El niño momia

Echando mano de todo tipo de herramientas de alta tecnología, los científicos de hoy buscan pistas del pasado para explicar muchas cosas, desde el color de los murciélagos de antaño hasta quién dejó misteriosas huellas de pie en una playa hace más de 800,000 años.

Por ejemplo, los investigadores buscan en la historia el origen de la viruela en los seres humanos. Y ahora estudian esta momia de un niño del siglo XVII encontrada debajo de una iglesia en Lituania, para ayudarnos a entender mejor el desarrollo de la enfermedad.

La momia contiene evidencia de la cepa más antigua conocida del virus de hoy, en vez de solo la marcas y lesiones en la piel que pudieran atribuirse a otras enfermedades. El hallazgo pone en tela de juicio la idea de que la viruela pudiera haber surgido incluso en los tiempos del antiguo Egipto. Es un cruce fascinante entre la ciencia y la historia.

Foto de: Kiril Cachovski/Lithuanian Mummy Project

El Monstruo de Tully

El Monstruo de Tully suena a protagonista de película de terror, pero en realidad es el nombre que se ha dado a un fósil poco común encontrado por el coleccionista aficionado Frank Tully en 1958. El fósil pasó decenios como un misterio de la historia, mientras los científicos trataban infructuosamente de descifrar lo que era, hasta que un nuevo estudio lo identificó en 2016.

Resulta que el bicho de 307 millones de años es un vertebrado, específicamente un pez sin mandíbula parecido a una especie de anguila llamada lamprea. Es un descubrimiento fascinante, considerando que los investigadores pensaban que era algún tipo de gusano o babosa.

Foto de: Paul Mayer, The Field Museum

Dado antiguo

Parece que los antiguos egipcios jugaban a los dados mucho antes de que el hombre moderno descubriera el mundo de Calabozos & Dragones. Este dado de la colección del Museo Metropolitano de Arte data de la dinastía ptolemaica, entre los años 304 y 30 B.C. Los símbolos parecen ser de origen griego, pero el dado posiblemente apunta a actividades de juegos o adivinación espiritual entre los antiguos egipcios.

Foto de: Metropolitan Museum of Art

Salamandra en ámbar

Hoy no hay salamandras en las islas del Caribe, pero una salamandra fosilizada en ámbar hace 20 o 30 millones de años es una muestra de los animales que una vez vivieron en esa región. La pequeña pieza de ámbar, objeto de un estudio científico de investigación en 2015, captura un momento del tiempo en que el animal, al que le falta una pata, probablemente a causa de una batalla con un depredador, no pudo escapar a la pegajosa sustancia.

Foto de: George Poinar, Jr./Oregon State University

Murciélagos prehistóricos

Los fósiles nos pueden decir mucho sobre los animales, pero te sorprenderías al saber que a veces pueden indicarte el color de criaturas fallecidas hace una eternidad. En 2015 un grupo de científicos determinó que dos especies de murciélagos que vivieron hace por lo menos 33.9 millones de años tenían un color marrón rojizo, después de estudiar la melanina, un tipo de pigmento, preservado en los fósiles.

Foto de: Jakob Vinther/University of Bristol

Serpiente cuadrúpeda

Te presentamos a Tetrapodophis amplectus, una serpiente con cuatro extremidades descubierta en forma de fósil y que data de hace 110 millones de años. Las patas terminan en unos dedos largos, que quizás usaban para atrapar a sus presas.

"Este fósil responde algunas interrogantes muy importantes. Por ejemplo, ahora tenemos claro que las serpientes evolucionaron a partir de los lagartos excavadores, no de los lagartos marinos", dijo el paleobiólogo David Martill, de la Universidad de Portsmouth, en el Reino Unido, después de la publicación de un estudio sobre la serpiente en cuestión en 2015.

Foto de: David Martill, University of Portsmouth.

El vestido eterno

Un grupo de buzos holandeses que exploraba en 2014 los restos de un barco hundido en los años 1600 revelaron en 2016 un hallazgo único: un vestido de seda increíblemente preservado que de alguna manera sobrevivió a las inclemencias del tiempo y el agua.

El intrincado dibujo floral y la buena hechura indican que era el vestido de una noble. Los buzos también recuperaron un libro con el escudo de armas del rey Carlos I, lo que indica que al menos parte de la carga puede haber pertenecido a la familia real.

