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Ciencia

Para ese largo viaje que harás a Marte, piensa en una cámara de hibernación

La hibernación humana tiene un uso muy limitado en la actualidad. Una compañía con el respaldo de la NASA está trabajando para que sea parte de los futuros planes de viaje interplanetarios.

Spaceworks

Si los seres humanos comenzamos a viajar a Marte en las próximas décadas, los varios meses que nos tomará solo el trayecto de ida harán que un vuelo internacional de larga distancia en la Tierra sea un viaje lleno de alegría. 

Afortunadamente, una empresa está trabajando para que este trayecto sea mucho más llevadero. No solo podrás quedarte dormido en los largos viajes interplanetarios, sino que también podrás hibernar en la mayoría de ellos.

SpaceWorks, una empresa con sede en Atlanta, ha recibido dos rondas de financiamiento de la NASA para investigar la viabilidad de convertir una práctica normal de la ciencia ficción en un estándar real de exploración espacial. La NASA, que recientemente celebró su 60 aniversario, planea pasar sus próximas décadas llevándonos al Planeta Rojo.

"Tenemos bastante confianza de que 14 días es un periodo real en que podemos llegar", dijo John Bradford, presidente de SpaceWorks y ex ingeniero de la NASA.

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La hibernación permitiría que naves más pequeñas puedan transportar humanos a Marte.

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Esto significa dos semanas seguidas con la temperatura central del cuerpo con 5 grados Celsius menos, aproximadamente. El punto de la hipotermia es inducir un estado de sueño llamado letargo que reduce la tasa metabólica del cuerpo entre 50 y 70 por ciento, lo que significa menos consumo de oxígeno y otros recursos. Es similar a lo que sucede cuando los osos hibernan.

En otras palabras, un equipo en hibernación necesita mucho menos espacio para moverse, y menos comida para comer e incluso aire para respirar. Eso significa que la nave espacial para una misión a Marte podría ser más pequeña y liviana o tener más pasajeros por viaje, haciendo que toda la empresa interplanetaria sea más eficiente y menos costosa.

Después de 14 días, dice Bradford, los viajeros espaciales se calentaban y se despertaban, pasaban un par de días recuperándose de la frígida quincena y luego se enfriaban nuevamente, repitiendo el ciclo hasta llegar a su destino.

"Nuestro objetivo es minimizar la actividad de la tripulación y reducir la cantidad de consumibles y del equipo de apoyo que necesitan en una misión [a Marte o en algún otro lugar del sistema solar]", dijo Bradford.

En otras palabras, una tripulación que esté hibernando necesita mucho menos espacio para moverse, menos comida para comer, e incluso, menos aire que respirar. Eso significa que la nave espacial para una misión a Marte podría ser más pequeña y liviana o tener más pasajeros por viaje, haciendo que toda la aventura interplanetaria sea más eficiente y menos costosa.

Después de 14 días, dice Bradford, los viajeros espaciales recuperarán su calor corporal y se despertarán, pasarán un par de días recuperándose de la frígida quincena y luego se enfriarán nuevamente, repitiendo el ciclo hasta llegar a su destino.

Reproduciendo: Mira esto: Visitamos Marte en una experiencia de realidad virtual...
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Bradford está de acuerdo con los entusiastas de los asentamientos de Marte, como Elon Musk en que esto será clave para construir una ciudad marciana sostenible con varios miles de humanos.

"Necesitaremos naves que puedan enviar a cientos de personas a la vez, y no tenemos ninguna de las tecnologías de impulso inteligente o soluciones que realmente nos ayuden a lograrlo en este momento", dijo. "Pero esta tecnología, creo, permitirá eso".

La NASA no respondió a una solicitud de comentarios sobre el potencial de usar una cámara de hibernación en las misiones de Marte.

Una buena refrescada, con beneficios

Poner a los aspirantes a marcianos en hibernación viene con otros beneficios, además de que se pueden llevar a más personas en cada vuelo al Planeta Rojo.

Bradford dice que la investigación ha demostrado que desacelerar el metabolismo podría ayudar a contrarrestar la atrofia muscular (los osos no pierden músculo en el invierno), la desmineralización ósea y la presión intercraneal que los astronautas experimentan en la microgravedad. Incluso, hay algunas pruebas de que puede ayudar a proteger contra la radiación.

