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Increíbles imágenes de las orcas captadas por un dron

Por primera vez, unos investigadores utilizaron una cámara de video montada en un hexacóptero para monitorizar el comportamiento de las ballenas asesinas en su entorno natural.

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Foto de Vancouver Aquarium/NOAA

Unos investigadores utilizaron un hexacóptero volando a 30 metros sobre la superficie del mar para registrar datos invaluables sobre la salud y los hábitos de las orcas con el fin de ayudar en los esfuerzos para incrementar la población de estos mamíferos marinos en la costa Oeste.

Esta es la primera ocasión en que un vehículo no tripulado ha sido utilizado para ayudar a monitorizar a estas ballenas, y el equipo que ha resultado de una colaboración entre el científico en jefe de los mamíferos marinos del Vancouver Aquarium, Lance Barrett-Lennard, y los investigadores del National Oceanic and Atmospheric Administration, John Durban y Holly Fearnbach, han captado más de 30,000 fotos durante más de 60 vuelos, además de impresionantes videos.

"Esta es la primera ocasión en la que un hexacóptero ha sido utilizado en el campo de investigación de la ballena asesina y las ventajas de este tipo de observación son inmediatamente evidentes", dijo Barrett-Lennard. "Podemos determinar mucho más sobre la salud y la condición de la ballena desde esta perspectiva que lo que obtenemos de la superficie del agua", agregó.

Utilizando un dron -- un APH-22 hexacópero marino fabricado por Aerial Imaging Solutions, apodado Mobly -- el equipo pudo determinar que varias de las ballenas que estaban observando estaban embarazadas, algo que antes no se podría detectar, y que varias otras estaban enfermas.

"El hexacóptero nos ofrece una métrica más sensible de la condición de las ballenas, algo que no teníamos anteriormente. Las ballenas asesinas pueden vivir por cortos periodos de tiempo sin alimento utilizando la grasa de su cuerpo y sustituyéndola por agua para camuflar su estado de inanición. Desde arriba podemos observar y evaluar su contorno para identificar mucho antes si están en un mal estado de salud", indicó Barrett-Lennard.

"Identificar los embarazos y observar el resultado y la cantidad de ballenatos nacidos, nos permitirá calcular con mayor precisión la tasa de mortalidad neonatal", agregó.

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Foto de Vancouver Aquarium/NOAA

El equipo también pudo determinar el impacto que tiene el sonido del hexacóptero en las ballenas. A pesar de que en el video (que puedes ver al final del artículo) puede parecer bastante ruidoso, pero debido a que vuela a una altitud más alta que las aves, no le ocasionó ningún tipo de molestia a las orcas. No podían ni verlo ni escucharlo, algo que no sucede con los helicópteros tradicionales que deben volar a unos 250 metros sobre la superficie del mar para no molestarlos.

"Vimos cómo perseguían a los peces, a los pequeños ballenatos jugando, mucho contacto físico y el comportamiento social entre los grupos de familias; ballenas asesinas y delfines nadando pacíficamente y mucho más. La conclusión es que el método funcionó de maravilla", escribió Barrett-Lennard en su blog.

"Ahora estamos convencidos de que Mobly --o alguno de sus primos-- será una parte invaluable de nuestro programa de investigación en los próximos años, mientras nos enfocamos en recuperar la población de ballenas asegurándonos de que tengasn suficiente comida, entre otras cosas", indicó.