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EXCLUSIVA Tecnología automotriz

El accidente del auto autónomo de Uber se pudo haber evitado: analistas

Después de ver un video sobre la colisión fatal, algunos analistas de vehículos autónomos dicen que los sensores del automóvil deberían haber detectado al peatón.

ntsb

Investigadores en Arizona examinan el vehículo de Uber involucrado en el accidente fatal del domingo.

National Transportation Safety Board

Es el cuarto día de la investigación del Departamento de Policía de Tempe, Arizona, sobre el accidente fatal de Uber, que resultó en la primera muerte de un peatón por causa de un automóvil en modo totalmente autónomo. 

Y todavía no hay una respuesta clara de lo que salió mal. 

La policía de Arizona, junto con investigadores federales, ha estado examinando el vehículo y el sitio del accidente, al tiempo que recopilan información sobre la tecnología en el automóvil, el operador del vehículo y la víctima. También han estado estudiando un video que capturó el accidente el domingo por la noche desde la cámara del tablero del automóvil.

Ese video se hizo público el miércoles y muestra imágenes de la víctima, Elaine Herzberg, caminando su bicicleta amarilla cargada con bolsas a través de un camino oscuro. Se detiene en el momento del impacto. El video también muestra a la operadora del vehículo, Rafaela Vásquez, sentada al volante mirando constantemente su regazo. Levanta la vista justo cuando el automóvil choca con Herzberg. 

El video es gráfico y difícil de ver. Si bien no está claro cómo habría reaccionado un conductor humano, algunos expertos en vehículos autónomos que han visto el video dicen que la amplia gama de sensores del coche sin conductor debería haber detectado a Herzberg antes de ser golpeada.

Cortica, una compañía de tecnología que desarrolla inteligencia artificial autónoma, analizó el video y proporcionó su evaluación exclusivamente a CNET. Su sistema detectó a Herzberg a 0.9 segundos antes del impacto cuando el automóvil estaba a unos 50 pies de distancia. El presidente ejecutivo de Cortica, Igal Raichelgauz, dijo que habría sido suficiente tiempo para que un vehículo autónomo reaccionara y salvara la vida de Herzberg.

"La ventaja del tiempo de respuesta de la máquina y el control, las acciones correctas podrían hacerse para mitigar el daño", dijo Raichelgauz.

La policía de Tempe dice que el automóvil no disminuyó la velocidad ni giró cuando Herzberg apareció en la carretera. La golpeó cuando éste se desplazaba a 38 mph.

"El video es perturbador y desgarrador de ver, y nuestros pensamientos siguen estando con los seres queridos de Elaine", dijo una portavoz de Uber en un comunicado enviado por correo electrónico. "Nuestros carros permanecen en tierra, y estamos ayudando a las autoridades locales, estatales y federales de cualquier manera que podamos".

Una tecnología incipiente

Los autos sin conductor están equipados con un sistema de cámaras, radares y sensores lidar que les permiten "ver" el entorno y detectar el tráfico, los peatones, los ciclistas y otros obstáculos. Si se enfrentan a un peatón, se supone que los autos deben detenerse. Se dice que estos sensores funcionan tan bien por la noche como a la luz del día.

"Aunque este video no es completo, sugiere fuertemente una falla del sistema de manejo automático de Uber", dijo Bryant Walker Smith, profesor de derecho de la Universidad de Carolina del Sur que estudia vehículos autónomos. "La víctima no se ve debido a la oscuridad, pero se está moviendo en una carretera abierta. Lidar y el radar deberían haberla detectado y clasificarla como algo más que un objeto estacionario."

En su mayor parte, las pruebas de tecnología autónoma han demostrado que los autos sin conductor son seguros. Pero todavía es una tecnología en progreso. La gran mayoría de las pruebas de vehículos no se han realizado en la vía pública, y los automóviles todavía están aprendiendo a conducir.

"Conducir un automóvil puede parecer un proceso mecánico, pero no lo es", dijo Timothy Carone, un experto en automóviles sin conductor y profesor asociado en el Colegio de Negocios de Mendoza de la Universidad de Notre Dame. "Tomamos decisiones complejas y juicios de valor continuamente cuando estamos detrás del volante".

A medida que los sistemas autónomos maduren y se vuelvan más capaces de manejar situaciones inusuales, mejorarán al tomar esas decisiones complejas, dijo Carone. Pero, agregó, eso podría llevar años.

Por ahora, Uber ha detenido temporalmente sus operaciones de conducción automática en todas las ciudades donde ha estado probando sus vehículos, incluidos Tempe, Phoenix, Pittsburgh, San Francisco y Toronto.

La policía de Tempe está trabajando con los representantes de Uber, la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte y la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras del Departamento de Transporte de los Estados Unidos en su investigación para determinar quién o qué fue el culpable del accidente.

"No queremos sacar conclusiones", dijo el sargento de policía de Tempe Roland Elcock en una conferencia de prensa el lunes. "Una conclusión vendrá al final de la investigación".