Justo antes de aterrizar en el aeropuerto de Heathrow en Londres puedes ver un complejo de hangares enormes a través de la ventanilla del avión. En él se aloja la división de ingeniería de British Airways (BA), que se encarga de mantener la flota de la aerolínea en el aire.

En los dos hangares más espaciosos cabe el avión más grande de la flota de BA, el Airbus A380. Los hangares se construyeron por primera vez en los años 50, en los tiempos de la aerolínea anterior a BA, British Overseas Airways Corporation.

El 21 de junio, el día que BA recibió el decimosegundo y último A380 de su pedido original, tuvimos la oportunidad de pasearnos por el hangar. Además, vimos cómo cambiaban el motor de un A380 que había llegado de Johannesburgo aquella mañana.

Sigue haciendo clic para ver el hangar por dentro.

Foto de: Andrew Hoyle/CNET

Los hangares de mantenimiento están en el lado este de Heathrow, lejos de las terminales para pasajeros. El Boeing 777 que se ve de fondo está aparcado en una estructura que permite que los ingenieros puedan hacer pruebas en el motor limitando el ruido y las ráfagas que desprende. Justo por encima un Cathay Pacific 777 de Hong Kong está a punto de aterrizar. Una más de las muchas llegadas que hubo durante nuestra visita.

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Mientras los técnicos estaban dentro del hangar preparados para quitar el motor defectuoso y enviarlo a que lo revisaran y repararan, el Rolls-Royce Trent 900 que iba a reemplazarlo estaba en una estructura sobre ruedas en el suelo del hangar. Rolls-Royce entrega sus motores a domicilio.

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Cuando está en el interior, los 261 pies (80 metros) de envergadura del avión hacen que quepa justito. Y tú que creías que aparcar en paralelo era difícil.

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Robert Crew, el jefe de ingeniería de BA para la flota A380, A350 y Boeing 787, junto a uno de los cuatro motores del A380.

Las bases de la aerolínea en los aeropuertos de Heathrow y Gatwick en Londres sólo se encargan de mantenimiento de rutina. Los trabajos más complicados, como cuando el avión se inspecciona por completo, se llevan a cabo en instalaciones en Glasgow, en Escocia, y Cardiff, en Gales.

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Cada motor puede producir entre 70,000 y 80,000 libras de propulsión. Más que suficiente para que un avión de 575 toneladas se eleve en el aire.

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Abrir el motor te ofrece una buena perspectiva de lo que hay dentro.

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Para quitar el motor, los técnicos abren la góndola que hay de lado y lado y entonces bajan el motor a la jaula amarilla con ruedas que se puede ver a la izquierda.

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Es un trabajo delicado que lleva unos dos días y medio. Mi visita fue un martes y estaba previsto que el avión volviera a volar el jueves por la noche.

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BA también usa el tiempo necesario para cambiar el motor para hacer otras reparaciones no urgentes.

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Por ejemplo, se comprueba cada una de las 22 ruedas para el aterrizaje para ver si están a la presión adecuada. Si es necesario se les dará un poco de nitrógeno.

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Estos "cerditos rosas" se usan durante el mantenimiento. Pueden proveer líneas de conexión de aire al avión.

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Teniendo en cuenta lo grande y complejo que es el A380, su cabina de mando es mucho más simple de lo que podría parecer. Las pantallas LCD han sustituido el sistema de instrumentación mecánico y hay muchos menos controles que en aparatos más antiguos.

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Justo detrás de la cabina, en el nivel inferior, está la cabina de primera clase. La clase premium de BA no tiene los bares y duchas que se pueden encontrar en otros A380, pero sigue siendo el sitio más lujoso del avión donde pasar las 12 horas del vuelo.

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La sección business, en el nivel superior, no es tan sofisticada como la primera clase pero sigue estando muy lejos de la clase turista.

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Los asientos y las televisiones son un poco más pequeñas en la sección premium de la clase turista, también en el nivel superior.

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Y al final de todo se puede encontrar la clase turista o economy. Cada A380 de BA tiene asientos para 469 pasajeros.

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El fuselaje del A380 son 238 pies (72 metros) de largo y 23 pies (7 metros) de ancho con una envergadura total de 9,100 pies cuadrados (845 metros cuadrados).

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El A380 es tan alto que se puede estar de pie bajo él sin tener que agacharse. Aquí se pueden ver las 20 ruedas del sistema de aterrizaje principal.

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Las alas aguantan cuatro motores Trent 900, cada uno de ellos tiene casi 10 pies (3 metros) de ancho y pesa casi 7 toneladas. Las espirales en el centro de cada motor le dejan ver al personal de tierra que los motores están funcionando.

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La toma de corriente en la cola del A380 se llama APU o unidad auxiliar de electricidad, por sus siglas en inglés. Sirve para que haya electricidad en el avión cuando éste tiene los motores apagados.

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A pesar de las dimensiones del A380 sigue quedando espacio en el hangar.

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En caso que te lo estuvieras preguntando, un A380 cuesta US$432 millones. Ya puedes empezar a ahorrar.

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