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Así es Bilyarli

Cada una de las 36 antenas del radiotelescopio australiano Square Kilometer Array están numeradas, pero también tienen nombres de Wajarri Yamatji, concedidos por los ancianos de la comunidad local de Wajarri Yamatji. El nombre de la antena 1 es Bilyarli, que significa "galah", un loro australiano rosado y gris, y también era el nombre de un ancestro. 

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Poder computacional

El Pawsey Centre, en Perth, es sede de la supercomputadora más poderosa en el hemisferio sur. Es capaz de 1,097 TeraFLOPS (1,000,000,000,000,000 de cálculos por segundo), y una capacidad de hasta 40 petabytes de recursos de almacenamiento de datos. El Murchison Widefield Array ocupa más de 10 de esos petabytes, y recopila y almacena de 8 a 10 gigabytes de datos por día. 

El nombre del centro es en honor al astrónomo de radio australiano Joseph Pawsey.

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El almacenamiento en cinta

Los datos de Pawsey, como la mayoría (si no todas) las supercomputadoras, se almacenan en cintas magnéticas, sí, como esas cintas de video y audio. Esto se debe a que la cinta es realmente mucho más eficiente en términos de costo y requisitos de energía que los discos duros. Las cintas se almacenan en bancos, con un robot que se mueve entre las pilas y selecciona las cintas para recuperar datos.

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Preparados para el futuro

El Square Kilometre Array Low Frequency Aperture Array (SKA-Low) consistirá de más de 256,000 antenas dipolo, que tienen la forma de árbol de Navidad con la electrónica en un compartimiento en la parte superior, y unos 2 metros de altura. La banda de frecuencia en la que operarán es de apenas 50MHz.

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Realidad material

Debido a que muchas de las antenas dipolo de SKA Low necesitan ser hechas una a una, tienen que ser relativamente baratas de construir, pero también capaces de soportar el duro ambiente del desierto australiano durante varias décadas. La antena en sí está hecha a base de alambre de acero, mientras que una base de cemento la mantiene estable.

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Supervisando el universo

El Murchison Widefield Array consiste de 2,048 antenas pequeñas, arregladas en cuadros de 128 por 4x4. Este video del cielo sobre el MWA muestra lo que el telescopio "ve", en comparación con una vista óptica tradicional. Natasha Hurley Walker, quien dirigió la expedición de MWA GLEAM, lo explica mejor en esta charla TED.

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Huella mínima

El Australian Square Kilometre Array Pathfinder, un interferómetro de frecuencia media, consta de 36 antenas parabólicas en un área de alrededor de 6 kilómetros (3.7 millas) de diámetro. Sin embargo, la huella de cada antena es bastante pequeña, causando una irrupción mínima a la fauna local.

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El tamaño sí importa

Cada plato tiene 12 metros (40 pies) de diámetro, con un área de recogida de 113 metros cuadrados (1,216 pies cuadrados). El área de recolección total de los 36 platos es 4,068 metros cuadrados (43,788 pies cuadrados).

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La configuración

La configuración de los platos ASKAP los pone agrupados relativamente juntos entre sí en el centro del área, con las distancias entre ellos creciendo más hacia los bordes del círculo. El grupo de antenas en el centro genera una sensibilidad más amplia, mientras que las líneas de base más largas entre pares de antenas permiten una mayor resolución.

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Un tercer eje

Una de las características clave de las antenas ASKAP es un movimiento de tres ejes. Tienen los ejes estándar norte-sur y este-oeste, así como un "eje de balanceo" o eje de rotación que permite al plato girar en su lugar. Esto significa que los haces formados por la alimentación en disposición de fase pueden permanecer fijos en posición con respecto al cielo durante la observación.

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Mayor resolución

El objeto circular en la parte superior de la antena es el suministro de matriz en fase. Se trata de un dispositivo que crea 30 haces simultáneos separados con cada receptor, lo que da a la antena un campo de visión muy amplio de 30 grados cuadrados. Cada fuente del feed, como la que se ve aquí, tiene 188 receptores.

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Tecnología de vanguardia

ASKAP será capaz de detectar cientos de veces más galaxias que los actuales radiotelescopios, gracias a los feeds en fase de la matriz y el movimiento de tres ejes.

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Polvo desértico

El polvillo rojo que se aferra a todo se llama bulldust. También es ligeramente ácido cuando está húmedo, por lo que las piezas electrónicas deben ser recubiertas de tal manera que el polvo no las pueda dañar.

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Silencio, por favor

Una vez que pasas este cartel, todos los aparatos electrónicos tienen que apagarse para evitar interferencias de radiofrecuencia. Esto es porque tal interferencia es detectada por las antenas, y puede confundir los datos -- algo que experimentó el Parkes Observatory en Australia con unos intrusivos hornos de microondas.

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Dejar circular el aire

Estas pequeñas rejillas de nido de abeja permiten que el aire entre en la jaula del Faraday que encierra el centro de control de MRO sin permitir que las ondas de radio escapen. Esto se debe a que las ondas de frecuencia baja y media que son detectadas por las antenas telescópicas son demasiado grandes para viajar a través de los diminutos tubos de la rejilla.

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