De cómo, y por qué, 'E.T.' para Atari terminó en un basurero

Tras 31 años, una de las más grandes decepciones en el mundo de los videojuegos fue desenterrada junto con otros títulos de la compañía.

 
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Un balde con varios juegos de Atari fue recuperado del basurero de Alamogordo M. en donde estuvieron enterrados desde 1983. Crédito: Daniel Terdiman/CNET

Alamogordo, N. M. – El reto era claro: miles o quizás millones de copias del juego E.T. para Atari podrían estar enterradas aquí, lo que podía significar que Joe Lewandowski tendría que cavar un hoyo de hasta 37 metros cuadrados en un basurero de más de 121 hectáreas para encontrarlos. Y no, no tendría una segunda oportunidad para hacerlo.

Pero estamos hablando del “Gurú de la basura”, así que esto no representaba realmente un reto para él.

Es por eso que a las 12:45 p.m. del sábado (hora local), el director de cine Zak Penn caminó hasta el micrófono que estaba del otro lado de una reja anaranjada del basurero para finalmente anunciar ante más de cien fanáticos de los videojuegos, reporteros y otras personas: “encontramos algo”.

Después de 31 años, el misterio sobre lo que sucedió con los desaparecidos juegos de E.T., había llegado a su fin.

La leyenda

La leyenda sobre los juegos de E.T. de Atari es una de las más famosas en la historia de los videojuegos. En 1983, en un intento por aprovechar el increíble éxito de la película del peculiar extraterrestre, Atari adquirió la licencia de la franquicia y apuró el lanzamiento del producto al mercado. Su producción se apresuró dramáticamente y después de solamente seis semanas de haber firmado el contrato, el juego se encontraba en los anaqueles de las tiendas. El fundador de Atari, Nolan Bushnell, quien para entonces había dejado la compañía, le dijo a CNET recientemente que la producción normal de un juego para el Atari 2600 tardaba cinco meses.

Con razón es considerado por muchos como uno de los peores videojuegos en la historia o uno de los contendientes más cercanos. Al principio, se reportaron ventas favorables debido a los lazos que tenía con la película E.T., pero después las ventas se desplomaron. Atari tuvo que lidiar con millones de copias estancadas del juego y una pérdida de US$500 millones, pérdida que es considerada como el principio del final para Atari como líder en la industria.

Quizá intentaron deshacerse de toda la evidencia de su “vergüenza corporativa”; como lo denominó Johnathan Chinn, copresidente y productor en Lightbox, una de las compañías detrás de un documental sobre el legado del juego de E.T. y como Atari lo desapareció.

Esta etapa es vergonzosa para los fans de Atari – y su fundador. Una empresa que había sido sinónimo de innovación dentro de la industria se había convertido en un fracaso más y muchos culparon a Warner Bros., quien había comprado la compañía. Como dijo Bushnell “era difícil ver cómo abusaban de tu bebé”.

En los últimos años, incrementaron los rumores en torno a Alamogordo, una ciudad con una población de 31,000 personas ubicada a unos 140 kilómetros al noreste de El Paso, como el lugar en el que habían sido enterrados los juegos. Y fue entonces cuando Lightbox y Fuel Entertainment unieron fuerzas con Xbox Entertainment Studios para resolver el misterio.

Para Bushnell la razón por la que Atari pasó a la historia es muy simple: la manera de pensar de Warner. “Era totalmente antiético y muy diferente a como yo pensé se tenía que dirigir un negocio creativo”, indicó. “No entendían la tecnología e intentaron manejar Atari como una compañía de discos”.

El olor a basura por las mañanas

A las 9 de la mañana del sábado, docenas de personas ya se encontraban en el viejo basurero de Alamogordo que cerró sus puertas en 1986 para abrir uno nuevo en áreas aledañas. El equipo de producción comenzó la excavación inicial el viernes, en parte para lidiar con los gases peligrosos para el público.

