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La tecnología 5G decepcionó en 2019. ¿Qué debería cambiar para 2020?

Algunas pistas: nuevos chips, dispositivos más baratos y redes más amplias.

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Qualcomm reunió a cientos de periodistas y socios comerciales en Hawái para hablar sobre una sola cosa: 5G.

Getty Images

El año pasado, Qualcomm se reunió con cientos de reporteros y analistas en las soleadas playas de Maui, en Hawái, para hablar sobre cómo la tecnología 5G cambiaría el mundo en 2019. El nivel de entusiasmo y emoción era grande. Pero luego se dieron un golpe contra la realidad. La puesta en funcionamiento de la red enfrentó problemas y retrasos, se necesitaban mapas para encontrar lugares con cobertura y los consumidores terminaron más confundidos que entusiasmados.

Luego se produjo todo el lío relacionado con la tecnología 5GE de AT&T, que definitivamente no es 5G.

Este año, en su tercera cumbre tecnológica anual Snapdragon en Hawái, Qualcomm reunió a todos los principales operadores de Estados Unidos, a varios fabricantes de teléfonos y a otros socios comerciales para prometerles algo: 2020 será diferente.

"2020 es el año en el que 5G será de uso generalizado", anunció Cristiano Amon, presidente de Qualcomm, al comienzo de la conferencia. Amon espera que se fabriquen más de 200 millones de teléfonos inteligentes 5G en 2020.

Reproduciendo: Mira esto: Tecnología 5G: Preguntas y respuestas
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La tecnología 5G promete aumentar enormemente la velocidad, la cobertura y la capacidad de respuesta de las redes inalámbricas. Puede funcionar de 10 a 100 veces más rápido que una conexión celular típica actual, y también aumentará la velocidad con la que un dispositivo se conecta a la red, con velocidades tan rápidas como apenas un milisegundo para comenzar el proceso de descarga o carga de datos. Es el avance más significativo realizado a la tecnología de redes móviles desde la introducción de la tecnología 4G hace una década, y podría tener importantes repercusiones en nuestra forma de vida.

Pero, por el momento, muchas de esas promesas siguen sin cumplirse.

Eso no ha hecho disminuir el entusiasmo de Amon por esta tecnología.

"Se puede argumentar que 200 millones es [una cifra] conservadora, en especial si tomas en cuenta a China", dijo Amon en una entrevista con CNET.

Se trata de una declaración ambiciosa para una tecnología que recién está comenzando. Incluso en Hawái, en la cumbre tecnológica Snapdragon, surgieron algunas dudas.

"No creo que [su uso] vaya a generalizarse", dijo Carolina Milanesi, analista de Creative Strategies. "Pero, para finales de 2020, tendremos una mejor idea de cómo sería vivir en un mundo 5G".

Los tropiezos y retrocesos de la tecnología 5G

La nueva generación de redes finalmente está en funcionamiento en los Estados Unidos y otros países del mundo, pero no son perfectas. Los mayores inconvenientes actuales de la tecnología 5G son su cobertura irregular en relativamente pocas ciudades y sus dispositivos caros y limitados. Si compraste uno de los teléfonos 5G lanzados a principios de este año, este no podrá acceder a las redes 5G más modernas y amplias que AT&T y T-Mobile recién están lanzando. Y las velocidades de las conexiones 4G se están acercando a las velocidades iniciales de las 5G.

Aunque Verizon fue el primero en lanzar un servicio 5G disponible comercialmente, sus velocidades increíblemente altas se vieron obstaculizadas por el corto alcance, una característica del espectro de onda milimétrica (u onda-mm) que utiliza. Este operador espera expandir su cobertura y el número de dispositivos en 2020.

"El próximo año, lo que verán en Verizon es una expansión en las ciudades [donde ya existe el servicio], el añadido de muchas más ciudades y de muchos dispositivos y factores de forma más allá de solo teléfonos inteligentes que aprovechen nuestra gran red 5G", dijo Nicki Palmer, vicepresidente principal de tecnología y desarrollo de productos de Verizon, en una entrevista realizada el miércoles.

Y justo esta semana T-Mobile activó su red 5G de banda baja y mayor alcance. Eli Blumenthal de CNET, quien se dedicó a correr por Manhattan probando las velocidades del dispositivo, dijo que "todavía no vale la pena hacer la actualización [a la nueva tecnología]".

