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Curiosity descubre materia orgánica en Marte

El 'rover' que ha estado explorando la superficie del Planeta Rojo ha encontrado material orgánico - los componentes de todo organismo viviente en la Tierra.

Ciencia
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NASA

El rover Curiosity ha encontrado y analizado la primera muestra de materia orgánica que se ha identificado en la superficie de Marte.

Estas moléculas orgánicas, que consisten principalmente de átomos de carbón, hidrógeno y oxígeno, son los componentes de todo ser viviente en la Tierra. Sin embargo, es importante notar que estas moléculas no provienen de formas viviente en Marte -- las moléculas orgánicas se pueden crear a través de procesos químicos que no involucran organismos vivientes, según la NASA. En esta fase, no existe suficiente evidencia para determinar de dónde provienen estas moléculas. No obstante, su sola presencia es muy importante.

El equipo encargado del instrumento de análisis de muestras de Curiosity conocido como SAM tiene varias hipótesis. La primera, por supuesto, apunta a un proceso biológico. Otras hipótesis se inclinan a aseverar que se trata de reacciones químicas en el agua de antiguos manantiales termales en el Planeta Rojo, o que estas moléculas provienen de polvo de otros planetas, meteoritos, asteroides y cometas.

Recientemente, Curiosity encontró evidencia de materia orgánica en un río seco y en los lechos de lagos en Marte -- de agua en la superficie del planeta -- como minerales que sólo se pueden forman en la presencia de agua líquida, y patrones de erosión formados por los sedimentos depositados a través del flujo de agua. Esto indica que, hace miles de millones de años, las condiciones en Marte pudieron albergar vida.

Las moléculas -- que parecen confirmar recientes hallazgos de un meteorito marciano contenía materia orgánica extraterrestre -- se hallaron en una muestra de roca lutita Sheepbed del cráter Gale, donde está Curiosity realizando su misión de exploración. La roca en el piso del cráter es consistente con la arcilla que se encuentra en los lagos secos de la Tierra, que se formaron con los sedimentos del lecho del lago. Esto presenta las condiciones óptimas para la conservación de materia orgánica.

"Creemos que la vida comenzó en la Tierra hace unos 3,800 millones de años, y nuestros resultados demuestran que algunos lugares en Marte tuvieron las mismas condiciones durante ese período -- agua líquida, un ambiente cálido y materia orgánica", dijo Caroline Freissinet, del Centro de Vuelo Espacial Goddard en Greenbelt, Maryland. "Así que si la vida surgió en la Tierra bajo estas condiciones, ¿por qué no lo pudo hacer en Marte?"

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Captura de pantalla por Michelle Starr/CNET

Las muestras fueron analizadas por el laboratorio SAM al calentar las moléculas a una temperatura de 875 grados centígrados (1,600 grados Fahrenheit) y al monitorizar las moléculas volátiles que se desprenden de un espectrómetro.

Otros átomos presentes en las moléculas identificadas por el equipo de SAM incluyen átomos de cloro, de los cuales el más abundante es el clorobenceno, que se utiliza para fabricar pesticidas, herbicidas, material adhesivo, pinturas y caucho, y que no se produce de forma natural en la Tierra.

Aunque estos átomos pudieron haber estado presentas en la roca, es muy posible que estos se hayan formado al calentar las moléculas para analizarlas dentro del instrumento de SAM. El perclorato es abundante en la atmósfera marciana. Mientras se calentaban estas moléculas, los percloratos se pudieron unir a las moléculas orgánicas para producir los átonos hallados por el equipo de SAM.

"La búsqueda de materia orgánica en Marte ha sido un gran desafío para el equipo", dijo el coautor del estudio Daniel Glavin, del centro Goddard de la NASA.

"Primero, tenemos que identificar los ambientes en el cráter de Gale que hubiesen podido facilitar la concentración de materia orgánica en el sedimento. Luego, esta materia debería de haber sido capaz de sobrevivir la transición de sedimento a roca, en el que los fluidos y sustancias disueltas pudiesen oxidarse y destruir la materia orgánica. La materia orgánica también pudo haber sido destruida al estar las rocas expuestas en la superficie marciana. Finalmente, para identificar los compuestos orgánicos que han sobrevivido, teníamos que lidiar con compuestos de oxicloruro y otros oxidantes".

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