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Ciencia

El camaleón más viejo del mundo fue hallado en una piedra ámbar

Doce lagartijas fueron encontradas atrapadas en trozos de ámbar, incluyendo un increíble espécimen que fue identificado como el camaleón más viejo del mundo.

Así lucen los fósiles de lagartijas atrapadas en ámbar.

David Grimaldi

El diminuto esqueleto de un camaleón bebé, atrapado en ámbar, se ha identificado como el camaleón más antiguo que se ha encontrado. Se remonta unos 99 millones de años atrás, hasta el período cretáceo y es más antiguo que el que había marcado un récord anterior por unos 78 millones de años.

El espécimen de 18 milímetros (0.7 pulgadas) fue uno de 12 ejemplares de lagartijas (o geckos) atrapadas en ámbar donados al Museo Americano de Historia Natural por un coleccionista privado. Tres de éstas, una lagartija, una lagartija antigua y el camaleón, originario de las selvas tropicales en lo que hoy es Myanmar, estaban en excelente estado. Un artículo sobre ellos ha sido publicado en la revista Science Advances.

Se trata de un descubrimiento realmente notable.

"Estos fósiles nos dicen mucho acerca de la extraordinaria diversidad, hasta ahora desconocida, de los lagartos en los antiguos bosques tropicales", dijo Edward Stanley, el coautor del estudio e investigador de la Universidad de Florida que analizó las muestras, en un comunicado.

"El registro fósil es escaso, ya que la piel y los huesos frágiles y delicados de las lagartijas por lo general no garantizan su protección, especialmente en los trópicos, lo que hace que los nuevos fósiles de ámbar ofrezcan una ventana muy rara y única hacia un periodo crítico de la diversificación".

Para estudiar y catalogar las lagartijas, el equipo utilizó un escáner micro-CT para capturar una exploración completa en 3D de los esqueletos sin tener que cortar el ámbar. De ese modo, lograron reconstruir digitalmente modelos de los esqueletos y crear impresiones en 3D para aprender más sobre la fisiología de los animales.

"Fue alucinante", dijo Stanley. "Por lo general, tenemos un pie u otra parte pequeña preservada en ámbar, pero estos son especímenes completos: garras, toepads, dientes, incluso escalas de colores perfectamente intactas. Yo estaba familiarizado con la tecnología CT, así que nos dimos cuenta de que era una oportunidad para mirar más de cerca y poner los lagartos en perspectiva evolutiva".

Los restos del lagarto indicaron que estos animalitos tenían los dedos de las patas adhesivos, lo que sugiere que habían desarrollado este rasgo antes de lo pensado.

El camaleón reveló también nueva información. Mediante el examen de los huesos de la cabeza del camaleón, el equipo fue capaz de determinar que su lengua, al igual que las lenguas de los camaleones modernos, se mueve a una alta velocidad para capturar presas. Sin embargo, todavía no se habían desarrollado los dedos de los pies fusionados o la forma del cuerpo de camaleones modernos.

Por otra parte, su existencia desafía la noción de que los camaleones se originaron en África, como se había pensado anteriormente. Esto le da a los investigadores pistas importantes sobre dónde encajan estos reptiles en el árbol de la vida y en dónde pueden buscar más. También destaca la importancia de los esfuerzos de conservación.

"Estos ejemplos exquisitamente conservados de la diversidad nos muestran por qué debemos proteger estas áreas en las que sus parientes modernos viven hoy en día", dijo Stanley.

"Los trópicos a menudo actúan como un refugio estable donde la biodiversidad tiende a acumularse, mientras que otros lugares son más variables en términos de clima y las especies. Sin embargo, los trópicos no son impermeables a los esfuerzos humanos para destruirlos".