Así lucen los 'pilares de la creación' en tres dimensiones

Datos de un telescopio gigante en Chile sugieren que la famosa formación de gas en la Nebulosa del Águila debería llamarse en cambio 'pilares de la destrucción'

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A principios de año, NASA reveló una imagen 2D de los famosos Pilares de la Creación. Esta nueva imagen es más aguda y más amplia que la icónica de 1995 e incluye luz visible y luz infrarroja cercana.Foto de NASA, ESA/Hubble y el equipo Hubble Heritage

Investigadores han podido crear un mapa, por primera vez, de cómo los llamados "Pilares de la Creación" en la Nebulosa del Águila están distribuidos en un espacio de tres dimensiones usando datos nuevos de un instrumento espectroscopio explorador de múltiple unidades (MUSE, por sus siglas en inglés) de un telescopio muy grande del Observatorio Europeo Sur en Chile.

Dado el tamaño inmenso de esta sección de la Nebulosa del Águila y su distancia de la Tierra (unos 7,000 años luz), los investigadores previamente pensaron que sería difícil ver su tamaño en algo más allá que en dos dimensiones planas, como en la fotografía famosa del telescopio Hubble.

La Nebulosa del Águila es una región rica en formaciones estelares que incluye al grupo NGC 6611 con entre un millón y dos millones de años de edad y contiene estrellas calientes y brillantes de tipo O y tipo azul en su centro. Al nacer estas estrellas nuevas, los vientos estelares rompen el gas que le rodea, formando así la conocida forma de estos pilares, cuyas esquinas densas de polvo y gas resisten las fuerzas erosivas. Los tres dedos altos se estiran al espacio y el más largo mide unos cuatro años luz.

Según los datos publicados el 30 de abril, el pilar más alto en el extremo izquierdo es el que está más lejano de la Tierra y su pico está en nuestra dirección. Como el punto más cercano al grupo de estrellas, recibe las fuerzas de los vientos estelares, y la radiación lo hace brillar más que los otros dos pilares, cuyos picos no miran hacia la Tierra.

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Una vista de la estructura tridimensional de los llamados 'pilares de la creación'Foto de ESO/M. Kornmesser

Tres pilares aparentan estar rodeando las esquinas de una formación curva, como los dedos de una mano.

Además, el equipo encontró que se formaban dos estrellas, una en el pilar de la izquierda y otra en el pilar del centro. También encontraron un jet de una estrella pequeña que aún no se había visto hasta ahora. Este hallazgo podía ayudarle a los astrónomos a entender cómo las jóvenes estrellas O y B influyen en la formación de otras estrellas.

MUSE ha calculado que los pilares desprenden materiales que son unas 70 veces más grandes que la masa solar (70 masas solares) cada millón de años, aproximadamente. Con base en su masa actual de 200 masas solares, los pilares tienen alrededor de tres millones de años antes de que se deterioren a consecuencia de los vientos estelares de NGC 6611.

Tristemente, es posible que los pilares de la creación ya hayan sido destruidos. En 2007, una imagen del nebulosa llevó a los astrónomos a especular que la formación se deterioró hace 6,000 años. La región de la nebulosa aparentaba haber sido destruida por un supernova, y es posible que la poderosa ola de la supernova haya causado la ruptura de los pilares.

Sin embargo, otro astrónomo piensa que el desecho del evento de una supernova hubiera emitido frecuencias radiales y de rayos X mucho más fuertes de lo que muestra la imagen. Entonces debido a que los pilares están a 7,000 años luz de distancia, la teoría no podrá ser confirmada -- o probada falsa -- por otros mil años.