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Ciencia

Marte no es un 'planeta muerto', según hallazgos de Curiosity

El 'rover' de la NASA ha encontrado metano y compuestos orgánicos en el subsuelo y en la atmósfera de Marte, que son piezas clave de la vida.

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NASA

No, no son extraterrestres. Pero el rover marciano Curiosity de la NASA nos ha dado una gran noticia: ha hallado metano y otros componentes orgánicos, los factores clave de la vida como la conocemos. 

En dos estudios publicados el jueves en la revista Science, los investigadores de la agencia espacial y de otras instituciones alrededor del mundo, presentan los datos recogidos por los instrumentos de Curiosity, que detectó niveles de metano en la atmósfera marciana que varían según la época; también encontró moléculas orgánicas en muestras de la superficie marciana que se taladró.

Los observadores han supuesto durante décadas que los componentes orgánicos deben estar presentes en Marte, pero ha sido difícil recolectar evidencia concluyente.

"Estos hallazgos son los descubrimientos más convincentes sobre la posibilidad de vida en Marte que ha encontrado Curiosity", dijo Kirsten Siebach, geóloga de la Universidad de Rice, que no estuvo involucrada en la investigación.

Las muestras taladradas provienen de rocas de lodo extraídas del Cráter Gale; estas rocas pueden tener de 2,000 millones a 3,000 millones de antigüedad. Esto significa que los compuestos orgánicos encontrados en las muestras podrían originar de un período en el que se cree que Marte era más propicia para la vida. 

"Curiosity ha demostrado que el cráter de Gale era una zona habitable hace 3,500 millones de años, con condiciones que se pueden comparar a las de la Tierra joven, donde la vida evolucionó", escribió Inge Loes ten Kate, profesor de la Universidad de Utrecht en los Países Bajos, en una columna en la revista Science

Se piensa que el amplio cráter que Curiosity ha estado explorando solía ser un lago marciano. Siebach dice que el descubrimiento de pequeñas moléculas basadas en el carbono fueron preservadas en los sedimentos de ese lago. Y esto significaría que el lago albergaba moléculas más grandes provenientes de meteoritos, volcanos y hasta de una fuente biológica. 

"Esto significa que hace más de 3,000 millones de años, había un lago en Marte con materia orgánica flotando en él y que pudo constituir o proveer energía a microorganismos. Y, sobre todo, lo más importante es que la evidencia ha sido preservada por miles de millones de años desde ese entonces".

Quizá lo meas emocionante es que los datos sugieren que el metano está siendo emitido en Marte en épocas a través de un ciclo que aún no se entiende. 

"Existen hoy procesos activos en el subsuelo de Marte, que podrían incluir reacciones térmicas entre el agua y las rocas, posible actividad biológica u otro mecanismo", explica Siebach. "Eso significa que Marte en el día de hoy no es un 'planeta muerto', y que en alguna parte en el subsuelo hay reacciones que están ocurriendo ahora que emiten y absorben gas atmosférico, lo que en la Tierra casi siempre está relacionado a agua cálida o vida".

Esto, sin embargo, no es prueba de que la vida existió o existe en Marte. Pero sí es evidencia de que la vida podría o podría haber sido posible en Marte. ¿Quizá la vida en la Tierra comenzó en Marte y llegó a nuestro planeta a través de meteoritos? 

Reproduciendo: Mira esto: ¿Qué hace el InSight de la NASA en Marte?
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