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Ciencia

Las abejas pueden realizar operaciones de suma y resta: estudio

Un equipo de investigadores demuestra que las matemáticas no es un conocimiento exclusivo de los humanos.

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Sumiko Scott/Getty Images

La matemática puede ser extremadamente compleja y elegante. Puede explicar cómo los planetas se mueven a través del espacio y cómo interactúan las partículas que constituyen el universo.

Y aunque las abejas no pueden escribir la teoría de la relatividad de Einstein, nuevas pruebas sugieren que estos inteligentes insectos pueden realizar operaciones sencillas de suma y resta después de tomar unas cuantas clases de matemáticas. 

Un grupo de investigadores de Australia y Francia han demostrado que las abejas pueden realizar operaciones básicas de aritmética, añadiendo y sustrayendo números pequeños al estudiar figuras con código de color. Sus hallazgos fueron publicados en Science Advances el 6 de febrero. 

"Nuestro estudio brinda un importante pilar en el entendimiento de cómo los cerebros desarrollan la capacidad para realizar operaciones matemáticas", dijo Adrian Dyer, coautor del estudio de la Universidad RMIT en Australia.

Para probar la capacidad de estos insectos de realizar operaciones aritméticas, el equipo de investigadores utilizaron un laberinto con tres salas con la forma de una Y. El equipo entrenó a las abejas a entrar al laberinto a través de un hoyo en la sala pequeña donde las abejas podían visualizar su primer estímulo: figuras en azul o amarillo sobre un fondo gris. El número de figuras oscilaba entre 1 y 5 y el colore de las figuras le comunicaba a las abejas si tenían que añadir uno (azul) o sustraer uno (amarillo) del número inicial. La abeja entonces volaba a la siguiente sala que le presentaba tanto una opción correcta como una incorrecta.

Para entrenar a las abejas, la opción correcta resultaba en una recompensa: una gota de una solución azucarada. Por otro lado, el selección la opción incorrecta resultaba en una gota de agua de quinina, que sabe como una mezcla de col de Bruselas y chocolate. 

El procedimiento de prueba se enfocó en 14 abejas que realizaron cuatro pruebas de 10 opciones. Las abejas seleccionaron la respuestas correcta el 65 por ciento de las veces. 

Es un resultado significativo porque realizar operaciones aritméticas requiere de "procesos cognitivos complejos" que requieren tanto de memoria de corto plazo como de largo plazo. Las operaciones de adición y sustracción requieren el uso de distintas partes del cerebro para almacenar información y comprender el orden. 

"El estudio remodela nuestra comprensión de la aritmética", dice Dyer. "Claro, la adición y sustracción básica se puede realizar por un cerebro con menos de 1 millón de neuronas".

Estos hallazgos sugieren que los pequeños cerebros de las abejas pueden, en lo mínimo, utilizar símbolos para añadir y sustraer números. Las abejas y los humanos estamos divididos por 400 millones de años de evolución, pero el equipo de científicos señala que sus hallazgos sugieren que la "cognición numérica puede ser más accesible para los animales no humanos de lo que sospechábamos anteriormente".

Anteriormente, el equipo ha demostrado que las abejas entienden el concepto de cero, una habilidad que parece ser rara en el reino animal. Los investigadores quieren ahora saber si las abejas pueden realizar operaciones aritméticas un poco más complejas a través del procesamiento de número mayores.