Sprint, que cuenta con una sólida red 5G en ciudades donde tiene onda de banda media, espera que su fusión con T-Mobile le permita brindar el servicio a nivel nacional a sus clientes. "En 2020, nos estamos enfocando en [lograr] una escala masiva para 5G", dijo Ryan Sullivan, vicepresidente de desarrollo de productos e ingeniería de Sprint, en una entrevista realizada el martes.

AT&T, que introdujo la tecnología 5G en onda-mm hace un año para sus clientes comerciales, aún no permite que los consumidores accedan a su red. Planea lanzar una cobertura de banda baja más lenta en al menos cinco mercados para finales de de año, pero aún no ha fijado una fecha para que los consumidores puedan usar su red de onda-mm de mayor velocidad.

"Teníamos que entrar en el juego y aprender", dijo Kevin Petersen, vicepresidente principal de AT&T Mobility, en una entrevista realizada durante la cumbre tecnológica Snapdragon. "A medida que nos acercamos al año 2020, vamos viendo implementaciones reales de aprovechamiento a gran escala, y estamos comenzando a ver la puesta en marcha del ecosistema de dispositivos".

Para que esos dispositivos realmente despeguen, muchos necesitarán algo de lo que también se trató en la cumbre tecnológica Snapdragon esta semana: los nuevos procesadores Snapdragon 865 y 765 de Qualcomm.

Los procesadores Snapdragon

Qualcomm, el mayor fabricante de chips inalámbricos del mundo, presentó el martes su nuevo procesador Snapdragon 865 para teléfonos inteligentes de alta gama de 2020. El chip, que es más rápido y ofrece avances en fotografía, video, juegos e inteligencia artificial, permitirá el funcionamiento del Mi 10 de Xiaomi y el próximo teléfono de gama alta de Oppo, dos dispositivos emblemáticos que se lanzarán en el primer trimestre de 2020.

Sorprendentemente, los fabricantes de teléfonos que deseen usar el Snapdragon 865 y conectar sus dispositivos a una red 5G también deberán comprar el módem X55 de Qualcomm. Muchos observadores del mercado esperaban que el nuevo chip de alta gama de Qualcomm integrara la tecnología 5G en el mismo chip que el procesador de la aplicación. Al combinar ambos, los teléfonos pueden descargar datos a velocidades de hasta 7.5 Gbps (siete veces y media más rápido que la conexión de banda ancha doméstica más veloz).

El modelo inicial del módem 5G de Qualcomm, el X50, funciona solo en redes 5G. Los fabricantes de teléfonos tienen que comprar un chip separado que pueda conectarse a redes más antiguas. El uso de dos módems significa un teléfono más costoso, voluminoso y con mayor consumo de batería. Esta en parte es la razón por la que los teléfonos 5G cuestan mucho más que sus parientes 4G.

El X55, que se lanzará a finales de este año para algunos dispositivos y estará disponible en muchos más en 2020, podrá funcionar con las generaciones anteriores de tecnología inalámbrica, así como con los diferentes tipos de 5G. Con el X55, los fabricantes de teléfonos pueden producir teléfonos 5G desbloqueados, muy similares a lo que está disponible con los dispositivos 4G LTE, que te permitirán pasar con facilidad de un operador a otro.

Si los fabricantes de teléfonos quieren un solo chip que funcione como el cerebro de un dispositivo y además se conecte a 5G, pueden optar por el nuevo Snapdragon 765 de Qualcomm o su variante especializada para videojuegos, Snapdragon 765G, que lleva integrado el módem X52 más lento. Los procesadores 765 y 765G estarán destinados a teléfonos inteligentes más baratos que los dispositivos que usan el 865.

Es gracias al procesador Snapdragon 765 que los precios de los teléfonos 5G finalmente podrían bajar de precio.

Más dispositivos...

Este año, la mayoría de los fabricantes que introdujeron un teléfono 5G hicieron una variante de sus dispositivos 4G con conectividad más rápida. Samsung, el mayor fabricante de teléfonos del mundo, fue una de las pocas compañías en lanzar más de un teléfono 5G.

En 2020, la cantidad de dispositivos en general aumentará. Tanto AT&T como T-Mobile declararon a CNET en la cumbre tecnológica Snapdragon que cada uno ofrecerá al menos 15 teléfonos 5G el año próximo. Al menos uno de esos dispositivos probablemente sea un iPhone, que se espera que obtenga conectividad 5G utilizando el módem de Qualcomm a finales de 2020.

"A Apple le gusta organizar sus propios anuncios de lanzamiento", dijo Sullivan de Sprint.