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Las cámaras de hibernación podrían ser una parte crítica de la nave espacial diseñada para llevar humanos a Marte, y más allá.

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Si bien el concepto puede recordarte algunas escenas de las películas Interestelar y Pasajeros, se basa en una práctica llamada hipotermia terapéutica que se usa actualmente en los hospitales. Enfriar el cuerpo para disminuir su metabolismo puede ayudar a los recién nacidos que han sufrido partos traumáticos, se pueden tratar algunos ataques cardíacos y ciertas lesiones, incluidas las sufridas por algunas víctimas de guerra.

Hasta ahora, sin embargo, es inusual que alguien sea llevado a estado de letargo por más de uno a tres días. Se han reportado algunos casos aislados en Europa de pacientes que permanecieron refrigerados durante una semana sin efectos adversos, y un informe de 2009 documentó a un paciente en la Clínica Mayo en Jacksonville, Florida, que estuvo en estado de inactividad durante dos semanas.

Bradford cree que es posible que los humanos lleven los beneficios de la hibernación aún más lejos.

"Lo ideal es, tal vez, que se queden 30 días, o toda la misión", dijo. "Creo que con el tiempo podremos llegar a eso".

Buzz Aldrin on the moon

Puedes leer más aquí sobre la NASA y su Aniversario 60.

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Por ahora, sin embargo, SpaceWorks se está enfocando en un proceso que podría funcionar en el espacio solo durante dos semanas cada ciclo.

Hay otras compañías que han trabajado en congelar cuerpos humanos al momento de su muerte (conocidos como criónicos) con la esperanza de que alguna tecnología futura pueda revertir cualquiera que sea el diagnóstico terminal, pero eso es algo muy diferente. Hasta ahora, lo que podemos decir, es que SpaceWorks es la única empresa que realiza un esfuerzo serio para desarrollar la hibernación humana para los fines del viaje espacial.

SpaceWorks ha desarrollado este concepto, que incluye el diseño de "Transferencia de hábitat inducido por hibernación" que podría usarse en una misión a Marte, con fondos del Programa de Conceptos Innovadores Avanzados de la NASA. NIAC también ha apoyado otros conceptos lejanos como un vehículo motorizado para explorar mundos acuáticos y abejas robot para volar alrededor de Marte.

Ahora el equipo está comenzando a pasar de la fase conceptual a la prueba. Una de las primeras tareas será obtener un nuevo producto farmacéutico aprobado para pruebas en humanos que pueda disminuir la temperatura central del cuerpo sin depender de compresas de hielo, almohadillas de gel, líquidos fríos u otras herramientas externas que se utilizan hoy en día para inducir hipotermia terapéutica.

El producto farmacéutico "hace que tu cuerpo piense que quiere estar a 32 grados Celsius en lugar de 37 grados", explica Bradford.

A partir de ahí, el enfoque estará en lograr una mejor comprensión de lo que le sucede con el cuerpo cuando está en estado de hibernación durante más de un par de días. Hay mucho más que aprender sobre cómo este proceso podría afectar al cerebro, por ejemplo.

Y hay otros desafíos que probablemente deberán resolverse, especialmente para viajes espaciales largos. El problema de qué hacer con los desechos humanos es, por sí solo, todo un dilema.

"Al cuerpo humano simplemente no le va bien en el espacio. Necesitamos encontrar alguna manera de hacer que el cuerpo humano se adapte al entorno de la microgravedad", dijo el Dr. Doug Talk, líder del equipo médico del proyecto en SpaceWorks.

"Tenemos un término en medicina que usamos llamado 'plausibilidad biológica', que significa que observamos lo que estamos haciendo y cómo reacciona el cuerpo humano y cómo funciona, y debe tener sentido. Esta tecnología tiene una plausibilidad biológica; en realidad podría ser beneficiosa para los humanos en el espacio".

Si funciona, un viaje a Marte podría reducirse de ocho largos meses a unas pocas semanas de vigilia en 15 siestas muy largas. 

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