Duolingo lanza herramienta para certificar idiomas

Test Center busca romper el monopolio de pruebas como TOEFL y TOEIC con un examen que costaría apenas una fracción de los certificados más populares.

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Luis von Ahn (izq.) y Severin Hacker, fundadores de Duolingo. Duolingo

Cuando Luis von Ahn tuvo que tomar un examen de certificación de idioma inglés en su natal Guatemala, se encontró no sólo con que tenía que pagar unos US$250 para tomarlo, sino que tuvo que viajar al vecino país de El Salvador para hacerlo, pues no había cupo en el centro que administraba el examen en Guatemala. "Yo tuve la suerte de poder hacerlo, pero ése no es el caso para la mayoría de las personas", dice Von Ahn, fundador de Duolingo, una aplicación para aprender idiomas que, a dos años de su creación, ya cuenta con unos 38 millones de usuarios en todo el mundo.

Con base en esa experiencia personal - y montándose en la popularidad de su app gratuito - Von Ahn y su equipo están lanzando Test Center, una plataforma para certificar el dominio de un idioma - inicialmente inglés - que costará a los usuarios apenas una fracción de lo que cuestan las pruebas estandarizadas.

"La certificación de Duolingo nace de un problema muy particular", dijo Von Ahn a CNET en Español. "Las certificaciones de inglés como TOEFL, TOEIC y IELTS son costosas y en ocasiones difíciles de acceder". La certificación de Duolingo, en cambio, tendrá un costo de apenas US$20 por el examen y se podrá tomar desde la comodidad de una computadora o un dispositivo móvil con Android, sin necesidad de asistir a algún centro particular donde generalmente se aplican estas pruebas. (Von Ahn dice que probablemente lanzarán una aplicación para iOS más tarde este año).

Si bien el llamado Duolingo Proficiency Test (DPT) tendrá un precio de US$20, una cifra que sus creadores dicen es apenas una fracción del costo de exámenes similares, al principio será totalmente gratuita. Y así continuará hasta que ésta salga de Beta y cuando sus creadores encuentren la manera de que el examen sea aceptado más universalmente.

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Un ejemplo de la prueba de certificación del idioma inglés de Duolingo. Duolingo

¿Cómo funciona la prueba?

Para evitar que haya fraude, explica Von Ahn, el usuario que decide tomar la prueba de certificación de Duolingo deberá darle al app acceso a la cámara y al micrófono del dispositivo donde lo esté tomando. De esa manera, un supervisor remoto de Duolingo podrá ver - literalmente - si la persona está tomando la prueba físicamente y sin hacer trampa.

Von Ahn reconoce las limitaciones iniciales que enfrentará el Test Center. Para empezar, es necesario que más instituciones académicas y empleadores reconozcan el DPT como un examen válido para aceptar su certificación. Y, en este sentido, ya hay por lo menos una institución entusiasmada con la idea: la Universidad Carnegie Mellon (CMU), alma mater de Von Ahn, será el primer socio académico de Duolingo.

"Admiramos la visión audaz de Duolingo de crear un examen económico y confiable que permitirá a más gente joven alrededor del mundo obtener una educación en CMU y otras universidades de habla inglesa", dijo Subra Suresh, presidente de CMU, en un comunicado.

Según Von Ahn, Duolingo ya está en "conversaciones avanzadas" con otras universidades estadounidenses, aunque declinó mencionar sus nombres, pues dice estar aún están en tratos con las mismas. Lo que sí es seguro es que, en un futuro no muy lejano, la prueba de certificación se extenderá a otros idiomas y no únicamente al inglés, aunque éste último es el idioma más popular. "De todas las certificaciones de idiomas requeridas en todo el mundo, el 99 por ciento tiene que ver con el idioma inglés", dice Von Ahn.

Para informar a sus usuarios sobre Test Center, Duolingo ha preparado una serie de videos, incluyendo uno (abajo) totalmente en español.

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