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Ciencia

Científicos descubren un enorme lago líquido en Marte

La revista 'Science' dijo que el equipo no pudo determinar qué tan profundo podría ser el lago subglacial, pero estima que sea al menos de un metro

Impresión artística de la nave espacial Mars Express que explora el hemisferio sur de Marte.

ESA/INAF/Davide Coero Borga

Marte puede parecer polvoriento, muerto y seco, pero ahora los científicos han descubierto una fuerte evidencia de un lago de agua líquida escondido debajo del casquete polar del Planeta Rojo.

Durante siglos ha habido indicios y especulaciones esperanzadoras sobre un lado más húmedo de Marte, desde canales construidos por extraterrestres hasta algunas franjas oscuras que en cierto modo parecen arena húmeda. Pero una y otra vez, una investigación más profunda parece revelar que cualquier avisto de agua en nuestro mundo vecino es una ilusión o un congelamiento rígido.

Un equipo de investigadores utilizó datos de radar recopilados del orbitador europeo Mars Express para identificar lo que parece ser un lago de agua salada de 20 kilómetros (12.5 millas) de ancho y aproximadamente 1.5 km (1 milla) por debajo de la superficie del hielo.

La investigación tomó varios años para descartar otras posibles explicaciones para los ecos de radar recogidos en el fondo de Marte.

"Descubrimos, de hecho, que ninguna otra explicación [...] era realmente sostenible", dijo Roberto Orosei, del Instituto Nacional de Astrofísica de Italia, autor principal de un nuevo estudio publicado el miércoles por la publicación especializada Science. "Así que tuvimos que concluir que hay agua en Marte en este momento".

Orosei dijo en un video publicado por Science que el equipo no pudo determinar qué tan profundo podría ser el lago subglacial, pero estima que sea al menos de un metro.

"Lo cual es algo que realmente califica esto como un cuerpo de agua, un lago. No [es] realmente como un tipo de agua de deshielo que llena un espacio entre la roca y el hielo".

Sin embargo, encontrar agua no significa que hayamos encontrado un atípico lugar cálido en el polo sur de Marte. Orosei estima que el lago oculto podría estar tan frío como -30 grados centígrados (-22° F), pero no se congela debido a que el alto contenido de sal reduce significativamente su punto de congelación. Existen lagos congelados similares en la Tierra, debajo de las capas de hielo de la Antártida y Groenlandia.

Entonces, ¿qué pasa con la inevitable pregunta de seguimiento sobre las formas de vida extraterrestre nadando en loca agua fría y salada?

"Este no es ciertamente un ambiente muy agradable para la vida", dice Orosei, pero señala que hay organismos unicelulares en la Tierra que pueden sobrevivir en aguas salobres muy frías al alimentarse de esas sales.

No será fácil confirmar que lo que parece un lago en el radar no es solo otro comienzo en falso en la búsqueda de un lado más húmedo de Marte. 

Es probable que eso requiera enviar un robot con una plataforma de perforación seria. Dicho esto, el artículo de Science concluye con una nota que "no hay ninguna razón para concluir que la presencia de agua subterránea en Marte se limita a una única ubicación".

Con la colaboración de Laura Martínez.