Ayuda a la NASA a descubrir dónde nacen los planetas

La agencia espacial de Estados Unidos ha recurrido a la sabiduría de masas en su búsqueda por determinar cómo se forman los sistemas planetarios.

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Imagen de un disco alrededor de una estrella extendido a lo largo de 64,000 millones de kilómetros. Crédito: NASA/Hubble/STScI
El llamado crowdsourcing, como se conoce en inglés a la colaboración abierta de distintas personas en un proyecto, resulta ser cada vez más eficaz en la búsqueda de respuestas a temas científicos, ya sea detectar la secuencia de los genomas, rediseñar el ARN, las proteínas del virus que causa el SIDA o catalogar las galaxias. En este caso, aplica perfectamente bien el dicho aquél de que: “La unión hace la fuerza”.

La NASA, la agencia espacial de Estados Unidos, ha lanzado un proyecto que llevará el poder de la sabiduría de masas a encontrar sistemas planetarios embriónicos escondidos por ahí en los datos recolectados por la misión WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer).

Echando mano de una herramienta llamada Disk Detective, que fue lanzada vía Zooniverse, cualquier persona puede ver imágines tomadas por el telescopio WISE y hacer un catálogo de “discos”. Lo que los investigadores están buscando son discos llenos de polvo y desechos, lugares en donde los planetas nacen.

“Los planetas se forman y crecen a partir de discos de gas, polvo y granos de hielo que rodean las estrellas más jóvenes, pero nos falta comprender muchos detalles de este proceso”, dijo Marc Kuchner, astrofísico del NASA Goddard Space Flight Center en un comunicado. Kuchner participó en la colaboración con Zooniverse. "Necesitamos más ejemplos de habitats donde se forman los planetas para entender mejor cómo éstos crecen y maduran”.

WISE se lanzó en diciembre de 2009 para llevar a cabo una encuesta astronómica del cielo entero en infrarrojo y, durante su misión de 10 meses, capturó 1.5 millones de imágenes. Los discos de polvo lucen como parches redondos y brillantes en el espectro infrarrojo, pues absorben la luz de las estrellas y la emiten de vuelta como calor.

Sin embargo, hay montones de objetos en el espacio que brillan en el espectro infrarrojo, incluyendo galaxias, nubes de polvo interestelares y asteroides.

En Disk Detective, los científicos ciudadanos ven una animación corta, similar a un libro de historietas, en un artefacto infrarrojo y lo clasifican con base en un criterio simple de opción múltiple.

Cada animación será vista por muchas personas, reduciendo así el margen de error. NASA está buscando dos tipos de sitios donde nacen los planetas: jóvenes objetos estelares en forma de disco, de menos de 5 millones de años de edad, que contengan grandes cantidades de gas y que a menudo se encuentran cerca de grupos de estrellas; y discos de desperdicios, más antiguos que 5 millones de años que contengan poco gas, pero que tengan cinturones de partículas de rocas y hielo.

"A través de Disk Detective, los voluntarios ayudarán a la comunidad de astrónomos a descubrir nuevos 'cuneros' que seguirán siendo el objetivo del Telescopio Hubble Space de la NASA y su sucesor, el Telescopio James Webb Space", dijo James Garvin, científico en jefe del Goddard's Sciences and Exploration Directorate de NASA.

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