La tripulación

Fue una tragedia que conmocionó al mundo. El 28 de enero de 1986, el transbordador espacial Challenger explotó cuando apenas habían transcurrido 73 segundos de su despegue. La misión, denominada STS-51-L, sería llevada a cabo por una tripulación de siete integrantes (en la imagen), conformada por cinco astronautas de la NASA y dos acompañantes especiales, entre los que incluía Sharon Christa McAuliffe, una maestra de New Hampshire que había sido seleccionada para enseñar lecciones desde el espacio a niños en edad escolar.

Foto de: NASA

Causas del accidente

El impacto global de la explosión del Challenger obedeció en buena parte a que se produjo mientras la televisión transmitía en vivo el despegue. El presidente estadounidense de entonces, Ronald Reagan, ordenó una investigación --la llamada Comisión Rogers-- que determinó que las dos juntas de goma diseñadas para separar las secciones del cohete fallaron debido a las temperaturas frías en la mañana del lanzamiento. Esto ocasionó la fractura del tanque externo de combustible, que explotó.

Como consecuencia, la NASA detuvo el plan de transbordadores por 32 meses.

Foto de: NASA/CNN

Primera maestra en el espacio

El centro de atención de la misión STS-51-L era Sharon Christa McAuliffe, la maestra de secundaria de New Hampshire, de 37 años de edad, seleccionada a través del programa Teacher in Space de la NASA. Luego de meses de entrenamiento, McAuliffe iba a ser la primera estadounidense común y corriente que viajaría al espacio. En la imagen, se le ve en una prueba de micro gravedad abordo del avión KC-135 de "gravedad cero" de la NASA.

Foto de: NASA

Cuenta regresiva

En esta fotografía, tomada el 9 de enero de 1986, la tripulación del Challenger toma un descanso en el Kennedy Space Center. De izquierda a derecha: la maestra Sharon Christa McAuliffe, el especialista Gregory Jarvis y los astronautas Judith A. Resnik, Francis R. Scobee (comandante de la misión), Ronald E. McNair, Mike J. Smith (piloto) y Ellison S. Onizuka.

Foto de: NASA

Parte del fuselaje

En la imagen puede verse, a la izquierda, una parte del fuselaje recuperado del Challenger; y, a la derecha, los marcos de las ventanas de la cabina del transbordador espacial Columbia, que se desintegró el 1 de febrero de 2003 en su reingreso a la atmósfera terrestre. Ambas piezas forman parte de la exhibición permanente llamada Forever Remembered, inaugurada el 27 de junio de 2015 en el Kennedy Space Center, en Florida.

Foto de: Kim Shiflett/NASA

Logros del Challenger

El transbordador espacial Challenger realizó 10 misiones. Entre sus logros están: llevó al primer astronauta afro-estadounidense al espacio, Guion Bluford; transportó al espacio a la primera mujer estadounidense, Sally Ride; y fue la nave desde la que por primera vez una mujer estadounidense, Kathryn Sullivan, efectuó una caminata espacial. El Challenger también logró la primera captura en órbita y reparación de un satélite en el espacio.

Foto de: NASA

Memorial a los caídos

La fotografía es del 28 de enero de 2006, frente al monumento erigido en memoria de los astronautas fallecidos en misiones de la NASA, en el Kennedy Space Center. En ese momento se conmemoraban 20 años de la tragedia del Challenger. La corona floral en la imagen fue puesta allí por June Scobee Rodgers, viuda de Dick Scobee, el comandante del Challenger.

Foto de: NASA

El accidente visto por Hollywood

En 2013 se estrenó la película The Challenger, protagonizada por William Hurt (en la imagen), quien interpretó al científico estadounidense Richard Feynman (1918-1988), Nóbel de Física en 1965 e integrante de la Comisión Presidencial Rogers, que investigó la explosión.

Feynman se enfrentó a directivos de la NASA, pues demostró que la cultura organizacional de la agencia aeroespacial fue un factor que contribuyó al accidente, al desoír las advertencias de algunos ingenieros acerca del impacto que tendrían las bajas temperaturas en las juntas de goma de las secciones del tanque externo de combustible.

Aquí puedes ver el tráiler.

Foto de: BBC
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