conjunto de hélices trabaja simultáneamente para controlar el vuelo. Las cuatro hélices en las alas derecha se controlan juntas, al igual que las cuatro en la ala izquierda y las dos en la cola.

El siguiente paso para los investigadores es la confirmación de la eficiencia aerodinámica del avión, que según Fredericks, es cuatro veces mayor que la de un helicóptero regular.

Mira al Grease Lightning en acción. ¡Corre video!