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Ciencia

Basura espacial acumulada en seis décadas se come a la Tierra en un minuto [video]

El espacio exterior se está ensuciando cada vez más. Un nuevo video muestra de manera irrefutable la forma dramática como la basura que lanzamos al espacio se está acumulando.

Si de alguna manera pudieras ser lanzado al espacio antes del 4 de octubre de 1957 y miraras de regreso a la Tierra, podrías haber visto que se trataba de un planeta rodeado de nada más que el vasto espacio exterior (y, bueno, la cápsula mágica en la que estarías tú). Si das un salto en el tiempo a la actualidad, y esa mirada hacia nuestro planeta desde el espacio es muy distinta. Desde que el satélite ruso Sputnik fue puesto en órbita ese día de octubre hace 58 años, hemos enviado miles de otros objetos a volar alrededor de la órbita de nuestro planeta, dando como resultado una tormenta de basura espacial que rodea a la Tierra y que cada vez crece más.

Un video, colgado recientemente en YouTube, de Stuart Grey, profesor del University College London, muestra durante un impresionante minuto, la manera tan dramática como hemos contaminado el espacio alrededor de la tierra durante las últimas seis décadas. Grey usó datos de Space-Track.org, un grupo que vigila los desechos espaciales, para construir su modelo.

De acuerdo con el Programa de Desechos Orbitales de la NASA, actualmente hay más de 21,000 piezas de basura espacial que son más grandes de 10 cm. (unas 3.9 pulgadas) flotando alrededor de nuestro planeta. En el rango de diámetro de 1 a 10 cm. (0.4 a 4 pulgadas), hay alrededor de 500,000 piezas, mientras que los desechos que miden menos de un centímetro superan los 100 millones. Y si piensas que esas diminutas partículas no son causa de preocupación, piénsalo de nuevo. Las partículas pueden viajar a velocidades de hasta 17,500 millas por hora (unos 28,163 kilómetros por hora), convirtiéndolas en un verdadero peligro.

"Incluso las pequeñas motas de pintura pueden dañar una nave cuando viajan a estas velocidades", dice la NASA. "De hecho, un número de ventanas de transbordadores espaciales han sido reemplazadas debido al daño causado por material que ha sido analizado y que ha demostrado ser motas de pintura".

La basura espacial se está volviendo tan común que los miembros de la tripulación a bordo de la Estación Espacial Internacional tuvieron que buscar refugio de emergencia en la cápsula externa Soyuz en julio, luego de que un trozo de desecho espacial que parecía ser parte de los restos de un viejo satélite ruso se aproximó a ellos a unas 35,000 millas por hora (unos 56, 327 kilómetros por hora).

Se han sugerido varias formas de limpiar la basura espacial -- incluyendo un satélite tipo Pac-Man, redes y lásers -- pero ninguno se ha puesto en marcha todavía.