Satélite a todo color

El 14 de diciembre de 2013 China se unió a Estados Unidos y Rusia como el tercer país de la Tierra en realizar un alunizaje. La semana pasada, la agencia espacial china hizo públicas cientos de fotografías a color y en alta resolución de esa misión, captadas por la sonda Chang'e 3 y el vehículo todo terreno Yutu.

Foto de: China National Space Administration

Una misión a la vista

La página Web del Centro Científico para la Exploración de la Luna y el Espacio Exterior de China permite registrarse para descargar todas las imágenes pero, a menos que hables mandarín o tengas la paciencia de un monje Shaolín para traducir su contenido, la tarea resulta agotadora y frustrante. Sin embargo, la Planetary Society de EE.UU. descargó muchas de estas fotografías y las puso a disposición del público, con leyendas en inglés, en su propia página Web.

Foto de: China National Space Administration

Superficie irregular

La sonda Chang'e 3 recibió este nombre en honor a la diosa de la Luna en la mitología china. Sucedió a Chang'e 1 y Chang'e 2, diseñados para recorrer la órbita del satélite. El objetivo de Chang'e 3 era distinto: su misión consistió en alunizar y realizar exploraciones con un vehículo; de allí que estuviese equipado con un telescopio e instrumentos para hacer análisis geológicos.

Foto de: China National Space Administration

Chang'e 3 a solas

Una vez que el Chang'e 3 -- de 1,200 kilogramos de peso -- alunizó en la superficie, desplegó su vehículo explorador, el Yutu, cuyo nombre puede traducirse como "liebre de jade". La sonda Chang'e 3 descendió en una región lunar llamada Mare Imbrium.

Foto de: China National Space Administration

Vehículo todo terreno

El vehículo Yutu -- que pesa 140 kilogramos -- está equipado con seis ruedas, un instrumento de radar, rayos X, y espectómetros infrarrojos capaces de medir la intensidad de diferentes longitudes de onda de la luz. La agencia espacial china divulgó que los análisis geológicos hechos por Yutu sugieren que la superficie lunar es menos homogénea de lo que originalmente se pensó.

Foto de: China National Space Administration

Desperfectos mecánicos

Debido a que el vehículo Yutu no estaba suficientemente protegido para soportar las intensas y frías noches lunares (que pueden alcanzar temperaturas de hasta -173 grados centígrados), sufrió severos problemas de movilidad y ya a inicios de 2014 era incapaz de desplazarse por la superficie del satélite. No obstante, siguió recolectando datos, captando imágenes y videos, que luego transmitió a la Tierra hasta marzo de 2015.

Foto de: China National Space Administration

Objetivo: la Luna

Si bien la sonda Chang'e 3 ya no está operativa, China tiene planeado enviar el Chang'e 4 a la Luna en 2018. Su misión es alunizar en el Lado Oscuro de la Luna; si lo logra, China será la primera nación en realizar un alunizaje en esta remota región lunar. A diferencia de la NASA, cuyo objetivo espacial ahora es Marte, la agencia espacial china tiene sus esfuerzos enfocados en la Luna.

Foto de: China National Space Administration

Bandera roja

En la imagen se ve una toma cercana de la sonda Chang'e 3 (con la bandera china), captada el 22 de diciembre de 2013. En enero de 2014, la Academia China de Ciencias dio a conocer las primeras imágenes de la Luna realizadas durante esta misión. Pero no fue hasta la última semana de enero de 2016 que todas las fotografías se hicieron disponibles al público.

Foto de: China National Space Administration

Explorador espacial

En la imagen, una vista panorámica de 360 grados de los alrededores de la sonda Chang'e 3, captada el 17 de diciembre de 2013. Según la agencia espacial china, los objetivos científicos de esta misión eran investigar la superficie lunar, observar el firmamento y monitorear la Tierra desde el espacio.

Foto de: China National Space Administration
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