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Astrónomos descubren un enorme planeta oculto cerca de una estrella

Un planeta que tiene nueve veces el tamaño de Júpiter se encuentra en un sistema planetario a 63 años luz de distancia.

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Beta Pictoris b ya tiene un hermano.

ESO/L. Calçada/N. Risinger

En la última década, los astrónomos han considerado a Beta Pictoris b como un solitario exoplaneta que orbita dentro de un enorme disco polvoriento que rodea la estrella Beta Pictoris. El planeta, que es como un Júpiter gigante, 13 veces más grande que el Júpiter de nuestro Sistema Solar, ha sido el único planeta conocido en dicho sistema que está a unos 63 años luz de la Tierra. Pero esto ha cambiado. 

Una nueva investigación publicada en la revista Nature Astronomy ha revelado la existencia de un segundo planeta en el sistema Beta Pictoris. El nuevo planeta se llama Beta Pictoris c. El descubrimiento del planeta, un cuerpo celeste que tiene nueve veces el tamaño de Júpiter, expande nuestro conocimiento actual del misterioso sistema Beta Pictoris. El sistema es famoso dentro de los círculos de astronomía debido a que solo tiene 23 millones de años y está rodeado por un disco de rocas y hielo, lo que le da a los investigadores una manera de investigar la manera en que se forman los sistemas planetarios y cómo moldean estos discos. 

Beta Pictoris c fue descubierto por el mismo equipo responsable de descubrir Beta Pictoris b hace casi más de una década. El equipo está liderado por la astrónoma francesa Anne-Marie Lagrange, quien ha estudiado el sistema durante más de 30 años. 

Para buscar planetas que se encuentran fuera de nuestro Sistema Solar, los astrónomos utilizan distintos métodos. Uno de ellos es el método de exposición directa o direct imaging. Este método puede detectar un planeta al ver la luz que el planeta refleja de su estrella. Beta Pictoris b fue detectado con este método luego de estudiar los datos provenientes del Very Large Telescope de Chile. 

Otro método se conoce como radial velocity o velocidad radial con el que se observa a la estrella para detectar sutiles fluctuaciones en su órbita causadas por cuerpos cósmicos. Los astrónomos pueden medir estas fluctuaciones para determinar qué las causa.

Beta Pictoris c fue hallado utilizando las mediciones de velocidad radial. 

Un instrumento especializado instalado en el Observatorio La Silla de Chile les brindó a los astrónomos datos de 15 años para ayudarles en la búsqueda del nuevo planeta. 

Lagrange señala que este descubrimiento demuestra que los sistemas planetarios pueden ser increíblemente masivos. La astrónoma dice que seguirá estudiando el sistema Beta Pictoris para ver si encuentra más planetas. 

Con la colaboración de Redacción de CNET en Español.