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Ciencia

Échale flores a esta bella zinnia, la primera flor que brota en el espacio

La tripulación de la Estación Espacial Internacional recibe la primavera con el florecimiento de una zinnia de intenso color naranja.

La primera flor que creció en el espacio es una belleza.

NASA/Scott Kelly

El sábado pasado, Scott Kelly publicó en su cuenta de Twitter una toma cerrada de una flor de intenso color naranja. Eso sería un post absolutamente normal y común y corriente tratándose de Twitter. Pero Kelly es un astronauta de la NASA que está pasando un año en la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés), y la foto que compartió muestra la primera flor que ha nacido en el espacio.

El coqueto brote es una zinnia, un tipo de flor que es pariente de los girasoles y las margaritas. Puede venir en muchos colores, pero la que tienen en la estación espacial es naranja brillante con destellos amarillos. Un pequeño jardín de plantas está creciendo en el módulo VEG-01, un experimento centrado en cultivar plantas comestibles y de ornato en el espacio.

El objetivo principal del VEG-01 (conocido popularmente como "Veggie") es dar indicios de cómo los astronautas podrían cultivar su propia comida durante misiones de largo aliento, tales como una misión a Marte. La ISS recibe cargamentos de comida de manera regular desde la Tierra, pero los exploradores algún día que se aventuren a confines más lejanos del Sistema Solar no podrían darse ese lujo.

Las plantas han enfrentado ciertos retos a la hora de crecer en el espacio. Algunas de las hojas se erizan, lo que es un síntoma de estrés. Kelly también hizo notar que había moho creciendo sobre las hojas y tuvo que podarlas para eliminar el daño. Los astronautas tuvieron que encender un ventilador a alta velocidad para ayudar a mantener seco el módulo de cultivo, donde la humedad había aumentado mucho. Pero ninguno de estos obstáculos impidió que la flor floreciera por primera vez en el espacio.

Mientras que el equipo de Veggie en tierra había desarrollado un detallado plan para cuidar a las zinnias, terminaron dejando que la mayoría de las decisiones las tomara Kelly, quien podía vigilar a las plantas de cerca y elegir cuándo regarlas. Se convirtió en lo que la NASA define como un "jardinero autónomo". "La voluntad de Kelly para echar una mano y cuidar de las plantas independientemente del equipo de apoyo en tierra fue crucial", hizo notar la NASA.

El cultivo de la zinnia es sólo un paso más en un plan de jardinería espacial de largo aliento. La NASA reporta que futuros experimentos involucrarán coliflor china, lechuga romana roja (un tipo de cultivo que ya ha sido cultivado y paladeado con éxito en la ISS) y, llegado el momento, plantas de tomate enanas. Algún día, los astronautas tal vez podrían tener acceso a toda una barra de ensalada en el espacio.