Algunas de las reminiscencias del agujero fueron empujadas por los fuertes vientos de la región contra una de las rejas de la basura y entre ellas voló una forma 5695 del IRS de 1979 y el formulario de registro de un cliente al motel Townsman con fecha del 3 de julio de 1978. 

La peste de la basura era abrumadora.

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Aquí podemos ver la forma del IRS de 1979. Crédito: Daniel Terdiman/CNET
Resulta realmente sorprendente que la gente haya pasado décadas intentando encontrar en dónde Atari había escondido estos cartuchos. Como lo explicó Daniel Schechter, muchas cosas apuntaban a Nuevo Mexico, quizás ninguna más que un artículo de The New York Times que hablaba de que Atari había enterrado “14 cargas de camiones repletos de cartuchos y otro equipo computacional en Alamogordo, N. M.” con fecha de septiembre de 1983.

Después Schechter se topó con Lewandowski, el propietario de muchos años de una compañía de basura de Alamogordo. “Cuando conocí a Joe fue cuando supe que íbamos por buen camino”, dijo Schechter.

El sábado, con el éxito de la excavación opacado por poco el cansancio, Lewandowski hizo alusión a la presión bajo la que se encontraba, especialmente cuando la gigantesca excavadora Caterpillar ya había alcanzado el límite de 9 metros sin haber encontrado ningún juego.

El problema, indicó, era que no tenían mucho tiempo – y que los juegos habían sido enterrados en un agujero que medía solamente 30.4 metros por 3 metros, en un basurero de más de 120 hectáreas.

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Una gran montaña de basura en el basurero de Alamogordo, antes de encontrar los juegos de Atari. Crédito: Daniel Terdiman/CNET
Afortunadamente, cuando Lewandowski quiere algo, hace todo lo posible por conseguirlo. En este caso, después de haber sido contratado por las compañías de producción, comenzó a hacer llamadas para hablar con conductores que habían trabajado en el basurero y hasta escuchó historias de quienes habían sido niños en 1983 y dijeron haberse escabullido al basurero y lograr obtener fragmentos del tesoro de Atari.

Después de tanta investigación estaba seguro del lugar en el que tenía que buscar, pero de cualquier manera era un riesgo. “Podría haber estado equivocado solamente por 3 metros y no haber encontrado absolutamente nada” agregó Lewandowski.

La excavación

Mientras cavaban, algunos debatían sobre cómo se sentían al estar desenterrando estos juegos. Después de todo, el tener miles o millones de cartuchos de E.T. terminaría con el misticismo en torno a esta leyenda. Si los juegos son hallados, la leyenda no tendría ya ningún valor. “Ciertamente es un riesgo” dijo Elan Lee, jefe de diseño en Xbox Entertainment Studios. “ Es un 50/50 entre la gente que realmente quiere encontrar algo” y quienes no. Lee estaba a favor del descubrimiento.

Todas las emociones se volcaron a las 12:45 p.m. cuando Penn se paró frente a la audiencia y levantó el cartucho de E.T. y la maltratada caja en la que venía. “Para quienes tenían sus dudas” dijo Penn, “hay muchos más juegos allá abajo”.

Quien sin duda estaba muy contento de haber encontrado los juegos era Andrew Reinhard, el arqueólogo contratado por las compañías de producción para encabezar la excavación.

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Crédito: Daniel Terdiman/CNET
 
Reinhard dijo que la excavación había sido rara. Pero dijo que tanto su equipo como los voluntarios trataron el proyecto como cualquier otro, tomaron notas, videos, fotos y audio mientras trabajaban.

Las cosas comenzaron a mejorar mientras la excavación se hizo más profunda. Encontraron periódicos de 1983 justo encima del lugar en dónde encontraron los juegos. “No puedes pedir un mejor contexto”, dijo. “El encontrar una fecha justo arriba de dónde estás excavando es como el santo grial para los arqueólogos” agregó.

Reinhard dijo que él y su equipo bromearon sobre el nombrar la excavación como Live-action role-play Dig-Dug. “¿No es genial? Estamos cavando para encontrar un juego de Atari y ése es un juego de Atari... que trata sobre excavar”, agregó.

 

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