El grupo Sikorsky-Boeing y su X2

Dos de los proyectos en marcha más importantes son el llamado Futuro Despegue Vertical (FVL por sus siglas en inglés) y su antecesor, el Joint Multi-Role Technology Demonstrator, ambos a cargo del Ejército de EE.UU. El objetivo es construir equipos de aviación tipo helicópteros para ser usados en todas las ramas de las fuerzas armadas.

El consorcio Sikorsky-Boeing hizo su entrada a este proyecto con este diseño para helicóptero. Se basa en la tecnología X2 de Sikorsky, que ya en 2012 logró alcanzar una velocidad de 250 nudos con un prototipo, casi el doble de la velocidad promedio de un helicóptero convencional.

Foto de: Imagen de Sikorsky y Boeing

El concepto S-97 Raider

Esta propuesta del grupo Sikorsky-Boeing, como la anterior del X2, presenta unos elementos poco comunes como son un par de rotores de rotación inversa en la parte superior y una hélice propulsora en la parte trasera. La meta es lograr una velocidad de crucero de 230 nudos o más.

El X2 es un diseño que tiene prioridad sobre el planeado S-97 Raider de Sikorsky (en la imagen). El primer prototipo del S-97 ya estaba en la línea de ensamblaje a finales de septiembre. Se construirán dos prototipos de 36 pies de largo con un peso de 11,000 libras cada uno (contra 6,000 del X2). Sikorsky espera tenerlo en funcionamiento para 2015 y enseñarlo a clientes potenciales, especialmente las fuerzas militares estadounidenses.

Foto de: Sikorsky Aircraft

V-280 Valor

Otro participante en el proyecto FVL/JMR es el consorcio integrado por Bell Helicopter y Lockheed Martin, con su diseño llamado V-280 Valor (en la imagen). Es verdad que no es un helicóptero, sino más bien un artefacto con rotores ajustables, parecido al V-22 Osprey, construido por Bell, que ha estado en servicio por muchos años.

El JMR TD es un concepto únicamente. Aunque es el siguiente paso en las evolución las naves Vertical Lift, no busca ser un prototipo. Según un comunicado del ejército, publicado esta semana, se trata solamente de analizar posibles tecnologías avanzadas e investigar configuraciones que ayuden a reducir riesgos para el programa FVL.

Foto de: Bell Helicopter

Imaginando el V-280 en acción

Bell dio a conocer el diseño del V-280 Valor en abril de este año. Tan solo en septiembre del año pasado había empezado operaciones conjuntas con Lockheed. Esta tecnología de rotores ajustables pretende lograr velocidades de crucero de 280 nudos (sorprendentemente, el doble de la velocidad actual de aeronaves con hélices) y un alcance  de 500 a 800 millas náuticas.

Foto de: Bell Helicopter

Concepto de helicóptero AVX

Al igual que el diseño de Sikorsky-Boeing, éste modelo de la compañía AVX Aircraft, con sede en Texas, tiene un par de  rotores coaxiales pero con dos turbinas en la parte de atrás que le sirven de propulsión. Tendrá, como el Osprey, una larga rampa trasera que facilitará el cargue y descargue tanto de suministros como de tropas. AVX ha dicho que el tren de aterrizaje trasero será retractable, al igual que los diferentes tipos de armamento, para lograr un excelente comportamiento aerodinámico.


Foto de: AVX Aircraft

Tropas descendiendo

Este dibujo proporcionado por AVX nos muestra la manera en la que los soldados bajarían de la nave. La propuesta De AVX incluye un helicóptero capaz de alcanzar 230 nudos y la compañía pretende construir un modelo a una escala del 70 por ciento, de acuerdo con una noticia publicada en junio en Aviation Week.

Foto de: AVX Aircraft

Kaman K1200 en Afganistán

En este repaso al futuro de los helicópteros, dejamos a un lado el programa FVL/JMR y descubrimos que, como siempre ocurre con asuntos de tecnología, el futuro ya está aquí.

Desde noviembre de 2011, el Cuerpo de Marines de EE.UU. ha estado haciendo experimentos con un par de helicópteros K-Max K-1200, sin piloto, en misiones de corto alcance para llevar suministros a bases de avanzada en Afganistán, es decir, aquellas difíciles de alcanzar para tropas convencionales en tierra. Por ejemplo, en 2012 la Marina de EE.UU. afirmaba que mientras a un convoy le tomaba cinco horas para llevar agua y alimentos a las tropas apostadas en la provincia de Helmand, el UAV se tardó apenas diez minutos

Hasta abril de 2013, el par de artefactos habían transportado más de tres millones de suministros y habían volado más de 30,000 horas, según Lockheed Martin responsable del proyecto junto con Kaman Aerospace.

Foto de: US Marine Corps/Foto de Sgt. Michele Watson

MQ-8B Fire Scout

Mientras tanto en el mar, la Armada de EE.UU. ha estado ensayando también un helicóptero sin piloto: el Northrop Grumman-built MQ-8B Fire Scout. Este artefacto de tecnología de avanzada, ha estado en prueba desde 2010 y los pocos que hay en servicio han tenido logros espectaculares como ayudar a capturar contrabandistas de drogas en Florida, volar en misiones de reconocimientos ceca de Somalia y volar más de 5,000 horas en operaciones en Afganistán, en sesiones de vigilancia y pasando video en vivo a las tropas en tierra.

Foto de: Mass Communication Specialist 2nd Class Alan Gragg

Fire Scout, version MQ-8C

La compañía Northrop Grumman se está alistando para seguir adelante con su nueva generación del Fire Scout, el MQ-8C, que según el reporte, será “más del doble de resistente y podrá llevar tres veces más carga” que el actual Fire Scout. Este peso pesado de la aviación tiene actualmente un contrato con la Armada de EE.UU. para fabricar los primeros ocho, de un total de 30, disponibles para 2014.