No todos esos dispositivos serán tan caros como los primeros teléfonos inteligentes 5G, ni como el probable primer iPhone 5G.

"Esperamos llegar a un rango medio de precios en algún momento del [próximo] año", dijo Mark McDiarmid, vicepresidente principal de ingeniería y desarrollo de redes de radio de T-Mobile, en una entrevista realizada el miércoles.

Parte de eso probablemente se deba los procesadores Snapdragon 765 y 765G más baratos y su módem integrado.

Si Qualcomm hubiera querido integrar el módem con el procesador de la aplicación en su Snapdragon 865, habría tenido que hacer algunas concesiones, dijo Amon. En otras palabras, hacer más lento el módem y menos potente el procesador de la aplicación.

...y más baratos también

En lugar de hacer concesiones con el Snapdragon 865, Qualcomm las hizo en los procesadores Snapdragon 765 y 765G, que cuentan con la mitad de la velocidad máxima y un tercio de la potencia de procesamiento en comparación con su opción de nivel superior.

El Snapdragon 765 será utilizado por compañías como HMD, el fabricante de los teléfonos Nokia, para introducir dispositivos 5G menos costosos. HMD se jactó de que su primer teléfono 5G sería considerablemente menos costoso que lo que hay en el mercado hoy.

"Lo que estas plataformas móviles nos permiten hacer es reducir a la mitad el precio de los dispositivos 5G actuales", dijo el director de productos de HMD, Juho Sarvikas, en una entrevista realizada durante la cumbre tecnológica Snapdragon. "Muchos consumidores no pueden o no están dispuestos a pagar más de US$1,000 por el dispositivo".

El costo de ingresar a la tecnología 5G ha sido prohibitivamente alto. Por ejemplo, el Samsung Galaxy S10 5G y el Galaxy Note 10 Plus 5G se venden ambos por US$1,300, es decir, US$400 y US$200 más que las variantes 4G, respectivamente.

Por su parte, Amon, de Qualcomm, dijo que algunas compañías chinas apuntan a lanzar teléfonos inteligentes 5G con el procesador Snapdragon 765 que cuesten alrededor de 2,000 RMB (unos US$284).

"El [procesador Snapdragon] 765 va a permitir ampliar bastante la escala", dijo.

No está claro cuánto, o cuándo, bajarán los precios de los teléfonos premium para 5G. McDiarmid de T-Mobile espera que en los teléfonos que aprovechan las bandas más bajas, la prima del precio desaparezca en dos o tres años, o incluso antes. "Pero el caso de la onda-mm es distinto, porque creo que se requerirá que otros países implementen onda-mm y consuman dispositivos de onda-mm para eliminar la prima de costo", dijo.

Pero los operadores esperan que esto ocurra más temprano que tarde.

Con el tiempo, "5G se convertirá en parte del paquete para estos dispositivos", dijo Sullivan de Sprint. Pero "si se trata de un costo adicional de varios cientos de dólares por 5G, nunca será un mercado masivo".

2020 también debería ser el año en el que el debate sobre 5G pase de cuán "rápido puedo descargar algo" a "estas son las otras cosas que se pueden hacer con [esta tecnología]", dijeron Qualcomm y ejecutivos de otros operadores.

"La gente no quiere hablar sobre sub-6 u onda milimétrica", dijo Petersen de AT&T. "Quieren hablar sobre lo que pueden hacer [con esta tecnología]".

El programa de innovación 5G de su compañía reúne a pesos pesados como Samsung, Nokia, Magic Leap y Warner Media con el fin de desarrollar nuevas ideas para los servicios 5G. Estas abarcan temas de educación, entretenimiento, videojuegos, comercio minorista, deportes y varios otros ámbitos.

Verizon también ha establecido un laboratorio con empresarios cuyo objetivo es idear nuevos usos para 5G, como aprovechar la tecnología durante las cirugías para que los cortes e incisiones sean más precisos.

"[La tecnología] 5G es un gran facilitador, pero lo es en conjunto con la IA, la miniaturización de componentes electrónicos y la virtualización del software y el hardware", dijo Palmer de Verizon. "Cuando juntas todo eso es cuando realmente puede ocurrir la magia. Empiezas a ver cómo algunas cosas que parecían futuristas serán posibles en 2020".

En lo personal, prefiero tomar todas estas promesas de futuro con cautela.

Jessica Dolcourt de CNET colaboró con este informe.