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Los botones virtuales podrían hacer más resistente al agua tu teléfono de 2020

UltraSense dice que su tecnología será más confiable que los botones físicos e igual de fácil de usar.

Like the bright orange power button on Google's Pixel 4? I could become a relic, replaced by virtual buttons.

¿Te gusta el botón de encendido naranja brillante del Pixel 4 de Google? Puede terminar convirtiéndose en una reliquia gracias a los botones virtuales.

Stephen Shankland/CNET

Prepárate para decir adiós a los botones. El año próximo, algunos teléfonos reemplazarán los botones físicos de encendido y volumen con sensores ultrasónicos que accionarán botones virtuales. Entre sus beneficios están una mayor impermeabilidad y durabilidad, al menos según la empresa emergente UltraSense Systems, que espera capitalizar esta idea.

Actualmente, cuando quieres encender tu teléfono o subir el volumen, lo más probable es que debas presionar un botón con movimiento físico. UltraSense, empresa que salió del anonimato, ha revelado los detalles de su primer producto, un pequeño paquete de chips de apenas 1.4 mm por 2.4 mm y 0.5 mm de espesor que genera ondas de sonido inaudibles.

El sensor, cuyo funcionamiento se mostrará en el Consumers Electronics Show (CES) en enero, se llama TouchPoint y puede determinar si estás presionando un botón al analizar cómo se dispersan o reflejan esas ondas de sonido. También puede determinar en qué casos no debe responder, por ejemplo, si caen salpicaduras de agua sobre el teléfono o si este choca con tus llaves en tu bolsillo, dijo el director comercial de UltraSense, Dan Goehl.

Las cinco principales compañías telefónicas están evaluando los sensores TouchPoint o incorporándolos en sus dispositivos, y los primeros teléfonos que los usen deberían estar disponibles a mediados de 2020, dijo UltraSense. A los fabricantes de teléfonos les gusta esta tecnología porque significa que no tienen que cortar agujeros para botones físicos en la carcasa del teléfono y luego revestirlos con juntas para evitar que ingresen líquidos, dijo Goehl. Y los sensores cuestan aproximadamente lo mismo que los botones físicos, alrededor de US$2.

Aún no está claro si la tecnología de UltraSense aparecerá en teléfonos emblemáticos o más bien en modelos de perfil bajo en los que los fabricantes pueden estar dispuestos a correr más riesgos. Pero la tendencia en la industria informática es clara: las piezas móviles y los componentes mecánicos están desapareciendo.

"Los consumidores prefieren botones reales porque estamos programados para que nos guste lo táctil", dijo Avi Greengart, analista de Techsponential. "Pero en ocasiones los beneficios (impermeabilización, [menor] costo, [mayor] durabilidad, [mejor] diseño) los superan".

The UltraSense TouchPoint sensor is dwarfed by a penny.

El diminuto sensor UltraSense TouchPoint comparado con una moneda de un centavo.

UltraSense

Sin partes móviles

Existen muchos ejemplos de controles físicos que desaparecieron. El primer iPod de Apple tenía una rueda giratoria, que pronto fue reemplazada por un panel sensible al tacto que reconocía de manera virtual cuando hacías girar tu dedo. Más recientemente, Apple eliminó los botones de inicio de los iPhone y iPad, lo que le permitió liberar espacio para pantallas más grandes e hizo evolucionar al sector hacia los gestos de deslizamiento con el dedo.

Los discos duros con platos giratorios están desapareciendo de las computadoras personales, reemplazados por unidades de estado sólido. Los paneles táctiles de las MacBook ya no cuentan con bisagras, sino que simulan clics gracias a un pequeño motor. Los dispositivos que son lo suficientemente fríos como para funcionar sin ventiladores consumen menos energía, son más silenciosos y no fallan debido a rodamientos defectuosos. Y los teclados físicos que caracterizaban a los teléfonos inteligentes de BlackBerry prácticamente han desaparecido.

El éxito de UltraSense dependerá de qué tan bien pueda reproducir aquello a lo que estamos acostumbrados, como la protuberancia física de un botón que podemos encontrar con el tacto y el saber que lo estamos presionado con suficiente fuerza. UltraSense dice que los exteriores de los teléfonos podrían tener patrones que nos permitan localizar sensores, y qué motores de retroalimentación táctil pueden generar zumbidos u otras sensaciones para informarnos de cuando se registre una pulsación de botón virtual.

La tecnología es lo suficientemente sensible como para distinguir entre un dedo y otra cosa, e incluso funciona cuando tienes puestos los guantes. También funciona en un rango más amplio de temperaturas. Y los sensores requieren muy poca corriente, tan solo 20 miliamperios, por lo que aún podrán registrar cuando desees volver a encender tu teléfono.

Existen también otros mecanismos alternativos para botones virtuales. El sensor de UltraSense es más pequeño y sencillo de calibrar que otra opción disponible conocida como galgas extensométricas, dijo Goehl. Otra alternativa común, los sensores capacitivos, no funcionan con guantes o debajo de superficies como madera o metal.

También en autos y neveras

UltraSense está comenzando con teléfonos, pero, según Goehl, en 2021 podrían aparecer los primeros electrodomésticos con sensores TouchPoint. Los sensores funcionan debajo de una amplia variedad de materiales, entre ellos metal, madera, plástico, cuero y vidrio, y también a través de espesores considerables.

Luego deberían llegar a los automóviles, y los instrumentos médicos son otro buen mercado. A nadie le gusta que se acumulen bacterias en los botones del volante o en los monitores de frecuencia cardíaca, y los sensores UltraSense se pueden colocar debajo de superficies lisas y fáciles de limpiar.

La compañía también espera que los sensores TouchPoint puedan funcionar con gestos. Un conjunto de botones puede detectar deslizamientos, y una matriz de cinco puede utilizarse como un mando de videojuegos. La compañía también está trabajando en otras mejoras que podrían hacer funcionar un panel táctil de PC que se colocaría debajo de un armazón ininterrumpido.

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