Cómo una colisión de satélites creó el anillo más loco de Saturno

El anillo exterior de Saturno es el más activo de todo el Sistema Solar. Ahora, nuevas maquetas muestran cómo se formó.

Saturno, encendido por detrás. El anillo F ring está en el extremos exterior y es visible en color blanco.

Foto de NASA/JPL-Caltech/SSI

Los anillos de Saturno no están unidos entre sí en un solo glorioso arcoíris de roca. Las estrías que vemos en las fotos del planeta son causadas por huecos, que crean cinco anillos discretos. El más externo y el más delgado de estos es el anillo F. Es también el más activo, pues ha demostrado sufrir cambios en cuestión de horas.

Ahora, investigadores de la Universidad de Kobe, en Japón, han revelado que el anillo F fue probablemente creado por una colisión entre dos satélites pequeños, que se produjo durante la etapa final de la formación de satélites del planeta.

De acuerdo con el estudiante de doctorado Hyodo Ryuki y el profesor Ohtsuki Keiji, los anillos de Saturno solían contener muchas más partículas. Estas partículas se juntaron para formar satélites más grandes cerca de los bordes exteriores de los anillos en su etapa final, dando lugar a múltiples piezas más grandes de roca. Observaciones realizadas por Cassini, de la NASA, indican que estos pequeños satélites tienen núcleos muy densos.

El anillo F, según descubrieron Hyodo y Ohtsuki a través de una simulación por computadora, probablemente llegó a existir a causa de una colisión entre dos de estos satélites con centro muy denso que se destrozaron parcialmente tras el impacto. Los escombros resultantes formaron el anillo, mientras que los densos núcleos de los satélites forman las lunas Prometheus y Pandora en el interior y exterior del anillo, respectivamente.


Prometheus esculpe un patrón en el anillo F.

Foto de NASA/JPL/Space Science Institute

Ya sabemos que gran parte del cambio del anillo F tiene que ver con la irregular forma de papa de Prometheus, que es lo que se conoce como una "luna pastora". A medida que orbita Saturno en el interior del anillo F, que roza lo largo del borde y, a veces esculpe un canal anudado en él a medida que su gravedad va recogiendo material del anillo.

"A través de este estudio, hemos podido demostrar que los anillos actuales de Saturno reflejan los procesos de formación y evolución de sistema de satélites del planeta", dijo Hyodo.

Los investigadores esperan que la información les ayude a comprender cómo se forman satélites alrededor de otros planetas, como los satélites y anillos de Urano, que son similares a los de Saturno.

"Ahora que hay planes dentro y fuera de Japón para explorar el sistema de satélites de Júpiter y los satélites de Marte vamos a seguir tratando de desentrañar el origen de los sistemas de satélite, que es clave para entender el proceso de formación de los sistemas planetarios", dijo Ohtsuki.

Esta investigación está disponible (en inglés) en el sitio de la publicación Nature Geoscience.

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