Foto de: Northrop Grumman/Foto de Chad Slattery

Simulador Fire Scout

Operadores del Fire Scout de la Armada estadounidense aprenden a pilotearlo en simuladores localizados en el centro de aprendizaje que abrió la Armada en Jacksonville, Florida en julio de 2012.
Foto de: Northrop Grumman/Foto por Stephen Potter

Projecto Zero

Este artefacto con rotor ajustables se presentó en el Air Show de París el verano pasado.

Un representante de la compañía dijo que la aeronave con motor eléctrico sí vuela, pero se negó a revelar más información. Las hélices pueden trabajar horizontalmente durante el despegue y verticalmente durante el vuelo normal. El ángulo de las hélices es ajustado 18 veces por segundo.

Foto de: Stephen Shankland/CNET

El avión DARPA VTOL X

Siempre en búsqueda de ideas fuera de lo normal, la compañía  DARPA tiene su propia versión de un vehículo futurista de despegue vertical. Aquí se muestra la parte superior de lo que DARPA se imagina para el programa VTOL X-Plane, que deja ver unos conceptos hipotéticos que tienen el objetivo de estimular la interacción entre el mundo de las alas fijas y el de las hélices, con el fin de lograr mejoras radicales para el desarrollo de la tecnología VTOL.

El programa VTOL X-Plane tiene cuatro metas ambiciosas: una velocidad sostenida de entre 300 y 400 nudos, eficiencia de suspensión en el aire de un 75 por ciento (antes: 60 por ciento), eficiencia de crucero con una relación de al menos 10 en alzado y arrastre ( antes: cinco o seis) y la capacidad de transportar una carga útil de por lo menos el 40 por ciento del peso bruto de la aeronave, que será de unas 10,000 o 12,000 libras.

Foto de: DARPA

Otros conceptos DARPA

DARPA afirma que el programa VTOL X-Plane empezará en octubre de este año y terminará en octubre de 2018 y que espera hacer el primer vuelo de demostración 42 meses después de su aprobación. El presupuesto para este programa es de $130 millones.

Foto de: DARPA

Boeing Phantom Swift

Boeing es uno de los fabricantes de aviones que tiene la mira puesta en el programa VTOL X-Plane. Hace poco, presentó en su sitio web el Phantom Swift como un ejemplo de rápido diseño, teniendo en mente el concurso DARPA. El diseño a subescala aborda  problemas de control que plagaron modelos anteriores. “Esta nueva configuración presenta turbinas en el fuselaje  y en el ala. Esto da un gran control sobre la nave”, dijo en un video, Perry Ziegenbein, ingeniero en jefe a cargo del proyecto.

Foto de: Boeing/captura de pantalla de CNET

Aviation 2050 Vision

Ahora miremos hacia las profundidades del futuro, como hacia la mitad del siglo 21. Las imágenes siguientes las tenemos gracias al video del Army Aviation 2050, que fue subido a YouTube en julio y que muestra video juegos de acción estilo militar. En la presentación del video, William Lewis, director del AMRDEC Aviation Development argumenta que el objetivo es “estimular el pensamiento” para el desarrolllo de nuevos tipos de armazones y tecnologías.

El doblaje presenta temas que van desde el Future Vertical Lift, cercano a la realidad,hasta literatura sobre el VTOL X-Plane, desde gran rendimiento, pasando por tecnología de avanzada hasta una gran economía de combustible. “Vehículos de despegue vertical volarán más lejos, más rápido y lo harán en diferentes condiciones climáticas y transportando cargas cada más pesadas. Podrá volar con piloto o sin él. El vuelo será automático y el piloto será más que todo un comandante de misión.”

Foto de: U.S. Army/captura de pantalla de CNET

Quadcopter en movimiento

“Comandantes en tierra” según Aviation 2050 Vision,”pueden efectuar cambios en la misión de la nave en la medida en que son recibidos y los pilotos pueden confirmar estos cambios con un control de voz.”
Foto de: U.S. Army/captura de pantalla de CNET

Tropas a bordo

La aeronave del futuro estará más capacitada para subir y bajar tropas y suministros y llevar y sacar tropas de los sitios de despegue y aterrizaje, de acuerdo con el video. “El tiempo gastado en las operaciones de cargue y descargue se reducirá mucho y se necesitará poca asistencia de tropas en tierra o en aire. Tropas a bordo de la nave recibirán actualizaciones mientras están en camino hacia el objetivo. Medidas para el aterrizaje serán calculadas automáticamente y la información será entregada rápidamente".
Foto de: U.S. Army/captura de pantalla de CNET

Tiltrotor en zona de aterrizaje

En el Aviation 2050 Vision, el conocimiento del entorno (dónde estás, dónde está tu enemigo, qué forma tiene y quién alista las armas) ha sido altamente mejorado al igual que la comunicación entre hombre y máquina.

Foto de: U.S. Army/captura de pantalla de CNET

Tiltrotor en el aire

Un clima inclemente parece no ser obstáculo para el vehículo de despegue vertical del futuro. O tal vez sea que el fabricante del Aviation 2050 Vision prefiere un cielo nublado.
Foto de: U.S. Army/captura de pantalla de CNET

Weapons systems -Go

En el video 'Aviation 2050 Vision' vemos una nave que aparece rápidamente en la pantalla y se evapora al hacer un  disparo dirigido a otra nave que a su vez devuelve el fuego, mientras una voz en off dice: “Los atacantes serán destruidos”.

Foto de: U.S. Army/captura de pantalla de CNET
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