Foto de: Kaap Skil Museum

Monedas romanas en lugar extraño

Un hallazgo extraño despertó interés en las ruinas del Castillo Katsuren, en la prefectura de Okinawa, Japón. Un arqueólogo visitante reconoció en 2016 cuatro monedas de cobre romanas con la imagen del emperador Constantino el Grande en una cara y la imagen de un soldado en la otra. Es muy probable que las monedas llegaran al lugar a través de las rutas comerciales, y resulta fascinante imaginar las extensas rutas comerciales que existían en el pasado.

Foto de: Uruma Board of Education

Huellas de hace 800,000 años

Observa con detenimiento esta fotografía y verás la forma de un pie. Las huellas de pies en la playa no son nada raro, excepto que estas en particular tienen más de 800,000 años de antigüedad. Los investigadores las descubrieron en una playa de Norfolk, Inglaterra, en 2014 y las declararon las huellas de pie más antiguas encontradas fuera de África.

La reconstrucción digital de las huellas llevó a los científicos a la conclusión de que eran de una familia de por lo menos cinco adultos y niños. Los investigadores documentaron cuidadosamente las huellas antes que el mar las borrara.

Foto de: Captura de video de Amanda Kooser/CNET

Masacre misteriosa

Las pruebas del derramamiento de sangre en la historia están a la vista en un grupo de huesos fosilizados encontrados en Kenia. Los investigadores publicaron a principios de 2016 los resultados de un estudio que cuenta la historia de una masacre de por lo menos 26 cazadores-recolectores nómadas hace cientos de miles de años. La mayoría de los cráneos muestra señales de trauma severo, mientras que otros esqueletos todavía tenían puntas de proyectiles de obsidiana. El misterio de esta masacre prehistórica apunta a una batalla entre dos grupos rivales.

Foto de: Marta Mirazon Lahr, mejorada por Fabio Lahr

Pulga guarda secretos de plaga

La peste bubónica que se propagaba a través de las pulgas que habitan en las ratas devastó Europa en los años 1300. Los científicos descubrieron más sobre la historia de la Muerte Negra estudiando una pulga atrapada en ámbar hace 20 millones de años. George Poinar Jr, entomólogo de la Universidad Estatal de Oregon, opina que la pulga en cuestión todavía puede contener la bacteria de la plaga.

Quizás no sea posible identificar concluyentemente la bacteria como el ancestro de la peste, pero coincide en tamaño, forma y características. "La peste bubónica puede haber tenido una importancia mayor en el pasado de lo que creemos", dijo Poinar.

Foto de: George Poinar Jr.

Huesos y plagas

Seguramente que has escuchado hablar de la Muerte Negra, pero la menos conocida Plaga de Justiniano cegó la vida de millones de personas en el imperio bizantino a partir de aproximadamente el año 541, y duró dos siglos. Las dos fueron provocadas por el organismo Yersinia pestis. En 2016 un grupo de investigadores publicaron los resultados de un estudio de dientes de esqueletos de alemanes del siglo VI, que muestra que la Plaga de Justiniano puede haber cubierto un área mucho mayor de lo que se pensaba hasta ahora.

"Nuestras investigaciones confirman que la Plaga de Justiniano llegó mucho más allá de la región que se ha documentado históricamente y ofrece nueva información sobre la historia evolutiva del Yersinia pestis, lo que ilustra el potencial de la reconstrucción de genomas antiguos para conocer más sobre la evolución de los patógenos y los hechos históricos", dijo el investigador Michal Feldman.

Foto de: State Collection of Anthropology and Palaeoanatomy Munich

Un monstruo marino escocés de verdad

Es muy probable que hayas escuchado hablar del mítico Monstruo del Lago Ness, pero los científicos están más interesados en una criatura marina histórica real llamada el Monstruo de Storr Lochs. Un esqueleto fosilizado casi completamente del Monstruo de Storr Lochs apareció en una playa de la Isla de Skye en 1966, pero es ahora que los investigadores ahondan en sus estudios.

"Es el esqueleto más completo de un reptil marino de la era de los dinosaurios que se haya encontrado en Escocia", señala la Universidad de Edinburgh.

A diferencia de Nessie, sabemos que la bestia de Storr Lochs era un dinosaurio llamado ictiosauro. Ahora los científicos esperan conocer más sobre la evolución del animal con el primer estudio completo del fósil.

Foto de: Todd Marshall/University of Edinburgh
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