Astrónomos se enfrentan de nuevo por un noveno planeta... y no es Plutón

Uno de los investigadores que ayudó a degradar de categoría a Plutón cree haber encontrado un noveno planeta en el Sistema Solar, mucho más grande y lejano.

Durante algún tiempo, nuestro Sistema Solar estuvo compuesto por nueve sencillos planetas. Luego ese número fue reducido a ocho de forma por demás polémica y poco ceremoniosa. Ahora, años después, ha surgido nueva evidencia sobre la posibilidad de que nuestro sistema planetario contenga nueve integrantes después de todo.

Antes de seguir avanzando, lamento tener que decepcionar a los fanáticos de Plutón que decidieron leer este artículo con el corazón encogido por la esperanza: el adorable y amado planeta de cielos azules y posibles volcanes helados, sigue considerándose un planeta enano.

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El noveno planeta podría ser un gigante de gas similar a Neptuno o Urano.

Foto de Caltech/R. Hurt (IPAC)

Por el contrario, el enemigo acérrimo de Plutón se encuentra en el centro de esta nueva polémica: se trata ni más ni menos que del profesor de astronomía de Caltech, Mike Brown. Si su nombre de pila no te suena, tal vez sí lo reconozcas por su cuenta en Twitter: @PlutoKiller, o "el que mató a Plutón".

Brown y su antiguo alumno y ahora colega Konstantin Batygin son los coautores de un informe publicado en línea el miércoles por el Astronomical Journal, que muestra evidencia de un planeta gigante nunca antes visto asomándose en los confines de nuestro Sistema Solar. Los científicos han estado descubriendo planetas enanos más allá de Plutón desde hace varios años, y los indicios de lo que podría ser un "Planeta X" inédito y mucho más grande ha llamado la atención y también, obviamente, ha sido objeto de dudas.

El par de investigadores tenía por objetivo echar por tierra la teoría del planeta escondido, pero les ha costado trabajo ofrecer una explicación.

"Si bien al principio éramos bastante escépticos ante la posibilidad de que este planeta existiera, conforme seguimos investigando su órbita y lo que significaría para el Sistema Solar exterior, nos fuimos convenciendo de que existe", dijo Batygin en un comunicado. "Por primera vez en más de 150 años, hay evidencia sólida de que el censo planetario del Sistema Solar está incompleto".

Los investigadores creen que el planeta, al que han llamado "Planeta Nueve", tiene una masa unas diez veces más grande que la de la Tierra y que sigue una extraña órbita alargada a través de la parte exterior del Sistema Solar. Está situado unas 20 veces más lejos del Sol que Neptuno, lo suficientemente lejos como para que un solo recorrido alrededor de nuestra estrella tomara entre 10,000 y 20,000 años. Eso es lo que se llama un largo invierno.

El problema con la posibilidad de volver a agregar un noveno planeta (uno nuevo y diferente) a nuestro Sistema Solar es que nadie en realidad ha visto al Planeta Nueve hasta ahora. Aún queda por verlo a través de algún tipo de telescopio u otro método para visualizarlo. En su lugar, en su informe Brown y Batygin ofrecen la hipótesis de que el muy extraño comportamiento orbital de algunos objetos más pequeños en el Sistema Solar exterior indican la presencia de un gran planeta ejerciendo su influencia gravitacional en sus cercanías.

Casi tan pronto como se publicó el documento, los escépticos salieron a pedir que le bajáramos dos rayitas a la emoción.

"No podría estar más contento con lo que está sucediendo", dijo Jim Green, quien trabaja en la NASA, en el video que viene a continuación, con relación al documento. "Sin embargo, no se trata de la detección de un nuevo planeta. Es demasiado pronto para decir con certeza que existe un llamado 'Planeta X' allá afuera".

El astrofísico Ethan Siegel presentó su propia respuesta a la evidencia sobre el Planeta Nueve.

"La posibilidad es tentadora, y en contraste con las versiones anteriores de un 'noveno planeta' que han aparecido en la prensa, esta vez de hecho sí hay buenas evidencias", escribió. "¿Pero se trata de evidencia lo suficientemente buena como para creerlo? Ni de cerca; aún no".

Brown y Batygin están de acuerdo, por lo que están animando a todo el mundo abiertamente a que les ayuden a localizar y conseguir una imagen del supuesto nuevo planeta.

"Me encantaría encontrarlo", dijo Brown. "Pero también sería perfectamente feliz si alguien más lo encontrara. Esa es la razón por la que estamos publicando este informe. Esperamos que otras personas se inspiren y comiencen a buscar".

No hay nada más emocionante que investigar la existencia de nuevos mundos. Sólo esperemos que Plutón nos lo pueda perdonar algún día.