Un asteroide visitó la Tierra — y trajo un acompañante

Cuando el asteroide 2004 BL86 pasó zumbando cerca de nuestro planeta el 26 de enero, no vino solo: una pequeña luna lo acompañó durante su viaje espacial.

Vesta as seen by Dawn Mission.
Frente al asteroide Vesta (en la foto), el asteroide 2004 BL86 se ve como una hormiga. NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

El que un asteroide esté de paso por la Tierra -- lo suficientemente cerca para que los terrícolas lo veamos con un par de potentes binoculares -- no ocurre con frecuencia. Pero eso fue lo que ocurrió el 26 de enero cuando el asteroide 2004 BL86 zumbó por nuestro vecindario sideral. Tanto los científicos como los ávidos a la astronomía posaron los ojos sobre el objeto cósmico, y la NASA se emocionó especialmente de que el asteroide no vino solo en su visita.

El asteroide vino acompañado de una pequeña luna. El asteroide mide 1,100 pies de ancho mientras que su pequeño satélite mide 230 pies de ancho. Esto es algo inusual, pero tiene precedentes. La NASA señala que cerca del 16 por ciento de los asteroides que se acercan a la tierra y que tienen un tamaño de 655 pies tienen una o dos lunas.

A modo de comparación, échale un vistazo al asteroide Vesta, que está ubicado en un cinturón de asteroides que se encuentra a 150 millones de millas de distancia de la Tierra. La misión Dawn de la NASA pudo observar al Vesta, que tiene un ancho de 330 millas (el asteroide 2004 BL86 se ve como una hormiga frente al Vesta). Cuando la misión Dawn se acercó al Vesta en 2011, los científicos estaban atentos de avistar una luna, pero no la encontraron.

El asteroide transitó cerca de nuestro planeta con mucho espacio de por medio. Lo más cerca que estuvo fue a 745,000 millas. No obstante, fue un evento especial porque tendremos que esperar hasta el 2027 para ver otro asteroide de este tamaño pasar tan cerca de la Tierra (es el asteroide 1999 AN10 por si quieres apuntarlo en tu calendario). Tomará un par de siglos para que el 2004 BL86 y su luna vengan a visitar tan de cerca a la Tierra.

La luna del asteroide fue descubierta por científicos utilizando la antena Deep Space Network de la NASA para captar imágenes de radar. Los científicos hicieron un video con los datos que obtuvieron para mostrar la pequeña luna acompañando al 2004 BL86 en su viaje.